Rita Levi-Montalcini werd geboren op 22 April 1909 in Turijn, Italië. Rita en haar tweelingzus Paola waren de jongste van vier kinderen geboren Adamo Levi en Adele Montalcini. Haar moeder was een schilder, en haar vader was een wiskundige en elektrotechnicus; beide kwamen uit Joodse families wiens wortels zich uitstrekten tot het Romeinse Rijk. In het post-Victoriaanse tijdperk werden mannen beschouwd als het hoofd van het gezin, terwijl vrouwen over het algemeen waren beperkt tot rollen in het huis. Adamo was fel tegen zijn dochters die naar de universiteit gingen, omdat het hun primaire rol als vrouw en moeder zou verstoren. Op 20-jarige leeftijd besloot Levi-Montalcini dat ze een ander leven wilde dan haar vader haar had voorgesteld; ze wilde naar de medische school en studeren om arts te worden. Ze legde uit in haar 1988 autobiografie, in Praise of Imperfection, ” mijn ervaring in de kindertijd en adolescentie van de ondergeschikte rol gespeeld door de vrouw in een samenleving volledig gerund door mannen, had me ervan overtuigd dat ik was niet gesneden om een vrouw te zijn.Met de aanmoediging van haar moeder benaderde Levi-Montalcini Adamo om hem te vertellen over haar verlangen om medicijnen te studeren. “Hij maakte bezwaar dat het een lange en moeilijke studie was, ongeschikt voor een vrouw. Aangezien ik drie jaar eerder school had afgemaakt, zou het niet gemakkelijk zijn om het weer op te nemen. Ik verzekerde hem dat ik daar niet bang voor was.”Ze maakte haar cursus in de spanwijdte van acht maanden, en begon te studeren aan de Turijn School Of Medicine in 1930.In Turijn werkte ze onder de hoede van Giuseppe Levi (geen relatie met Levi-Montalcini), een gerenommeerde Italiaanse histoloog die een grote invloed had op de werkethiek en wetenschappelijke nieuwsgierigheid van zijn studenten. Tijdens haar tijd in Levi ‘ s lab raakte ze gecharmeerd van het proces van neurogenese. Zenuwcellen, of neuronen, zijn langwerpige cellen die ontstaan in de wervelkolom tijdens de ontwikkeling. Een deel van de zenuwcel, het axon, strekt zich uit van de wervelkolom naar buiten en migreert naar zijn eindbestemming in verschillende perifere organen en weefsels. Het axon ontvangt signalen in deze weefsels die worden overgedragen terug naar het ruggenmerg en de hersenen. Op het moment was het onbekend hoe neuronen hun definitieve locatie bepalen, en de verschillende processen die hun proliferatie, differentiatie, en overleving regeren. De vaardigheden die Levi-Montalcini in Levi ‘ s lab perfectioneerde, zouden mettertijd een antwoord bieden op veel van deze dringende vragen. Levi-Montalcini studeerde summa cum laude af aan de Turin School Of Medicine in 1936 en begon een driejarige beurs in neurologie en psychiatrie, terwijl ze haar onderzoek naar de ontwikkeling van zenuwcellen voortzette. Binnen deze periode werd het steeds gevaarlijker om een Joodse burger in Europa te zijn. Mussolini kwam aan de macht in 1922, en in 1938 vaardigde hij het Manifest per la Difesa della Razza uit, of het Manifest van de raciale wetenschapper. In overeenstemming met Hitlers antisemitische opvattingen, verklaarden deze rassenwetten dat “zuivere” Italianen afstammelingen waren van het Arische ras. Dit beleid was een rechtvaardiging van strengere wetten die zouden komen, en later in 1938 werden een reeks Rassenwetten, of de Leggi razziali, uitgevaardigd om Joodse burgers verder te beroven van hun burgerrechten.In 1939 nam ze de moeilijke beslissing om haar werk aan de Universiteit van Turijn te beëindigen, omdat ze collega ‘ s niet in gevaar wilde brengen door hun samenwerking met een Joodse wetenschapper. Ze zette haar onderzoek voort in België, waar ze een uitnodiging kreeg om onderzoek te doen aan een neurologisch Instituut. Maar dit uitstel was niet blijvend. Toen Hitlers invloed in Europa zich verspreidde, vreesde ze voor haar familie en keerde begin 1940 terug naar Turijn.Zelfs toen de wereld om haar heen uiteenviel, was Levi-Montalcini vastbesloten haar onderzoek voort te zetten. Na haar terugkeer in Turijn zette Levi-Montalcini een klein laboratorium op in haar slaapkamer, compleet met een microtoom en microscoop voor het bestuderen van neurogenese in het kuikenembryo. Het bombardement in Turijn nam in 1941 toe, waardoor haar familie naar het platteland moest verhuizen. Onverschrokken pakte ze haar spullen en zette haar slaapkamerlab een tweede keer op.Een handgemaakt beeldje van Rita Levi-Montalcini in het San Gregorio Armeno in Napels, Italië.Een handgemaakt beeldje van Rita Levi-Montalcini in het San Gregorio Armeno in Napels, Italië. (BigStock foto))

