Ritratto di Natacha Rambova da Svetoslav Roerich (1926). Collezione del Museo Roerich

“La fama è come una radiografia gigante. Una volta che sei esposto sotto di esso, i battiti del tuo cuore sono mostrati a un mondo spalancato.”- Natacha Rambova in” Photoplay ” dicembre 1922.

M La maggior parte delle persone che hanno sentito parlare di Natacha Rambova la conoscono come la moglie di Hollywood silent-era matinee idol e megastar Rudolph Valentino, ma il suo tempo con lui è stato relativamente breve. Prima di incontrarlo e dopo la sua morte nel 1926, Rambova era un nome familiare a sé stante. Bella, ricca, talentuosa e intelligente, ha mostrato una forza di volontà e un talento per la reinvenzione che potrebbe rivaleggiare con chiunque sia vivo oggi.

Temple Square a Salt Lake City, Utah (1897). Di pubblico dominio.

La ragazza che sarebbe diventata Natacha Rambova nacque Winifred Kimball Shaughnessy a Salt Lake City, Utah, nel 1897. Suo padre, Michael Shaughnessy era un uomo d’affari cattolico irlandese, originario di New York, che lavorava nell’industria mineraria. Sua madre, Winifred Kimball Shaughnessy, proveniva da un’importante famiglia di Salt Lake City e nipote di Heber Kimball, membro del Quorum originale dei Dodici Apostoli della chiesa dei Santi degli Ultimi Giorni.

I primi anni del Piccolo Winifred furono segnati dalla discordia familiare. Suo padre era un alcolizzato che vendeva i beni di sua madre per pagare i suoi debiti di gioco. Come un bambino, è stata battezzata cattolica per volere del padre, ma dopo il divorzio dei suoi genitori, è stata battezzata nella chiesa LDS su insistenza di sua madre. La lotta per l’anima della ragazza alla fine sarebbe stata persa da entrambi.

Nel 1900, Winifred e sua madre si trasferirono a San Francisco. Sua madre si sarebbe sposata altre due volte, prima brevemente con Edgar de Wolfe (il fratello della famosa designer francese Elsie de Wolfe) e poi con più successo con il magnate milionario di profumi e cosmetici Richard Hudnut, che adottò Winifred e le diede il suo nome.

Winifred Hudnut: Condotta sconveniente una signora

Pubblicità per l’apertura 1916 del negozio di profumi di Richard Hudnut a 400 Fifth Avenue a New York City. Di pubblico dominio.

Il matrimonio di sua madre con Richard Hudnut garantiva a Winifred sicurezza domestica e finanziaria. Tuttavia, è diventata un’adolescente difficile e ribelle. Esasperata, sua madre la portò a Leatherhead Court, un collegio inglese dove si interessò alla mitologia greca e scoprì di avere un talento per la danza classica. Ma se Leatherhead Court aveva lo scopo di sedare la ribellione di Winifred, lo schema era un fallimento. Fu espulsa per “condotta sconveniente di una signora” che a quel tempo avrebbe potuto essere qualsiasi cosa, dai letti a lenzuola corte a giurare come un marinaio (un’abitudine, per inciso, che sarebbe stata conosciuta per più tardi nella vita).

Winifred aveva mantenuto una relazione con la sua matrigna Elsie de Wolfe e trascorso del tempo con lei a Parigi. L’influenza di zia Elsie fu probabilmente responsabile dell’interesse di Winifred per il design, e fu lei a portare Winifred a vedere la leggendaria prima ballerina Anna Pavlova in una produzione parigina del Lago dei Cigni. L’esperienza ha alimentato nella ragazza il desiderio di ballare professionalmente. Cambierebbe radicalmente la sua vita. Winifred (senior) non era entusiasta. Considerava il balletto come qualcosa che le giovani donne studiavano solo per acquisire grazia e portamento. Certamente non approvava che sua figlia apparisse su un palcoscenico pubblico. Sua sorella, Teresa Kimball Werner, tuttavia era più comprensiva. Si offrì di accompagnare sua nipote a New York per inseguire il suo sogno. Date le circostanze, la madre di Winifred accettò con riluttanza.

Natacha Rambova: dalla Russia con lussuria

Rambova e Kosloff in costumi che ha progettato per un numero di danza azteca si sono esibiti sul circuito del vaudeville. Kosloff avrebbe indossato di nuovo il suo in Cecil B. DeMille “La donna che Dio ha dimenticato” (1917). Di pubblico dominio.

Deciso a diventare una ballerina professionista, Winfred, 17 anni, andò a New York nel 1914 per studiare balletto con la Compagnia di balletto Imperiale russa del ballerino e coreografo russo Theodore Kosloff. Non passò molto tempo prima che lei e Kosloff diventassero sentimentalmente coinvolti, con grande orrore di sua madre. Kosloff aveva 32 anni, sposato e padre di una giovane figlia. La signora Hudnut ha tentato di farlo arrestare con l’accusa di stupro. Gli amanti fuggirono all ” estero, con Winifred in posa come tata della figlia di Kosloff fino a quando la madre marcia indietro e ha accettato di lasciarla ballare professionalmente. Poiché la compagnia di balletto era russa, Kosloff sentiva che “Winifred Hudnut” era un nome ridicolo per una ballerina. La ribattezzò “Natacha Rambova” dopo una delle sue vecchie fidanzate. In piedi a 5 piedi, 8 pollici, Rambova era tecnicamente troppo alto per essere una ballerina classica, ma Kosloff più volte il suo cast in ruoli di primo piano a New York e in tutta l ” America, dove la società in tour sul circuito vaudeville Keith Orpheum. Uno dei suoi più grandi fan era Agnes de Mille, nipote del regista Cecil B. DeMille. Fu Agnes, 13 anni, che incoraggiò suo zio a portare Kosloff a Hollywood. In cambio di lezioni di danza per Agnes, Kosloff avrebbe avuto la possibilità di farlo sul grande schermo. Agnes de Mille sarebbe diventata una ballerina e coreografa a pieno titolo, più celebrata di Kosloff stesso.

Rambova accompagnò Kosloff in California e continuò a disegnare costumi e scenografie, questa volta per film, che Kosloff spacciò come suoi. Nel 1919, fu assunto dalla collega attrice e produttrice cinematografica russa Alla Nazimova. Quando l’attrice ha chiesto modifiche ad alcuni dei “suoi” schizzi, ha notato che è stato Rambova a farli rapidamente, e nella stessa mano. La maschera era pronta per Kosloff per quanto riguarda Nazimova. Ha assunto Rambova a lavorare per lei, invece.

La relazione con Kosloff fu tumultuosa. A un certo punto, le ha sparato alla gamba con un pallettoni dal suo fucile da caccia. Fu costretta a fuggire attraverso una finestra. La relazione continuò, tuttavia, fino a quando Rambova si stufò dei suoi costanti affari con altri ballerini e lo lasciò. Stava emergendo come una forza creativa e l’occupazione era abbondante. Poteva stare da sola e non aveva motivo di rimanere.

È complicato: Signora Rudolph Valentino

Uno schizzo in costume di Natacha Rambova per” Forbidden Fruit ” (1921). Di pubblico dominio.

Come art director e costumista per la compagnia di produzione di Nazimova alla Metro Pictures Corporation (che in seguito sarebbe diventata MGM), Rambova guadagnava $5.000 a immagine (equivalenti a circa today 64.000 oggi). In1920, ha lavorato al film Billions per Nazimova e Perché cambiare tua moglie? e qualcosa a cui pensare per Cecil B. DeMille. L’anno successivo ha lavorato come art director nel film Forbidden Fruit, co-disegnando un’elaborata sequenza di sogni ispirata a Cenerentola. Era al top del suo gioco. Proprio mentre la sua carriera di designer stava decollando, in tangos Rudolph Valentino, il più grande pareggio al botteghino della sua generazione.

I due si incontrarono sul set di Uncharted Seas (1921) e lavorarono insieme su Camille di Nazimova lo stesso anno. Il film è stato un disastro per Nazimova. Ha fatto così male al botteghino, ha perso il suo contratto con la Metro Pictures. Rambova era anche senza lavoro, ma non era preoccupato. Si era innamorata di Rodolfo Valentino.

Ritratto di Rodolfo Valentino e Natacha Rambova (1921). Di pubblico dominio.

C’era solo un problema. Rudolph Valentino era sposato con l’attrice June Aker. Il matrimonio, non felice, è stato riferito mai consumato, ma fino a quando Rudy potrebbe ottenere il divorzio, lui e Natacha avrebbe dovuto vivere separati, o almeno sembrano. Quando il divorzio fu finalizzato, Valentino e Rambova attraversarono il confine e si sposarono il 13 maggio 1922, a Mexicali, in Messico. Ma, anche se Aker aveva numerosi amanti femminili, anche mentre era ancora sposata con Valentino, (tra cui, a quanto pare, Alla Nazimova) non stava andando tranquillamente. Ha citato in giudizio per il diritto legale di chiamarsi ” Signora Rudolph Valentino.”Quando le autorità notarono che Valentino non aveva aspettato un anno intero dopo il suo divorzio per risposarsi, come era richiesto dalla legge della California all’epoca, fu arrestato, accusato di bigamia e mandato in prigione. Rambova era in viaggio in quel momento, e lo studio ha rifiutato di tirarlo fuori, così molti dei suoi amici hanno messo i soldi. Fu convenuto che le accuse sarebbero cadute se lui e Nazimova vivessero separati l’uno dall’altro con i compagni di stanza fino a quando non fosse passato il tempo richiesto. Il loro matrimonio messicano fu ritenuto non valido, così quando furono in grado di sposarsi di nuovo, lo fecero il 14 marzo 1923, a Crown Point, Indiana. Quello stesso anno vide uno dei più grandi successi artistici di Rambova: la scenografia e i costumi del film Salome (1923) di Nazimova, visivamente sbalorditivo e controverso. Rambova prese come ispirazione le illustrazioni del 1897 fornite da Aubrey Beardsley per l’edizione pubblicata della commedia di Oscar Wilde su cui il film era basato. Sfortunatamente, nonostante alcuni consensi della critica, ha flop al botteghino e Nazimova non si è mai ripresa finanziariamente.

“La gonna di pavone”, Illustrazione di Aubrey Beardsley per “Salome” di Oscar Wilde, 1897. Di pubblico dominio.

Nazimova in un fermo dal film “Salome” (1923). Di pubblico dominio. Rambova ha basato il suo costume e le sue scenografie sulle illustrazioni originali di Beardsley per l’opera teatrale omonima di Oscar Wilde.

Ora legalmente sposati, Valentino e Rambova divennero la coppia di potere di Hollywood, distaccata solo dai grandi Douglas Fairbanks e Mary Pickford. Ma non è stata una navigazione tranquilla. Le persone nell’industria cinematografica hanno iniziato a guardare Rambova con fastidio e persino disprezzo. Molti dei suoi amici la odiavano. Essi risentivano l ” influenza che aveva su suo marito e sempre più visto il suo come un ambizioso Svengali, tirando le corde di Rudy e non sempre agire in quello che consideravano essere i suoi migliori interessi. Si affidò a lei in questioni legali a causa della sua intelligenza e perché, come nativo italiano, non era sicuro del suo inglese. Ciò significava che coloro che lavoravano con Valentino dovevano fare i conti con Rambova. Il fatto che avesse idee e opinioni forti su quasi tutto non ha aiutato.

Poster della hall per” Monsieur Beaucaire ” (1924). Di pubblico dominio.

Non sarebbe stato un problema se le loro collaborazioni avessero avuto successo al botteghino, ma non lo erano. Quando Valentino film come Il giovane Rajah (1922) flop, lei è stato accusato, spesso ingiustamente. L’adattamento cinematografico di Monsieur Beaucaire (1924) di Booth Tarkington ne è un buon esempio. I fan di Valentino, in particolare nel cuore dell’America, sono stati spenti dal film, la principale lamentela è che Valentino, indossando gli opulenti fronzoli e imitando quelli che interpretavano come i gesti femminili dell’aristocrazia francese del 18 ° secolo, aveva “trasformato sissy”. Pensavano che il loro idolo, il modello di mascolinità sensuale che ha acceso una tempesta di adorazione e desiderio femminile in film come The Sheik (1921) e Blood and Sand (1922), era stato portato fuori strada dalla moglie “arty”.

Prima che Rambova entrasse in scena, i fan venivano trattati da quattro a sei film di Valentino all’anno. Durante il periodo delle sue difficoltà marziali e legali, Valentino fu anche afflitto da problemi finanziari. Entrò in sciopero dal suo studio chiedendo uno stipendio più grande e così non fece nessuna foto nel 1923. Ora era più di debt 80.000 in debito. Lo studio accettò un generoso aumento, ma il suo ritorno sullo schermo nel 1924 con Monsieur Beaucaire fu un fallimento così come A Sainted Devil, l’unico altro film che girò quell’anno. Fu in questo periodo che la relazione di Rambova e Valentino iniziò a dipanarsi. Hanno presentato documenti per il divorzio nel 1925 e la scissione era così acrimoniosa che, alla sua morte improvvisa per peritonite nell’agosto del 1926, ha scoperto che le aveva lasciato solo un dollaro nel suo testamento.

Dopo la rottura del suo matrimonio, Rambova passò ad altri progetti. Ha progettato e brevettato una bambola, e prodotto e recitato nel film Do Clothes Make the Woman? Alla sua uscita, fu inorridita nel notare che il distributore, per capitalizzare il suo divorzio, aveva cambiato il titolo in When Love Grows Cold (1926) e la fatturò come “Mrs. Valentino.”Aggiungendo la beffa al danno, i critici hanno stroncato il film. Una recensione particolarmente viziosa in Picture Play l’ha definita “l’immagine più povera del mese, o di quasi tutti i mesi, del resto”, aggiungendo: “Gli interni sono cattivi, i costumi atroci. La signorina Rambova non è ben vestita, né filma bene, in minima misura.”Era così offesa, non ha mai fatto un altro film. (Senza dubbio sarebbe sollevata di sapere che il film da allora è stato perso e nessuna copia conosciuta di esso esiste oggi.)

Autore, stilista, egittologo: Rambova diventa la sua donna

Abito da sera in velluto di seta disegnato da Natacha Rambova per l’attrice Beulah Bondi tra il 1928 e il 1931, un prodotto del suo salone di moda di alta gamma a New York. (via arizonafashioninstitute.com)

Dopo la morte di Valentino, Rambova si trasferì a New York dove apparve nel vaudeville al Palace Theatre e scrisse una commedia semiautografica chiamata All That Glitters. Ha anche pubblicato un libro di memorie intitolato Rudy: Un ritratto intimo di sua moglie Natacha Rambova (1926) e seguito da Rudolph Valentino Recollections (1927). In questo secondo libro di memorie, Rambova messo avanti la sua fede nello spiritualismo includendo un capitolo finale preteso di essere una lettera dal suo defunto marito che egli presumibilmente comunicato a lei dal piano astrale tramite la scrittura automatica.

Nel 1928, Rambova aprì un salone di abbigliamento di alta gamma a New York con i suoi disegni originali e offrendo moda personalizzate, all’ingrosso e al dettaglio. Ha detto ai giornalisti che non ha ottenuto nel settore del vestito per i soldi, ma per soddisfare “un impulso artistico.”Questo era molto probabilmente vero mentre stava per ereditare una somma considerevole dal suo patrigno Richard Hudnut che, per inciso, morì più tardi nello stesso anno.

La Grande Depressione ha suscitato preoccupazioni per il clima finanziario e sociale negli Stati Uniti, così Rambova ha deciso di chiudere il suo negozio e ritirarsi dal fashion design commerciale. Si trasferì in Francia nel 1932 e sposò il suo secondo marito, l’aristocratico spagnololvaro de Urzáiz, che incontrò durante una crociera delle Isole Baleari. La coppia si stabilì sull’isola di Maiorca e usò l’eredità di Rambova da Hudnut per investire nel restauro di ville spagnole abbandonate per i turisti.

Frammento del santuario in legno dorato con scene di Tutankhamon e Ankhesenamun, Museo Egizio, Il Cairo. Rambova ottenne una borsa di studio Mellon per studiare l’antico simbolismo egiziano in siti come le tombe di Tutankhamon e Ramses VI nella Valle dei Re. (via wsimag.com)

Fu durante il suo matrimonio con Urzáiz che Rambova viaggiò per la prima volta in Egitto. Nel 1936, visitò Memphis, Luxor e Tebe e fu affascinata da ciò che vide.

“I primi giorni che ero lì non riuscivo a fermare le lacrime che scorrevano dai miei occhi. Non era tristezza, ma un certo impatto emotivo dal passato–un ritorno a un luogo una volta amato dopo troppo tempo.”- Natacha Rambova

Il matrimonio di Rambova finì durante la guerra civile spagnola (1936-1939) quando suo marito divenne comandante navale per la parte nazionalista filo-fascista. Fuggì in Francia e vi rimase fino all’invasione nazista del giugno 1940, quando tornò a New York. Lì sviluppò ulteriormente il suo interesse per i miti, il simbolismo e la religione comparata. Ha pubblicato articoli sulla guarigione, yoga, astrologia, e altri soggetti, che è apparso in pubblicazioni come American Astrology e Harper Bazaar.

La seconda guerra mondiale terminò nel 1945. L’anno seguente, ha ottenuto una borsa di studio Mellon e tornò in Egitto per studiare il simbolismo e sistemi di credenze. Ha incontrato e ha iniziato una collaborazione con l’egittologo russo Alexandre Piankoff, con il sostegno finanziario di una seconda borsa di studio Mellon che aveva ottenuto. Lavorando a fianco dell’egittologa americana Elizabeth Thomas, Rambova copiò le iscrizioni sulla tomba riccamente decorata di Ramses VI, sul Santuario dorato di Tutankhamon e sui testi piramidali all’interno della piramide Unas a Saqqara. Oltre a modificare l’inglese di Piankoff e a preparare i suoi manoscritti per la pubblicazione, Rambova contribuì con un suo capitolo accademico ai suoi Papiri mitologici (1957). Al termine della spedizione, tornò negli Stati Uniti stabilendosi a New Milford, Connecticut, dove continuò a modificare il lavoro accademico di Piankoff. Nel 1954 donò la sua vasta collezione di manufatti egiziani al Museo delle Belle Arti dell’Università dello Utah.

Gli ultimi anni di Rambova furono segnati da malattie fisiche e mentali. Ha sviluppato sclerodermia che ha influenzato la sua capacità di deglutire. Ciò ha provocato la psicosi paranoica causata dalla malnutrizione. Sua cugina Ann Wollen la trasferì dal Connecticut alla California per supervisionare le sue cure.

Natacha Rambova morì per un attacco di cuore in una casa di cura di Pasadena il 5 giugno 1966, all’età di 69 anni, lasciando un manoscritto incompiuto di 1000 pagine sul tema del modello mito. Anche se una trama di famiglia elaborato atteso a Woodlawn Cimitero nel Bronx borough di New York City, come per i suoi desideri, il suo corpo è stato cremato e le sue ceneri sparse in una foresta nel nord dell ” Arizona. È come dovrebbe essere, perché non ci potrebbe essere memoriale più appropriato del diverso e impressionante corpo di lavoro che ha lasciato alle spalle.

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