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Rita Levi-Montalciniは、1909年4月22日にイタリアのトリノで生まれました。 リタと彼女の双子の妹パオラは、アダモ-レヴィとアデレ-モンタルチーニの間に生まれた四人の子供の末っ子であった。 彼女の母親は画家であり、父親は数学者と電気技術者であり、どちらもルーツがローマ帝国に戻ったユダヤ人の家族から来ました。 ポストビクトリア朝時代には、男性は家族の頭とみなされ、女性は一般的に家庭での役割に限定されていました。 アダモは、妻と母親としての主な役割を妨げるため、大学に通う娘たちに断固として反対していました。

20歳の時、Levi-Montalciniは父親が想像していたものとは違う人生を望んでいると決めました。 彼女は1988年の自伝で、不完全さを賞賛して、”男性によって完全に運営される社会の中で女性が演じる従属的な役割の幼年期と青年期の私の経験は、私が妻”

彼女の母親の励ましを受けて、Levi-MontalciniはAdamoに近づき、医学を勉強したいという彼女の願望について彼に伝えました。 “彼はそれが長くて難しい研究コースであり、女性には適していないと反対した。 私は三年前に学校を終えていたので、再びそれを取ることは容易ではないでしょう。 私はそれを恐れていないことを彼に保証しました。”彼女は8ヶ月のスパンで彼女のコースワークを構成し、1930年にトリノ医学学校で勉強を始めました。

トリノにいる間、彼女は彼の学生の仕事倫理と科学的好奇心に大きな影響を与えた有名なイタリアの組織学者であるジュゼッペ-レヴィ(Levi-Montalciniとは関係ない)の指導の下で働いた。 リーバイスの研究室での彼女の時間の間に、彼女は神経新生のプロセスに夢中になりました。 神経細胞、またはニューロンは、発達中に脊柱に由来する細長い細胞である。 神経細胞の一部である軸索は、脊柱から外側に伸び、様々な末梢器官および組織における最終目的地に移動する。 軸索は脊髄および頭脳に戻って送信されるこれらのティッシュの信号を受け取ります。 当時、ニューロンが最終的な位置をどのように決定するか、およびそれらの増殖、分化、および生存を支配する異なるプロセスは不明であった。 Levi-MontalciniがLeviの研究室で完成したスキルは、時間の経過とともに、これらの差し迫った質問の多くに答えを提供します。

Levi-Montalciniは1936年にトリノ医科大学を卒業し、神経細胞の開発に関する研究を続けながら、神経学と精神医学の三年間のフェローシップを開始しました。 この時間枠の中で、ヨーロッパのユダヤ人市民であることはますます危険になりました。 ムッソリーニは1922年に権力を握り、1938年には人種科学者のマニフェスト”Per la Difesa della Razza”を制定した。 ヒトラーの反ユダヤ主義的見解と一致して、これらの人種的法律は、「純粋な」イタリア人はアーリア人種の子孫であると宣言した。 この政策は、来るべきより厳しい法律の正当化であり、1938年には、ユダヤ人市民の公民権をさらに取り除くために、一連の人種法、またはLeggi razzialiが制定されました。

1939年、彼女はトリノ大学での仕事を終わらせるという困難な決断を下し、ユダヤ人科学者との関係によって同僚を危険にさらしたくなかった。 彼女はベルギーで研究を続け、そこで神経学研究所で研究を行うための招待を受けました。 しかし、この猶予は持続しませんでした。 ヨーロッパでのヒトラーの影響力が広がるにつれて、彼女は家族のために恐れ、1940年初頭にトリノに帰国しました。

彼女の周りに世界がばらばらになっても、Levi-Montalciniは彼女の研究を続けることに決めました。 トリノに戻った後、Levi-Montalciniは彼女の寝室に小さな実験室を設置し、ニワトリ胚の神経発生を研究するためのミクロトームと顕微鏡を完備しました。 トリノでの爆撃は1941年に激化し、彼女の家族は田舎に移動することを余儀なくされました。 邪魔されず、彼女は彼女の機器を梱包し、彼女の寝室の研究室を二度目にセットアップしました。

