rita Levi-Montalcini nasceu em 22 de abril de 1909, em Turim, Itália. Rita e sua irmã gêmea, Paola, eram os mais novos de quatro filhos de Adamo Levi e Adele Montalcini. Sua mãe era uma pintora, e seu pai era um matemático e engenheiro elétrico; ambos vieram de famílias judaicas cujas raízes se estenderam de volta para o Império Romano. Na era pós-vitoriana, os homens eram considerados o chefe da família, enquanto as mulheres eram geralmente confinadas a papéis em casa. Adamo estava firmemente contra suas filhas frequentando a universidade, pois isso iria interferir com seus papéis principais como esposa e mãe. Aos 20 anos de idade, Levi-Montalcini decidiu que queria uma vida diferente da imaginada por seu pai; especificamente, ela queria ir para a Faculdade de Medicina e estudar para ser médica. Ela explicou em sua autobiografia de 1988, em louvor à imperfeição, “minha experiência na infância e adolescência do papel subordinado desempenhado pela mulher em uma sociedade inteiramente dirigida por homens, tinha me convencido de que eu não fui talhado para ser uma esposa.”

com o incentivo de sua mãe, Levi-Montalcini se aproximou de Adamo para lhe falar sobre seu desejo de estudar medicina. “Ele objetou que era um longo e difícil curso de estudo, inadequado para uma mulher. Uma vez que eu tinha terminado a escola três anos antes, não seria fácil retomá-lo novamente. Assegurei-lhe que não tinha medo disso. Ela fez seu trabalho no período de oito meses, e começou a estudar na Escola de Medicina de Turim em 1930.Enquanto estava em Turim, trabalhou sob a tutela de Giuseppe Levi (sem relação com Levi-Montalcini), um renomado histólogo italiano que teve um grande impacto sobre a ética de trabalho e a curiosidade científica de seus alunos. Durante seu tempo no laboratório de Levi, ela se apaixonou pelo processo de neurogênese. As células nervosas, ou neurônios, são células alongadas que se originam na coluna vertebral durante o desenvolvimento. Parte da célula nervosa, o axônio, estende-se para fora da coluna vertebral e migra para o seu destino final em vários órgãos e tecidos periféricos. O axon recebe sinais nestes tecidos que são transmitidos de volta para a medula espinhal e cérebro. Na época era desconhecido como os neurônios determinam sua localização final, e os diferentes processos que governam sua proliferação, diferenciação e sobrevivência. As habilidades que Levi-Montalcini aperfeiçoou no laboratório de Levi, com o tempo, forneceriam uma resposta a muitas dessas questões prementes. Levi-Montalcini graduou-se summa cum laude na Escola de Medicina de Turim em 1936 e começou uma bolsa de três anos em neurologia e psiquiatria, continuando sua pesquisa sobre o desenvolvimento de células nervosas. Dentro deste período de tempo tornou-se cada vez mais perigoso ser um cidadão judeu na Europa. Mussolini chegou ao poder em 1922, e em 1938 ele promulgou o Manifesto per la Difesa della Razza, ou o Manifesto do cientista Racial. De acordo com os pontos de vista anti-semitas de Hitler, estas leis raciais declararam que os italianos “puros” eram descendentes da raça ariana. Esta política foi uma justificação de leis mais rígidas para vir, e mais tarde, em 1938, um conjunto de Leis Raciais, ou o Leggi razziali, foram decretadas mais de tira cidadãos Judeus de seus direitos civis.Em 1939, ela tomou a difícil decisão de terminar seu trabalho na Universidade de Turim, não querendo pôr em perigo os colegas por sua associação com um cientista judeu. Ela continuou sua pesquisa na Bélgica, onde recebeu um convite para realizar pesquisas em um Instituto Neurológico. Mas esta pausa não durou muito. Como a influência de Hitler na Europa se espalhou, ela temia por sua família, e voltou para Turim no início de 1940.Mesmo com o mundo a desmoronar-se à sua volta, Levi-Montalcini estava determinada a continuar a sua pesquisa. Depois de voltar para Turim, Levi-Montalcini criou um pequeno laboratório em seu quarto, completo com um microtomo e microscópio para estudar neurogênese no embrião de Pinto. O bombardeio em Turim intensificou-se em 1941, forçando sua família a se mudar para o campo. Ela arrumou o equipamento e montou o laboratório do quarto uma segunda vez.

uma estatueta feita à mão de Rita Levi-Montalcini no San Gregorio Armeno em Nápoles, Itália.
uma estatueta feita à mão de Rita Levi-Montalcini no San Gregorio Armeno em Nápoles, Itália. (Foto BigStock)

