Pour de nombreux Sud-Africains, en revenant sur les événements du 16 juin 1976, lorsque la police a brutalement attaqué des milliers d’écoliers protestataires, cette journée a marqué le début de la fin du système d’apartheid.

Le soulèvement a commencé lorsque les étudiants se sont rassemblés contre un décret selon lequel tous les élèves doivent apprendre l’afrikaans à l’école. Comme le dit l’historien Julian Brown, auteur d’une nouvelle étude, La route de Soweto: « Ces foules n’étaient coordonnées par aucun organe politique national. Ils étaient le produit de tensions locales. Ils constituaient de nouveaux efforts pour refaire la démocratie de l’Afrique du Sud à partir de zéro. »

Pour commémorer les 40 ans du soulèvement et des violences contre les manifestants pacifiques qui ont suivi, nous avons demandé aux lecteurs du Guardian de partager leurs souvenirs avec nous. Des manifestants aux journalistes en passant par les enseignants radicaux, nous avons entendu un éventail de personnes qui étaient là ce jour-là et nous avons partagé des témoignages émouvants. À leurs côtés, nous publions également les récits des survivants.

 Lycéens à Soweto le 16 juin 1976.
Lycéens à Soweto le 16 juin 1976. Photo: Presse de la ville / Getty Images

Je n’avais aucune idée de ce qui se passait. J’étais un jeune étudiant et je ne comprenais pas la politique. J’ai suivi des étudiants plus âgés que je connaissais et nous avons tous commencé à marcher vers la ville. Immédiatement après avoir atteint Vincent Road, nous avons été accueillis par la police qui est arrivée dans de grands « hippopotames » et a commencé à tirer à balles réelles et des gaz lacrymogènes.
Gloria Moletse, Primaire de Tiyang, Prairies

Le manifestant

Je m’appelle Phumla Williams Je suis né à Pimville, Soweto. J’ai été élevée par une mère monoparentale qui travaillait comme domestique, et je suis devenue plus tard infirmière assistante dans une clinique de Soweto.

En juin 1976, j’avais 16 ans et j’étais étudiant au lycée Musi. Le 16, lorsque le soulèvement étudiant a commencé à Orlando, notre école avait encore des cours normaux. En fait, ce jour-là, j’écrivais mon test semestriel du journal afrikaans.

Les étudiants ont traversé Soweto et ont protesté pendant la nuit. Le 17 juin, des étudiants du lycée Musi se sont joints à la manifestation. Mon activisme a commencé alors.

Je me suis rendu compte que l’éducation des enfants africains était conçue pour être inférieure aux autres races d’Afrique du Sud, et que les conditions dans lesquelles j’étais scolarisé étaient peu susceptibles de changer si je n’intervenais pas.

 Phumla Williams, au centre, après sa libération de prison pour avoir été membre du Congrès national africain.
Phumla Williams, centre, après sa libération de prison pour avoir été membre du Congrès national africain. Photographie: Phumla Williams

L’un des tristes souvenirs qui m’habite encore était un de mes camarades de classe qui a été tué par balle. Elle faisait partie de ceux qui n’ont pas participé à la manifestation, mais une balle perdue l’a touchée alors qu’elle balayait la cour de son domicile. C’était la folie du système auquel nous avions affaire à l’époque.

Après les événements de Soweto, mon activisme m’a conduit à quitter le pays en 1978 pour rejoindre le Congrès National Africain (ANC) exilé au Swaziland. Ma conscience politique s’était développée à un niveau d’appréciation du fait que le système d’apartheid dans le pays était responsable des inégalités dans notre société.

Ce qui est récemment plaisant, c’est le niveau d’activisme constructif des étudiants que nous avons vu dans les universités. Mais beaucoup reste à faire. L’éducation reste le pilier d’une vie meilleure. Trois cents ans d’assujettissement ne peuvent jamais être annulés en 40 ans. Les générations à venir doivent rester sur la cause.

 La police a ouvert le feu sur des milliers d'enfants et d'adolescents ce jour-là.
La police a ouvert le feu sur des milliers d’enfants et d’adolescents ce jour-là. Photo: Foto24 / Getty Images

Quand la fusillade a commencé, je me suis caché. Quand les tirs ont cessé, je suis sorti de ma cachette quand d’autres sont sortis. J’ai vu Hector de l’autre côté de la rue, je l’ai appelé et je lui ai fait signe. Il est venu et je lui ai parlé, mais d’autres coups de feu ont retenti et je me suis à nouveau caché. Je pensais qu’il me suivait, mais il n’est pas venu. Je suis ressorti et j’ai attendu à l’endroit où je viens de le voir. Il n’est pas venu. Quand Mbuyiso est passé devant moi, un groupe d’enfants se rassemblait à proximité. Il se dirigea vers le groupe et ramassa un corps… Et puis j’ai vu les chaussures d’Hector.
Antoinette Sithole, École secondaire de Tshesele