イタリア-ナポリのサン-グレゴリオ-アルメーノにあるリタ-レヴィ=モンタルチーニの手作りの小像。
イタリア-ナポリのサン-グレゴリオ-アルメーノにあるリタ-レヴィ=モンタルチーニの手作りの小像。 (ビッグストック写真)

Levi-Montalciniは、Viktor Hamburgerの1934年の論文に興味をそそられ、この同じ組織に宛てられた神経細胞の発達と移動のための異なる組織の要件をテストしました。 ニワトリ胚は、神経移動のパターンが非常に一貫しているため、末梢組織の最終目的地まで伸びる感覚ニューロンを各段階で観察することができるため、こ ハンバーガーは、翼芽の損失が脊柱から成長するより小さく、より少ない神経細胞をもたらすことを発見し、四肢芽は、神経細胞の成長、発達、および翼の神経支配に必要な組織化因子を含んでいるという結論に達した。

Levi-Montalciniは好奇心が強く、四肢芽欠損のニワトリ胚および健康な胚のこれらの神経細胞をより詳しく調べたいと考えていました。 彼女は自宅の実験室で機器のみを使用し、近隣の農場に彼女の研究のために彼女の受精卵を販売するよう説得しました。 このプロセスは、発達の各段階でニワトリ胚を切断し、染色し、翼芽を除去したかどうかにかかわらず、感覚ニューロンの発達を監視するので、細心の注意を払っていた。

彼女は全く新しい何かを発見しました。

彼女が予想していたこととは対照的に、変異胚では正常な数のニューロンが不在の翼芽に向かって移動していた。 これらのニューロンの多くが死亡し、その結果、ハンバーガーによって観察された神経形成不全が発生したのは、後に開発された。 さらに、彼女は健康な胚でかなりの量の細胞死を指摘し、細胞死が神経発達の正常な部分であることを示唆している。

Levi-Montalciniはハンバーガーとは異なる結論に達しました。 神経細胞の成長を促進する末梢オーガナイザーの代わりに、Levi-Montalciniは、四肢の芽が生存促進因子を産生し、発達中のニューロンの過剰が生存し、発達中の翼を神経支配するために競争すると結論づけた。 強いつながりを作ることができず、神経支配しないニューロンは、神経発達の正常な部分として死ぬ。

彼女が第二次世界大戦中にイタリアの学術雑誌に掲載することは不可能だった。 彼女の前の顧問、ジュゼッペ-レヴィの助けを借りて、彼女はベルギーに原稿を送り、1942年と1943年に彼女の結果を発表しました。 1943年の秋、彼女と彼女の家族は再びフィレンツェに移動し、1944年まで地下にとどまった。 アメリカ軍がドイツ軍をフィレンツェから追い出した後、彼女は医師として働き、1945年の終戦まで難民の治療を支援しました。

この間、ハンバーガーはLevi-Montalciniの仕事に大きな関心を持ち、ミズーリ州セントルイスのワシントン大学の研究室を訪問するように頼んだ。 1947年にはアメリカに渡り、ハンバーガーの研究室とのコラボレーションを開始した。 彼女は学期にとどまることを意図していたが、彼女は最終的にワシントン大学で30年を過ごし、1958年に完全な教授になり、1977年に引退するまでこの地位を保持した。 1962年、レヴィ=モンタルチーニはローマに第二の研究室を設立し、アメリカとイタリアの間で彼女の時間を分割しました。 1969年には、イタリア国立研究評議会の細胞生物学研究所の初代所長にもなった。 1979年に定年退職するまで理事を務め、その後も客員教授を務めた。

彼女が米国で行った重要な発見の1つは、胚の外側の皿の中でニューロンを成長させることを可能にするin-vitro培養技術の開発でした。 これは、マウス腫瘍細胞株が増加した神経細胞増殖を引き起こしたという観察から始まりました。 ニワトリ胚に移植すると、これらの癌細胞は、これらの癌細胞が推定生存促進、または”栄養、”因子を含んでいることを示唆し、神経の成長を引き付け、刺激 Levi-Montalciniは、1950年代初頭にブラジル大学のHerta Meyerの研究室を訪問し、神経細胞を培養し、神経細胞の成長を促進する因子を特徴付ける技術を開発しました。