Levi-Montalcini foi intrigado por um 1934 papel de Viktor Hamburger, em que ele testou a exigência de diferentes tecidos para o desenvolvimento e a migração de células nervosas destinadas a este mesmo tecido. O embrião de galinha é um excelente modelo de sistema para estas experiências porque tem um padrão muito consistente de migração neuronal, de modo que os neurônios sensoriais podem ser observados em cada fase à medida que se estendem ao seu destino final em tecidos periféricos. Hamburger descobriu que a perda do botão da asa resultou em células nervosas menores e menos crescendo a partir da coluna vertebral, e chegou à conclusão de que o botão do membro continha um fator organizador necessário para o crescimento das células nervosas, desenvolvimento e inervação da asa.

Levi-Montalcini era curioso,e queria olhar mais de perto para estas células nervosas em embriões de pintos deficientes em membros e embriões saudáveis. Ela usou apenas o equipamento em seu laboratório de casa, e convenceu fazendas vizinhas para vender seus ovos fertilizados de galinha para sua pesquisa. O processo foi meticuloso, como ela seccionou e manchou embriões de pintos em cada fase do desenvolvimento, com ou sem o botão da asa removido, monitorando o desenvolvimento de neurônios sensoriais.

ela descobriu algo inteiramente novo.

ao contrário do que ela esperava, um número normal de neurônios estavam migrando para o botão ausente da asa nos embriões mutantes. Foi mais tarde em desenvolvimento que um grande número desses neurônios morreu, resultando na hipoplasia neuronal observada por Hamburger. Além disso, ela notou uma quantidade significativa de morte celular em embriões saudáveis, sugerindo que a morte celular era uma parte normal do desenvolvimento neuronal.Levi-Montalcini chegou a uma conclusão distinta da de Hamburger. Em vez de um organizador periférico que promoveu o crescimento de células neuronais, Levi-Montalcini concluiu que o broto produziu um fator pró-sobrevivência, que uma superabundância de neurônios em desenvolvimento competem para sobreviver e inervar a ala em desenvolvimento. Neurônios que não conseguem fazer conexões fortes, e não inervam, morrem como uma parte normal do desenvolvimento neural.Foi quase impossível para ela publicar em revistas acadêmicas na Itália durante a Segunda Guerra Mundial. Com a ajuda de seu antigo conselheiro, Giuseppe Levi, ela enviou manuscritos para a Bélgica e publicou seus resultados em 1942 e 1943. No outono de 1943, ela e sua família foram forçados a mudar-se novamente, desta vez para Florença, onde permaneceram no subsolo até agosto de 1944. Depois que as tropas americanas forçaram os alemães a sair de Florença, ela trabalhou como médica, ajudando a tratar refugiados até o final da guerra em 1945.Durante este tempo, Hamburger se interessou muito pelo trabalho de Levi-Montalcini, e pediu-lhe para visitar seu laboratório na Universidade de Washington em St.Louis, MO. Em 1947, ela viajou para os Estados Unidos e começou suas colaborações com o Laboratório de Hamburger. Apesar de ter ficado apenas um semestre, ela passou 30 anos na Universidade de Washington, tornando-se professora em 1958, e mantendo esta posição até sua aposentadoria em 1977. Em 1962, Levi-Montalcini estabeleceu um segundo laboratório em Roma, e dividiu seu tempo entre os Estados Unidos e a Itália. Em 1969 tornou-se a primeira Diretora do Instituto de Biologia Celular do Conselho Nacional Italiano de pesquisa, também em Roma. Ela atuou como diretora até sua aposentadoria em 1979, e depois continuou como professora convidada.

uma das principais descobertas que ela fez durante seu tempo nos Estados Unidos foi desenvolver uma técnica de cultura in-vitro que lhe permitiu crescer neurônios em um prato, fora do embrião. Começou com a observação de que uma linha de células tumorais do rato causou aumento do crescimento das células nervosas. Quando enxertadas em um embrião de galinha, estas células cancerosas atraíram e estimularam o crescimento neuronal, sugerindo que estas células cancerosas continham o fator pró-sobrevivência, ou “trófico”. Levi-Montalcini visitou o laboratório de Herta Meyer na Universidade do Brasil no início da década de 1950, onde ela desenvolveu técnicas para a cultura de células nervosas e caracterizar fatores que promovem o crescimento neuronal.Além disso, Hamburger recrutou um jovem bioquímico talentoso na Universidade de Washington, Stanley Cohen, para ajudar na caracterização molecular do fator trófico. Cohen sugeriu o uso de inibidores de ácido nucleico para determinar se o fator trófico tinha um componente essencial de DNA ou RNA. Um experimento crucial se aproveitou do veneno de cobra, que era conhecido por degradar tanto o RNA quanto o DNA. O experimento de controle revelou que o próprio veneno continha quantidades potentes do fator pró-sobrevivência, indicando que as glândulas submaxilares poderiam ser usadas como uma fonte para isolar e purificar o fator desconhecido. De fato, as glândulas submaxilares de ratos eram uma fonte rica deste fator, que fornecia amplos recursos para experimentos e caracterização molecular.