Levi-Montalcini was geïntrigeerd door een artikel uit 1934 van Viktor Hamburger, waarin hij de behoefte aan verschillende weefsels voor de ontwikkeling en migratie van zenuwcellen bestemd voor hetzelfde weefsel testte. Het kippenembryo is een uitstekend modelsysteem voor deze experimenten omdat het een zeer consistent patroon van neuronale migratie heeft, zodat sensorische neuronen in elk stadium kunnen worden waargenomen als ze zich uitstrekken tot hun eindbestemming in perifere weefsels. Hamburger vond dat verlies van de vleugelknop resulteerde in kleinere en minder zenuwcellen groeien uit de wervelkolom, en kwam tot de conclusie dat de ledemaatknop bevatte een organiserende factor die nodig is voor de groei van zenuwcellen, ontwikkeling, en innervatie van de vleugel.Levi-Montalcini was nieuwsgierig en wilde deze zenuwcellen nader bekijken in limb-bud deficiënte kippenembryo ’s en gezonde embryo’ s. Ze gebruikte alleen de apparatuur in haar eigen laboratorium, en overtuigde naburige boerderijen om haar bevruchte kippeneieren te verkopen voor haar onderzoek. Het proces was nauwgezet, omdat ze kippenembryo ‘ s verdeelde en bevlekte in elk stadium van ontwikkeling, met of zonder de vleugelknop verwijderd, waarbij ze de ontwikkeling van sensorische neuronen controleerde.

ze ontdekte iets geheel nieuws.

in tegenstelling tot wat zij verwachtte, migreerde een normaal aantal neuronen naar de afwezige vleugelknop in de gemuteerde embryo ‘ s. Het was later in ontwikkeling dat een groot aantal van deze neuronen stierf, resulterend in de neuronale hypoplasie waargenomen door Hamburger. Bovendien merkte ze een aanzienlijke hoeveelheid celdood op in gezonde embryo ‘ s, wat suggereert dat celdood een normaal onderdeel was van neuronale ontwikkeling.Levi-Montalcini kwam tot een andere conclusie dan die van Hamburger. In plaats van een perifere organisator die de groei van neuronale cellen bevorderde, concludeerde Levi-Montalcini dat de ledemaatknop een pro-overlevingsfactor produceerde, die een overvloed aan zich ontwikkelende neuronen wedijvert om te overleven en de zich ontwikkelende vleugel te innerveren. Neuronen die er niet in slagen om sterke verbindingen te maken, en niet innervate, sterven als een normaal onderdeel van neurale ontwikkeling.Het was bijna onmogelijk voor haar om te publiceren in academische tijdschriften in Italië tijdens de Tweede Wereldoorlog. Met de hulp van haar voormalige adviseur, Giuseppe Levi, stuurde ze manuscripten naar België en publiceerde haar resultaten in 1942 en 1943. In de herfst van 1943 werden zij en haar familie gedwongen om opnieuw te verhuizen, ditmaal naar Florence, waar ze ondergronds bleven tot augustus 1944. Nadat Amerikaanse troepen de Duitsers uit Florence hadden verdreven, werkte ze als arts en hielp ze vluchtelingen te behandelen tot het einde van de oorlog in 1945.Gedurende deze tijd had Hamburger een grote interesse in Levi-Montalcini ‘ s werk en vroeg haar om zijn lab te bezoeken aan de Washington University in St.Louis, MO. In 1947 reisde ze naar de Verenigde Staten en begon haar samenwerking met Hamburger ‘ s lab. Hoewel ze slechts een semester zou blijven, bracht ze uiteindelijk 30 jaar door aan de Washington University, waar ze hoogleraar werd in 1958, en deze positie bekleedde tot haar pensionering in 1977. In 1962 vestigde Levi-Montalcini een tweede lab in Rome en verdeelde haar tijd tussen de VS en Italië. In 1969 werd ze de eerste directeur van het Instituut voor Celbiologie van de Italiaanse Nationale Raad voor onderzoek, ook in Rome. Ze was directeur tot haar pensionering in 1979, en ging daarna verder als gastprofessor.Een van de belangrijkste ontdekkingen die ze deed tijdens haar verblijf in de Verenigde Staten was het ontwikkelen van een in-vitro kweektechniek die haar in staat stelde om neuronen te kweken in een schaal, buiten het embryo. Het begon met de observatie dat een muistumorcellijn verhoogde zenuwcelgroei veroorzaakte. Wanneer geënt op een kippenembryo, trokken deze kankercellen neuronale groei aan en stimuleerden, wat suggereert dat deze kankercellen de veronderstelde Pro-overleving, of “trofische,” factor bevatten. Levi-Montalcini bezocht Herta Meyer ‘ s lab aan de Universiteit van Brazilië in de vroege jaren 1950, waar ze technieken ontwikkelde om zenuwcellen te kweken en factoren te karakteriseren die neuronale groei bevorderen.Bovendien rekruteerde Hamburger een getalenteerde jonge biochemicus aan de Washington University, Stanley Cohen, om te helpen bij de moleculaire karakterisering van de trofische factor. Cohen stelde voor om nucleic zure inhibitors te gebruiken om te bepalen of de trofische factor een essentiële component van DNA of RNA had. Een cruciaal experiment profiteerde van slangengif, waarvan bekend was dat het zowel RNA als DNA degradeerde. Het controle-experiment toonde aan dat het gif zelf krachtige hoeveelheden van de pro-overlevingsfactor bevatte, wat erop wijst dat submaxillaire klieren als bron konden worden gebruikt om de onbekende factor te isoleren en te zuiveren. Inderdaad, muis submaxillaire klieren waren een rijke bron van deze factor, die voldoende middelen voor experimenten en moleculaire karakterisering.Levi-Montalcini en Cohen ontwikkelden een antiserum tegen deze secretie, waarmee ze de functie ervan blokkeerden tijdens de embryonale ontwikkeling van muizen. Opvallend was dat de behandeling met dit antiserum de ontwikkeling van de sympathische zenuw bijna volledig afschafte, vergelijkbaar met het fenotype dat het gevolg was van het ablating van de vleugelknop in kippenembryo ‘ s. Dit was een opmerkelijke doorbraak, aangezien het onomstotelijk aantoonde dat perifere weefsels een factor geheim houden die de neuronale overleving in zoogdieren direct beà nvloedt.Hun ontdekking werd gepubliceerd in 1960 en ze noemden de stof “zenuwgroeifactor” of NGF. NGF was slechts de eerste van een volledige klasse van chemotactische factoren, later genoemd neurotrophins, die de groei en overleving van specifieke subsets van neuronen bevorderen. Een tweede functie van NGF is om zenuwcellen met slechte connectiviteit te snoeien of te verwijderen. Levi-Montalcini merkte dit effect al vroeg op in haar experimenten, toen ze de hoge mate van celdood in de vroege embryonale ontwikkeling opmerkte. Dit “synaptische snoeien” is essentieel voor de ontwikkeling van het zenuwstelsel.

