Da ragazzo, Juan Trippe aveva assistito al volo di Wilbur Wright intorno alla Statua della Libertà nel 1909; da adolescente, imparò a volare. Nel 1917, lasciò Yale per diventare un pilota militare. Non ha visto il combattimento, ma l’aviazione ha continuato ad affascinarlo dopo il suo ritorno al college. Trippe, che avrebbe trovato Pan American Airways nel 1927, ha creato un modello per il viaggio aereo elegante un mondo lontano dal sistema di compagnie aeree commerciali di oggi. Nell’ufficio di Trippe nel Chrysler Building di Manhattan, un antico globo aveva un posto d’onore. Il manufatto, risalente al 1840, era un cimelio di famiglia, lasciato in eredità a Trippe da suo padre, un banchiere d’investimento.

Il globo rappresentava molto più dell’arredamento degli uffici; simboleggiava le alte ambizioni di un uomo. “Trippe non era un dittatore, ma voleva conquistare il mondo”, afferma F. Robert van der Linden, presidente dell’aeronautica presso lo Smithsonian National Air and Space Museum (NASM). In effetti, Trippe consultò il globo mentre evocava le rotte aeree. Oggi, il leggendario orb è stato installato al NASM come parte di una nuova mostra permanente, “America by Air”, inaugurata questo mese.

Le battaglie aeree e i bombardamenti aerei iniziarono nella prima guerra mondiale, e alcuni uomini militari preveggenti vedevano un futuro per gli aerei come armi. Ma all’epoca in cui Trippe si laureò a Yale nel 1921, pochi immaginavano l’aria come l’autostrada definitiva per il pubblico itinerante. Trippe persuase gli amici a investire nel suo sogno; poi comprò un servizio di consegna di posta aerea nel nord-est, il trasporto aereo coloniale. Nel 1927, aveva fuso tre piccole compagnie aeree in Pan American Airways, per traghettare i passeggeri da Key West a Cuba. Così iniziò quella che sarebbe diventata la compagnia aerea più glamour di sempre per servire i pasti sulla vera Cina.

Le lunghe rotte che la Pan Am ha aperto la strada richiedevano aerei abbastanza grandi da trasportare molto carburante, ma poiché c’erano poche piste di atterraggio in Asia e Sud America abbastanza lunghe da gestire grandi aerei, Trippe acquistò gli idrovolanti Sikorsky. In un tropo poetico, ha chiamato gli aerei “clippers”, dopo le navi a vela veloci che avevano solcato gli oceani nel 19 ° secolo.

Il comfort, la velocità e la portata dei clippers hanno attirato star del cinema e magnati, garantendo la copertura della stampa Pan Am e un’aura di romanticismo. Nel 1928, con un occhio alla praticità e alla pubblicità, Trippe assunse Charles Lindbergh, uno dei grandi eroi dell’epoca, per aiutarlo a creare nuove rotte verso il Sud America, il Giappone e la Cina.

Nel 1945, la Pan Am divenne la prima compagnia aerea a introdurre la classe turistica, tagliando la tariffa da New York a Londra di oltre la metà e lanciando efficacemente l’era moderna dei viaggi aerei. Con il suo acquisto di Boeing 707 nel 1955, una scommessa rischiosa all’epoca, Trippe inaugurò anche l’era dei jet.

Trippe era sposato con Betty Stettinius; la coppia ebbe quattro figli. Si ritirò come presidente e CEO di Pan Am nel 1968, e morì nel 1981, all’età di 81 anni. Dieci anni dopo, la sua compagnia aerea ha ceduto a un’economia di viaggio in evoluzione e all’aumento dei prezzi del carburante. Quando i beni della compagnia aerea furono venduti, il globo di Trippe, dice van der Linden, ” divenne proprietà della Pan Am Historical Foundation. Infine, è stato concordato che il Museo dell’Aria e dello Spazio dovrebbe averlo.”

Come si è scoperto, il globo aveva un altro ruolo prima di raggiungere Washington. Il regista Martin Scorsese aveva scelto Alec Baldwin nel ruolo di Trippe per il suo film The Aviator, il biopic di Howard Hughes del 2004. Scorsese, un pignolo per la precisione, voleva che Baldwin consultasse il globo reale di Trippe, non un facsimile. Fu così che, dopo il suo cameo, l’artefatto fu accuratamente imballato e spedito a Washington, DC, dove si trova oggi accanto a una delle eliche originali a tre pale del China Clipper. Il mondo di Juan…distribuire.

Owen Edwards è uno scrittore freelance e autore del libro Elegant Solutions.

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