Levi-Montalcini e Cohen desenvolveram um anti-soro para esta secreção, que eles usaram para bloquear a sua função durante o desenvolvimento embrionário do rato. Notavelmente, eles descobriram que o tratamento com este anti-soro praticamente aboliu completamente o desenvolvimento do nervo simpático, comparável ao fenótipo que resultou da ablatação do broto da asa em embriões de pintos. Este foi um avanço notável, pois conclusivamente mostrou que os tecidos periféricos segregam um fator que influencia diretamente a sobrevivência neuronal nos mamíferos.

sua descoberta foi publicada em 1960, e eles denominaram a substância “Fator de crescimento nervoso”, ou NGF. O NGF foi apenas o primeiro de uma classe inteira de fatores quimiotáticos, mais tarde denominados neurotrofinas, que promovem o crescimento e sobrevivência de subconjuntos específicos de neurônios. Uma segunda função do NGF é podar, ou remover, as células nervosas com má conectividade. Levi-Montalcini observou este efeito no início de suas experiências, quando ela observou a alta taxa de morte celular no início do desenvolvimento embrionário. Esta “poda sináptica” é essencial para o desenvolvimento do sistema nervoso.

à medida que o campo da neurociência molecular progrediu, tornou-se evidente que as neurotrofinas também têm papéis no cérebro adulto. Eles promovem a aprendizagem e a memória através de sua influência na sobrevivência de novas transmissões sinápticas. Há evidências convincentes de que a diminuição de fatores neurotróficos coincide com o desenvolvimento de doenças neurodegenerativas, como a doença de Alzheimer e a doença de Parkinson, e essas proteínas estão sendo ativamente pesquisadas como ferramentas terapêuticas para tais doenças. Em 1986, Rita Levi-Montalcini e Stanley Cohen compartilharam o Prêmio Nobel de Fisiologia ou Medicina, destacando a importância de seu trabalho e os efeitos incomensuráveis que ele teve em vários campos de pesquisa científica.

Rita Levi-Montalcini teve uma carreira incrível, e NGF é apenas parte da história. Ela era uma defensora sincera do financiamento científico e das mulheres na ciência. Em uma entrevista à Scientific American em 1993, ela explica: “Eu posso fazer coisas que são muito, muito importantes, o que eu nunca teria sido capaz de fazer se eu não recebesse . Deu-me a possibilidade de ajudar muitas pessoas. Ela começou sua própria fundação em 1992 com sua irmã, Paola, para fornecer aconselhamento e mentores para as crianças. Em 2001, ela expandiu esta fundação, que agora oferece apoio educacional e bolsas de estudo para mulheres e crianças africanas.

a Itália fez de Levi-Montalcini um senador vitalício em 2001, e em 2006 ela teve um confronto infame com políticos italianos de extrema direita sobre uma proposta de orçamento que cortava o financiamento para a investigação. Sim, ela ganhou aquela luta. Ela continuou a ser uma participante ativa na comunidade de pesquisa, fundando o Instituto Europeu de pesquisa cerebral em 2002, e serviu como chefe deste Instituto até sua morte em dezembro de 2012.Rita Levi-Montalcini foi uma das maiores mentes científicas do século XX. Ela lutou através do sexismo profundamente enraizado e do incrível anti-semitismo da Segunda Guerra Mundial para fazer o que ela mais amava. Os elogios e prêmios nunca foram o objetivo. Depois de saber que ganhou o Prêmio Nobel em 1986, ela comentou que “foi uma grande honra. Ainda assim, não há grande emoção como o momento da descoberta.Ellen Elliott, Ph. D., é uma pós-doutorada no laboratório Jackson de medicina genômica em Farmington, Conn. Ellen trabalha no laboratório de Adam Williams, Ph. D., onde ela está estudando a função de longas RNAs não codificadoras em células TH2 e asma. Siga Ellen no Twitter no @EllenNichole.

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