naarmate het gebied van de moleculaire neurowetenschappen vorderde, werd het duidelijk dat neurotrofinen ook een rol spelen in de volwassen hersenen. Ze bevorderen het leren en het geheugen via hun invloed op het overleven van nieuwe synaptische transmissies. Er is overtuigend bewijs dat verminderde neurotrophic factoren samenvalt met de ontwikkeling van neurodegenerative ziekte, zoals de ziekten van Alzheimer en Parkinson, en deze proteã nen worden actief onderzocht als therapeutische hulpmiddelen voor dergelijke ziekten. In 1986 deelden Rita Levi-Montalcini en Stanley Cohen de Nobelprijs voor Fysiologie of Geneeskunde en benadrukten het belang van hun werk en de onmetelijke effecten die het heeft gehad op meerdere gebieden van wetenschappelijk onderzoek.Rita Levi-Montalcini had een ongelooflijke carrière, en NGF is slechts een deel van het verhaal. Ze was een uitgesproken pleitbezorger voor wetenschappelijke financiering en voor vrouwen in de wetenschap. In een interview met Scientific American in 1993 legt ze uit: “Ik kan dingen doen die heel, heel belangrijk zijn, wat ik nooit zou hebben kunnen doen als ik het niet had ontvangen . Het heeft me de mogelijkheid gegeven om veel mensen te helpen.”Ze begon haar eigen stichting in 1992 met haar zus, Paola, om begeleiding en mentoren aan kinderen te bieden. In 2001 breidde ze deze stichting uit, die nu educatieve ondersteuning en beurzen biedt aan Afrikaanse vrouwen en kinderen.Italië maakte Levi-Montalcini tot Senator voor het leven in 2001, en in 2006 had ze een beruchte confrontatie met extreem-rechtse Italiaanse politici over een budgetvoorstel dat de financiering van onderzoek verminderde. Ja, Ze won dat gevecht. Ze bleef een actieve deelnemer in de onderzoeksgemeenschap, richtte in 2002 het European Brain Research Institute op, en diende als hoofd van dit instituut tot haar dood in December 2012.Rita Levi-Montalcini was een van de grootste wetenschappers van de 20e eeuw. Ze vocht door diepgeworteld seksisme en het onthutsende antisemitisme van de Tweede Wereldoorlog om datgene te doen waar ze het meest van hield. De onderscheidingen en prijzen waren nooit het doel. Nadat ze hoorde dat ze de Nobelprijs won in 1986, zei ze: “het was een grote eer. Toch is er geen grote sensatie als het moment van ontdekking.Ellen Elliott, Ph. D., is een postdoctorale fellow aan het Jackson Laboratory for Genomic Medicine in Farmington, Conn. Ellen werkt in het laboratorium van Adam Williams, Ph. D., waar ze de functie van lange niet-coderende RNAs in TH2 cellen en astma bestudeert. Volg Ellen op Twitter op @ EllenNichole.

Geef een antwoord

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd.