Per quasi un millennio, la città francese di Reims era sinonimo della sua imponente cattedrale gotica conosciuta come Notre-Dame. Da non confondere con la cattedrale che condivide lo stesso nome a Parigi, la chiesa di Reims era il cuore e l’anima della regione, le sue torri più alte che si ergono a 265 piedi sopra i 50.000 abitanti della città, le sue splendide sale utilizzate per l’incoronazione di quasi tutti i monarchi dal 13 ° secolo. Ma alla vigilia della prima guerra mondiale, nel 1914, la magnificenza della cattedrale le ha portato un altro tipo di attenzione: quella di un bersaglio facile.

Quando i combattimenti iniziarono nell’agosto di quell’anno, l’esercito tedesco invasore rapidamente sopraffece la parte nord-orientale della Francia, inclusa Reims, e trasformò la cattedrale in un’infermeria. Riempirono la chiesa con 3.000 culle e 15.000 balle di erba secca da usare come pallet—che rimasero all’interno dell’edificio dopo il 4 settembre, quando le forze alleate di Francia e Regno Unito inviarono i tedeschi in una rapida ritirata dopo la prima battaglia della Marna. Con Reims ora a una manciata di miglia dal fronte, iniziò la vera distruzione.

Cinque colpi di artiglieria tedeschi colpirono la cattedrale il 18 settembre, schiantandosi contro la struttura medievale, ma l’attacco più devastante arrivò il giorno dopo. “I proiettili, forse incendiari, incendiarono prima il patibolo e poi il fieno. Non più infiammabile esca avrebbe potuto essere ideato, e non è stato richiesto alcun accelerante,” scrive lo storico Jan Ziolkowski. Il piombo dal tetto in fiamme si riversò attraverso le bocche dei gargoyle di pietra della chiesa; le finestre esplose; la statua dell’Angelo sorridente che si trovava vicino alla porta d’ingresso per secoli perse la testa.

A differenza del recente incendio di Notre Dame de Paris, l’assalto alla Cattedrale di Reims continuò per quattro anni. Circa 300 proiettili tedeschi si sono schiantati contro Notre Dame de Reims dopo il suo incendio iniziale; circa l ‘ 85 per cento degli edifici della città sono stati distrutti pure. Alla fine della guerra, la famosa cattedrale era uno scheletro del suo sé precedente e un simbolo dell’incomprensibile brutalità del conflitto.

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Fin dai suoi primi giorni, la città di Reims (pronunciato rahnce) era un crocevia culturale. Come una delle più grandi città dell’Impero romano, ospitò mercanti da tutto il continente e nel 496 divenne anche il centro della cristianità francese. Secondo un racconto scritto molto tempo dopo il fatto, quell’anno segnò il battesimo del re Clovide. Il leader franco aveva già unito i territori circostanti in quella che sarebbe diventata la Francia; ora stava trasformando il paesaggio religioso della regione. Sembrava giusto che circa 700 anni dopo, una massiccia cattedrale sarebbe stata costruita nello stesso punto.

La questione di quando iniziò la costruzione di Notre Dame de Reims è stata dibattuta per decenni. “C’è questo documento che parla di un incendio e dà una data del 1210”, dice Rebecca Smith, storica dell’arte al Wake Tech Community College che ha scritto ampiamente sulle origini della cattedrale. “Non menzionano cosa brucia o quanti danni ci sono, ma tutti presumevano che la cattedrale avesse iniziato la costruzione intorno al 1211 subito dopo l’incendio.”

Ma recenti analisi archeologiche da parte dei ricercatori Willy Tegel e Olivier Brun ha dimostrato il contrario. Hanno usato frammenti di legno recuperati risalenti a circa il 1207 per dimostrare che la cattedrale era in costruzione prima di quanto si credesse.

Quello che nessuno dubita è l’importanza della cattedrale fin dal suo inizio. L’inizio del 13 ° secolo ha segnato un drammatico aumento del numero di cattedrali gotiche in costruzione. Lo stile architettonico era sgargiante, con edifici religiosi adornati da contrafforti volanti e decorazioni elaborate. L’obiettivo di queste chiese, dice Smith, era ” mostrare le vetrate colorate, essere più alte e sottili e spingere verso i cieli, verso Dio.”E poiché la cattedrale di Reims veniva eretta nello stesso periodo di Notre Dame de Paris, sorse un elemento di competizione tra le città.

Ma la Cattedrale di Reims si assicurò il suo posto nella gerarchia religiosa all’inizio dei suoi 75 anni di costruzione. Quando un dodicenne Luigi IX fu incoronato nel 1226, dichiarò che tutti i futuri monarchi sarebbero stati incoronati a Notre Dame de Reims, rifacendosi alla storia di Clovis come primo re cristiano di Francia. Questo decreto fu ampiamente seguito per i successivi 500 anni, incluso un famoso episodio nel 1429 quando Giovanna d’Arco combatté contro le forze avversarie per portare il principe francese a Reims dove poteva essere legittimamente incoronato Carlo VII.

Disegno della Cattedrale di Notre-Dame de Rheims, Francia 1857. Illustrata in
Disegno della Cattedrale di Notre-Dame de Rheims, Francia 1857. Illustrata in “Voyages pittoresques et romantiques” (Viaggi pittorici e romantici nell’antica Francia), di Isidore Taylor, (baron Taylor) 1857. (Universal History Archive / UIG tramite Getty Images)

Anche la cattedrale sopravvisse a molteplici calamità. Nel 1481, un incendio bruciò attraverso il tetto e una tempesta la domenica di Pasqua nel 1580 distrusse una delle grandi finestre. La chiesa sopravvisse persino alla rivoluzione francese del 1789, quando la monarchia fu temporaneamente rovesciata. La cattedrale dell’incoronazione rimase intatta nonostante i combattimenti in tutto il paese; i cittadini riconobbero la sua importanza storica e non poterono sopportare di vederla devastata.

Questi secoli di attaccamento alla cattedrale hanno reso la sua distruzione nella prima guerra mondiale molto più devastante. Al ritorno a Reims dopo i combattimenti, lo scrittore francese Georges Bataille scrisse: “Avevo sperato, nonostante le sue ferite, di vedere ancora una volta nella cattedrale un riflesso delle glorie passate e della gioia. Ora la cattedrale era maestosa nel suo merletto di pietra scheggiato e bruciato, ma con le porte chiuse e le campane frantumate aveva smesso di dare vita… E pensavo che i cadaveri stessi non rispecchiassero la morte più di una chiesa frantumata così vuota nella sua magnificenza come Notre-Dame de Reims.”

Quando la Francia approvò una legge a sostegno della ricostruzione dei monumenti danneggiati alla fine della guerra, nel 1919, scoppiarono aspri dibattiti sul lavoro da fare sulla Cattedrale di Reims. Molti hanno sostenuto a favore di lasciarlo come una rovina. “La cattedrale mutilata dovrebbe essere lasciata nelle condizioni in cui l’abbiamo trovata alla fine della guerra”, ha sostenuto l’architetto Auguste Perret. “Non si devono cancellare le tracce della guerra, o la sua memoria si spegnerà troppo presto.”Secondo lo storico Thomas Gaehtgens, Perret sostenne addirittura la costruzione di un tetto di cemento sopra la fatiscente cattedrale in modo che tutti potessero vedere la distruzione che l’esercito tedesco aveva causato.

Ma Paul Léon, direttore della conservazione storica presso il Ministero della Cultura, la pensava diversamente. “Qualcuno crede davvero che gli abitanti di Reims possano sopportare la vista della cattedrale mutilata nel cuore della loro città?”Inoltre, il clima freddo e umido di Reims renderebbe estremamente difficile preservare le rovine.

Dopo mesi di dibattiti e valutazioni dei danni, la ricostruzione iniziò finalmente alla fine del 1919. La Cattedrale di Reims divenne una causa globale célèbre, e le donazioni affluirono da paesi di tutto il mondo. Tra le donazioni più consistenti ci sono state diverse dal barone del petrolio John D. Rockefeller, che ha dato più di million 2.5 milioni (quasi million 36 milioni in dollari di oggi) da destinare alla ricostruzione di diversi monumenti francesi. Nel 1927 gran parte del lavoro fu completato, anche se il restauro delle facciate, dei contrafforti e delle finestre continuò fino al 10 luglio 1938, quando la cattedrale riaprì al pubblico.

Gran parte della cattedrale fu restaurata come prima della guerra, anche se il capo architetto che supervisionava la ricostruzione, Henri Deneux, fu inizialmente criticato per l’uso di cemento armato piuttosto che di legno per il tetto. Per quanto riguarda le sculture danneggiate, alcuni sono stati lasciati ha erano, con chip ancora eliminato. Questo includeva gargoyle con piombo solidificato che gocciolava ancora dalle loro bocche. Per quanto riguarda le famose vetrate, alcune erano state salvate nel corso della guerra, mentre molte altre sono state rifatte da artisti che hanno fatto riferimento ad altre opere d’arte del Medioevo, piuttosto che cercare di creare un pastiche.

Naturalmente, gli architetti e gli artisti che lavorano alla ricostruzione non avrebbero potuto prevedere che un’altra guerra avrebbe presto inghiottito il continente. Anche se la cattedrale subì di nuovo alcuni danni durante la seconda guerra mondiale, ricevette molti meno attacchi e rimase in gran parte intatta.

Facciata architettonica di Notre-Dame de Reims
Facciata architettonica di Notre-Dame de Reims (artJazz / iStock)

“Le cattedrali sono edifici viventi”, dice Smith, lo storico dell’arte. “Sono costantemente sottoposti a pulizie, sono costantemente sottoposti a restauri e ristrutturazioni. Sono sempre stati intesi come la necessità di flettere.”Per Smith, decidere come ricostruire o ripristinare l’architettura medievale richiede un delicato equilibrio tra preservare il passato e cancellarlo per far posto al futuro. Ma questo è qualcosa che gli architetti che hanno lavorato a Notre Dame de Reims hanno sempre preso in considerazione.

Per quanto riguarda Notre-Dame de Paris, sono in corso indagini per capire cosa abbia causato il devastante incendio che ha consumato gran parte del tetto della cattedrale. I lavoratori edili si sono affrettati a prevenire ulteriori crolli sulla struttura fatiscente, ma più di billion 1 miliardo è già stato raccolto per ricostruire il monumento parigino.

Ma vale la pena riflettere sull’esempio della Cattedrale di Reims e sulla consapevolezza che queste meraviglie medievali sono state costruite con un occhio alla longevità. Erano rappresentazioni fisiche del tentativo dell’umanità di raggiungere il divino dal nostro umile posto sulla Terra. È un sentimento che è sopravvissuto a innumerevoli catastrofi—e probabilmente sopravviverà a molte altre.

Nota del redattore, 19 aprile 2019: Questo pezzo è stato corretto per notare che Rebecca Smith non ha contribuito all’analisi dei primi frammenti di legno dalla chiesa.

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