Le journaliste

Tony Kleu, aujourd’hui âgé de 67 ans et vivant à Sydney, était un journaliste blanc au milieu de la vingtaine travaillant au Rand Daily Mail en 1976. Il a rappelé l’atmosphère qui a précédé les événements du 16 juin, ainsi que ses souvenirs vifs de désespoir et d’angoisse au fur et à mesure que les nouvelles affluaient. Il dit que leur salle de presse était inhabituelle à l’époque en ce qu’il avait de nombreux collègues noirs, et bien que le personnel comprenne « quelques personnes ouvertement pro-gouvernementales et plusieurs informateurs présumés, la grande majorité d’entre nous était sympathique aux aspirations des Noirs et méprisait le gouvernement. »

 » Nous savions qu’il y avait des troubles croissants et que les étudiants prévoyaient de défiler « , a-t-il déclaré, « mais je ne crois pas que quiconque ait anticipé l’ampleur de la manifestation ou la réaction du 16 juin. Je ne pense pas qu’on s’attendait à un drame important, mais la réaction lorsque nous avons entendu que des milliers de personnes avaient rejoint la marche (assez tard le matin, je pense) et que la police avait tenté de les bloquer était alarmante et incrédulitée.

« Nous étions alarmés parce que nous savions sacrément ce qui s’était passé à Sharpeville, 16 ans plus tôt, et nous craignions ce qui pourrait arriver si la police lourdement armée, réputée pour sa brutalité, perdait le contrôle. Pendant plusieurs heures, la confusion régnait sur l’ampleur des affrontements. Des tas de fumée étaient visibles au-dessus de Soweto, mais la communication était compromise, les routes entrantes et sortantes avaient été bloquées et nous nous méfiions des rapports de la police. »

Ce n’est que lorsque des témoignages de première main de journalistes sont arrivés que l’ampleur de la brutalité deviendrait claire.

 Des adolescents regardent en 2001 le photojournaliste vétéran Alf Khumalo, décédé en 2012, leur montre des photographies d'un bâtiment en feu près de leur école de Soweto pendant le soulèvement.
Des adolescents regardent en 2001 le photojournaliste vétéran Alf Kumalo, décédé en 2012, leur montre des photographies d’un bâtiment en feu près de leur école de Soweto pendant le soulèvement. Photographie: Juda Ngwenya / Reuters

 » Le premier rapport d’un décès est venu de la police, qui a annoncé que des émeutiers, sans provocation, avaient tué des civils blancs, mais nous recevrions bientôt des preuves que le nombre de morts dépassait de loin les premières affirmations du gouvernement, seule une poignée de Noirs avaient été tués « , explique Kleu.

 » Nous avons entendu comment l’un de nos photographes, je pense que c’était Alf Kumalo, s’est caché derrière des poubelles risquant sa vie pour prendre des images pendant que la police de trigger happy passait devant. Je me souviens du sentiment d’effroi dans l’air et de l’inquiétude intense ressentie par tout le monde dans la salle de presse – il semblait que le pays avait finalement basculé dans la barbarie. »

Kleu dit qu’il ressentait un besoin évident de  » transmettre le drame complet », que « quelle que soit la vérité, elle devrait être enregistrée. »

 » Le souvenir le plus effroyable que j’ai est celui d’un de nos journalistes noirs qui nous a raconté comment il a vu des corps jetés dans une camionnette comme des sacs de pommes de terre. Cette image restera toujours avec moi.

 » Je doute qu’aucun d’entre nous, ce soir-là, n’ait reconnu les événements de la journée comme le début d’une révolution « , ajoute-t-il.  » Ces enfants étaient incroyablement fiers et courageux. Je pense qu’ils sont devenus le catalyseur qui a mobilisé les masses après une décennie d’activisme inefficace. Ils méritent qu’on s’en souvienne. »

 Des étudiants sud-africains se réunissent à Soweto le 11 juin 2016 lors d'une marche organisée pour commémorer le 40e anniversaire du soulèvement de Soweto.
Des étudiants sud-africains se rassemblent à Soweto le 11 juin 2016 lors d’une marche organisée pour commémorer le 40e anniversaire du soulèvement de Soweto. Photographie: Marco Longari / AFP / Getty Images

The historians

Ismail Farouk était un jeune chercheur au Musée Hector Pieterson de Soweto en 2005 lorsqu’il a été chargé d’étudier des récits alternatifs du soulèvement du 16 juin.

« Le musée lui-même est limité et a un fort parti pris politique du Congrès national africain, et sans doute une orientation très masculine », dit-il. « Je m’intéressais aux histoires racontées et aux raisons, et je voulais trouver une multiplicité de voix pour mieux refléter les événements de cette journée. »

Après 1976, il y avait peu d’informations dans le domaine public sur les événements: « C’était feutré. »

À la recherche de moyens de présenter les différentes voix et souvenirs qu’il avait recueillis lors d’entretiens approfondis, Farouk a rencontré Babak Fakhamzadeh, un développeur mobile, et ils ont commencé à travailler sur une manière ouverte et accessible de présenter les données.