さらに、Hamburgerは、栄養因子の分子特性評価を支援するために、ワシントン大学の才能ある若手生化学者Stanley Cohenを募集しました。 Cohenは、栄養因子が必須のDNAまたはRNA成分を有するかどうかを決定するために核酸阻害剤を使用することを提案した。 重要な実験は、RNAとDNAの両方を分解することが知られていたヘビ毒を利用しました。 対照実験では、毒自体が実際には生存促進因子の強力な量を含んでいることが明らかになり、顎下腺が未知の因子を分離して浄化するための源とし 確かに、マウス顎下腺は、実験や分子特性評価のための十分なリソースを提供し、この要因の豊富なソースでした。

Levi-MontalciniとCohenはこの分泌に対する抗血清を開発し、マウスの胚発生中にその機能をブロックするために使用しました。 驚くべきことに、彼らは、この抗血清による治療は、ニワトリ胚の翼芽を切除したことに起因する表現型に匹敵する、交感神経の発達をほぼ完全に消 これは、末梢組織が哺乳類の神経細胞の生存に直接影響を与える因子を秘密にしていることを決定的に示したため、顕著な画期的なものでした。

彼らの発見は1960年に出版され、彼らは物質”神経成長因子”またはNGFと命名しました。 NGFは、後にニューロンの特定のサブセットの成長と生存を促進するニューロトロフィンと呼ばれる走化性因子のクラス全体の最初のものであった。 NGFの第2の機能は、接続性の低い神経細胞を剪定または除去することである。 Levi-Montalciniは、初期の胚発生における細胞死の割合が高いことに気づいたとき、彼女の実験の早い段階でこの効果を観察しました。 この”シナプス剪定”は、神経系の発達に不可欠です。

分子神経科学の分野が進むにつれて、ニューロトロフィンも成人の脳に役割を持っていることが明らかになりました。 彼らは、新しいシナプス伝達の生存への影響を介して学習と記憶を促進する。 アルツハイマー病やパーキンソン病などの神経変性疾患の発症と神経栄養因子の減少が一致するという説得力のある証拠があり、これらのタンパク質はそのような疾患の治療ツールとして積極的に研究されている。 1986年、リタ-レヴィ=モンタルチーニとスタンリー-コーエンはノーベル生理学-医学賞を受賞し、彼らの研究の重要性と、それが科学研究の複数の分野に与えた計り知れない影響を強調した。

リタ-レヴィ=モンタルチーニは信じられないほどのキャリアを持っており、NGFは物語の一部に過ぎません。 彼女は科学的資金と科学の女性のための率直な支持者でした。 1993年のScientific Americanとのインタビューで、彼女は説明します、「私は非常に、非常に重要なことをすることができます、私がそれを受け取らなければ私はできなかったであろう。 それは私に多くの人々を助ける可能性を与えてくれました。”彼女は子供たちにカウンセリングやメンターを提供するために、彼女の妹、パオラと1992年に彼女自身の財団を始めました。 2001年に彼女はこの財団を拡大し、現在はアフリカの女性と子供たちに教育支援と奨学金を提供しています。

イタリアは2001年にLevi-Montalciniを終身上院議員にし、2006年には研究のための資金を削減する予算案を巡って極右のイタリアの政治家と悪名高い対決をした。 (ええ、彼女はその戦いに勝った。)彼女は研究コミュニティに積極的に参加し続け、2002年に欧州脳研究所を設立し、2012年に亡くなるまでこの研究所の責任者を務めました。

リタ-レヴィ=モンタルチーニは20世紀の最も偉大な科学者の一人であった。 彼女は深く定着した性差別と彼女が最も愛したことをするために第二次世界大戦の驚異的な反ユダヤ主義を通して戦った。 栄誉と賞は決して目標ではありませんでした。 彼女は1986年にノーベル賞を受賞したことを知った後、”それは大きな名誉だった。 それでも、発見の瞬間として大きなスリルはありません。”

Ellen Elliott博士は、ConnのFarmingtonにあるJackson Laboratory For Genomic Medicineのポスドク研究員です。 EllenはAdam Williams博士の研究室で働いており、TH2細胞および喘息における長い非コードRnaの機能を研究しています。 @EllenNicholeでTwitterでエレンに従ってください。

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