Au début des années 1850, des prospecteurs américains ont découvert les ruines d’anciens camps miniers mexicains dans ce qui est devenu le district minier Oro Blanco (« or blanc ») dans le centre de l’Arizona le plus au sud. Dans les premières années, les attaques apaches étaient fréquentes et meurtrières, se poursuivant jusqu’à la reddition de Geronimo en 1886.

La mine Montana, la plus longue et la plus rentable du district, a ouvert ses portes en avril 1877. Ses mineurs ont épuisé les filons d’or de surface au milieu des années 1880, mais des gisements plus profonds d’argent, de zinc et de plomb ont maintenu la mine en activité.

La production n’a pas été facile. La roche dure de rhyolite a résisté au traitement et une sécheresse de 1885-87 a drainé les réservoirs qui alimentaient les concasseurs de minerai à vapeur. En mai 1887, un tremblement de terre de 7,2 sur l’échelle de Richter a cisaillé d’énormes dalles rocheuses du Montana Peak, comme on en venait à appeler la crête au-dessus de la mine.

En 1912, l’année où l’Arizona a obtenu le statut d’État, le gouvernement fédéral a accordé au camp minier du Montana un bureau de poste, lui conférant le statut officiel de ville. La direction et les travailleurs ont adopté Ruby – le nom de jeune fille de la femme du premier maître de poste — comme nom officiel de la ville. La population cette année-là était de près de 1 200 habitants.

En 1917, le Montana, porté par un changement de direction et l’entrée de l’Amérique dans la Première Guerre mondiale, s’oriente vers la production de plomb et de zinc. Les nouveaux propriétaires ont dû pomper les tunnels et refaire 24 miles de route à travers les montagnes pour rejoindre la ligne de chemin de fer. Ils ont également construit un nouveau barrage pour retenir l’eau des moulins. Les fortes pluies de septembre et le trafic de camions ont rapidement ruiné la route. Ironiquement, après la fin des travaux sur le barrage en octobre, il n’y avait pas assez de précipitations pour construire des magasins adéquats. En février, les nouveaux investisseurs avaient cessé leurs activités.

En 1915, Phil Clarke a construit un magasin commercial en adobe à Ruby. Cela s’est bien passé, et Clarke a ajouté plus tard une annexe au bureau de poste pour un revenu supplémentaire. Il vend l’entreprise en février 1920 pour poursuivre l’élevage de bétail.

Les nouveaux propriétaires de magasins, les frères Alexander et John Fraser, étaient des vétérans des mines Oro Blanco. Le 27 février, des semaines après son emménagement, des coups de feu ont retenti pendant qu’Alexander s’occupait du magasin. John se précipita à l’avant pour trouver Alexander par terre et deux bandits qui déchiraient la caisse enregistreuse. Ils ont forcé John à ouvrir le coffre-fort. Après l’avoir nettoyé, ils ont tiré dans l’œil de John et se sont enfuis. Un client a retrouvé les victimes un peu plus tard. Alexander était mort, mais John a repris conscience assez longtemps pour identifier leurs assassins, les Mexicains Ezequiel Lara et Manuel Garcia. John Fraser mourut trois jours plus tard à Nogales.

Lara et Garcia ont traversé la frontière mexicaine à seulement quatre miles au sud de Ruby. En octobre, Garcia rentre en Arizona et est tué dans une fusillade avec deux shérifs adjoints du comté de Pima. Les autorités mexicaines ont emprisonné Lara l’année suivante pour un meurtre qu’il a commis au Mexique.

Moins d’un mois après les meurtres de Fraser, Frank Pearson et sa femme, Myrtle, ont acheté le magasin mercantile, vivant à l’arrière comme les frères l’avaient fait. Le 26 août 1921, sept bandits mexicains arrivent et tuent brutalement Frank et Myrtle. Les bandits ont également tiré sur la sœur en visite de Mme Pearson, Elizabeth, mais elle a survécu en déviant la balle avec sa main levée. La sœur en visite de M. Pearson, Irene, a attrapé la fille de 4 ans des Pearson, Margaret, et s’est cachée dans un bunkhouse. Les bandits ont volé une somme d’argent inconnue, deux fusils et un revolver, des vêtements, du tabac, des produits d’épicerie et les dents en or de Myrtle, qu’ils ont frappées de sa bouche avec une crosse de fusil.

Les autorités ont capturé deux des meneurs du gang. L’un d’eux, Manuel Martinez, a été condamné à mort et pendu par l’État deux ans plus tard. L’autre, Placido Silvas, a été condamné à la prison à vie. En 1928, il s’est échappé d’un détail de travail et a disparu.

Malgré la violence, l’Eagle-Picher Lead Co. a acheté la mine stagnante en 1927. En 1930, les travailleurs ont achevé un pipeline de 16 milles pour assurer un approvisionnement en eau constant, juste à temps pour la Grande Dépression. La chute des prix du minerai a forcé une fermeture temporaire. En 1934, les prix se sont à nouveau améliorés, et pendant les années suivantes, le Montana était le premier producteur de plomb et de zinc de l’Arizona.

En 1940, la production du Montana atteint son apogée. Quatre ans plus tard, l’exploitation minière à grande échelle a cessé à Ruby. Les résidents ont démoli de nombreux bâtiments existants pour les matériaux. Le temps rigoureux de l’Arizona et les vandales ont entraîné une détérioration supplémentaire.

Un consortium de Tucsonans intéressés a acheté le site de la ville en décomposition en 1961. En 1975, leurs efforts de préservation avaient valu à la ville une inscription au Registre national des lieux historiques.

Aujourd’hui, Ruby est ouvert au public pour les visites, la pêche et le camping. Un gardien protège le terrain, qui reste une propriété privée.

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