 Une capture d'écran des sowetouprisings.carte com développée par Ismail Farouk et Babak Fakhamzadeh.
Une capture d’écran du sowetouprisings.com carte développée par Ismail Farouk et Babak Fakhamzadeh. Photographie: SowetoUprisings.com

 » ces gens vieillissaient, et ils avaient des vues subjectives. Nous nous sommes demandé: comment pouvons-nous collecter tout cela et permettre toutes les divergences dans les histoires. Il n’y a pas un seul récit officiel « , explique Fakhamzadeh.

À l’époque, Google Maps en était à ses balbutiements et les deux ont décidé d’esquisser les différents itinéraires des manifestants, permettant aux utilisateurs d’y ajouter et d’apporter des modifications. Le résultat a été www.sowetouprisings.com .

C’est un récit dynamique des événements de cette journée. « L’imaginaire populaire des soulèvements est celui d’une journée chaotique et folle où les étudiants étaient violents et désorganisés », explique Farouk. « Mais si vous regardez les différents itinéraires, il y avait un objectif clair. »

En revenant sur le projet plus de 10 ans plus tard, les deux admettent que même si la technologie semble maintenant un peu rudimentaire, l’esprit du projet demeure: « Notre objectif principal était de représenter une vision différente de ce qui s’est passé ce jour-là. »

 Jeunes de Soweto agenouillés devant la police.
Jeunes de Soweto agenouillés devant la police. Photo: Foto24 / Getty Images

C’était si dur ce jour-là, je me souviens encore, et la police est venue et nous étions si petits et courions partout en essayant de nous cacher. Nous avons dû courir pour nous mettre en sécurité et avons couru dans les maisons voisines. Il y avait beaucoup de fumée et beaucoup d’enfants – c’était le chaos.
Maki Lekaba, Teyang Primaire, Prairies

L’enseignant

En 1976, Richard Welch était un jeune enseignant sur son scooter Vespa pour se rendre au travail lorsqu’il a vu les journaux qui rapportaient le soulèvement.  » Un sentiment d’exaltation m’a envahi « , se souvient-il.  » Je me suis dit :  » C’est ça. Plus rien ne sera pareil « . »

Après les événements brutaux de cette journée, Welch s’est impliqué dans un projet d’éducation alternative pour les jeunes étudiants qui avaient rejeté l’éducation bantoue, un système conçu pour les maintenir dans la soumission.

« Les événements de 1976 ont généré une culture populaire de résistance à l’éducation bantoue et à l’apartheid qui s’est étendue des étudiants des townships hautement politisés à presque toutes les sphères de la vie sud-africaine », se souvient Welch.

L’initiative du projet d’éducation est venue du Conseil des Églises du Witwatersrand, sous la direction de Simeon Nkoane, doyen anglican de Johannesburg. Il a été établi comme une initiative de l’Église, car Nkoane pensait que « la police de sécurité serait moins susceptible de menacer une initiative… si elle était basée dans les églises de banlieue (principalement blanches) et habitée et soutenue par des enseignants, des étudiants et d’autres personnes blanches concernées « , explique Welch.

 Richard Welch avec son fils Pule à Phiri Soweto en 1987.
Richard Welch avec son fils Pule à Phiri Soweto en 1987. Photographie : Richard Welch

 » À cette époque, le lycéen noir moyen avait de nombreux obstacles à surmonter dans sa carrière scolaire, de sorte que nos élèves étaient âgés d’environ 20 à 25 ans, certains encore plus âgés. Le projet a duré 21 ans, de 1978 à 1999, et il a commencé avec environ 200 étudiants. Au total, il accueillait probablement 150 à 250 étudiants par an. »

Les cours de Welch couvraient des leçons de base telles que les mathématiques, les sciences, l’anglais et la biologie, mais offraient également d’autres options.

« Deux fois par semaine, les jeudis et samedis, les étudiants participaient au Programme dit d’enrichissement, plus tard connu sous le nom de Programme culturel, qui comprenait des activités de promotion de la théorie de la musique, des beaux-arts, du théâtre, de la danse moderne, de la littérature et de l’histoire africaines modernes, de la vie urbaine contemporaine et des compétences d’étude. »

En regardant en arrière, Welch se rend compte de la nature radicale de ce que lui et tant d’autres faisaient.  » C’était  » clandestin  » dans le sens où nous devions continuellement être sur nos gardes, faire attention à ce qui se disait au téléphone, ou à qui on le disait. Les organisateurs et les étudiants, ainsi que certains tuteurs au moins, étaient souvent en danger d’arrestation. Nous n’avons jamais parlé publiquement de ce que nous faisions, ni cherché un quelconque profil public. »

Photographie supplémentaire : James Oatway pour the Guardian et Sowetouprisings.com archive

Cet article a été modifié le 28 juin 2016 pour supprimer le mot « jeune » du compte rendu de Tony Kleu de ce que ses journalistes lui ont dit avoir vu. Il a été introduit en raison d’une erreur d’édition.

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