Joseph Bell, un médecin et chirurgien écossais, est né en décembre 1912. 2, 1837. Bell a obtenu son diplôme de médecine de la faculté de médecine de l’Université d’Édimbourg et y est resté pour enseigner. Il est ensuite devenu chirurgien principal à la Royal Infirmary d’Édimbourg, où il a rencontré le jeune Arthur Conan Doyle, poursuivant alors son propre diplôme de médecine. Conan Doyle devint l’assistant de Bell à l’Infirmerie en 1879 et, semble-t-il, il prit à cœur le dicton de Bell selon lequel la clé pour être un bon médecin était l’observation attentive. Bell a enseigné que la capacité de remarquer de petits changements ou des caractéristiques mineures était souvent la clé d’un diagnostic précis. Bell aurait essayé d’enseigner ces principes à ses élèves en examinant des étrangers devant ses classes, en essayant de déterminer la nationalité, les antécédents, les activités récentes et les habitudes personnelles à partir d’indices de vêtements, d’apparence ou de manières.

 Portrait d'un jeune Joseph Bell, albuminé, non daté (National Galleries of Scotland)

Portrait d’un jeune Joseph Bell, albuminé, non daté (National Galleries of Scotland))

Lorsque Conan Doyle écrivit plus tard son premier long-métrage mystère, A Study in Scarlet (1887, sous forme de série), il introduisit le personnage de Sherlock Holmes, dont les pouvoirs d’observation aigus étaient modelés, comme on l’a toujours dit, après ceux du Dr Bell. C’était une connaissance commune même du vivant de Bell, et il a apparemment pris un plaisir considérable à être l’inspiration de Sherlock Holmes. Il reste une photographie de Bell qui le montre portant une casquette de deerstalker et une longue cape, mais il est difficile de savoir si Conan Doyle a adopté cette tenue de Bell, ou si Bell l’a peut-être prise de Sherlock Holmes (première image).

 Lettre d'Arthur Conan Doyle à Joseph Bell, le 7 mai 1892, dans laquelle Doyle dit: C'est très certainement à vous que je dois Sherlock Holmes (Archives de la Bibliothèque du Surgeons' Hall / Royal College of Surgeons of Edinburgh)

Lettre d’Arthur Conan Doyle à Joseph Bell, le 7 mai 1892, dans laquelle Doyle dit: « C’est très certainement à vous que je dois Sherlock Holmes » (Bibliothèque & Archives au Surgeons’ Hall / Collège royal des chirurgiens d’Édimbourg)

Personne ne doutait beaucoup que Conan Doyle avait façonné Sherlock avec Joseph Bell à l’esprit, mais il n’y avait eu aucune preuve tangible jusqu’en 2006, lorsqu’une lettre de Conan Doyle à Bell a été découverte, dans laquelle Conan Doyle dit explicitement: « C’est très certainement à toi que je dois Sherlock Holmes » (troisième image). La lettre a été la pièce maîtresse d’une exposition au Royal College of Surgeons d’Édimbourg cette année-là, et la lettre a ensuite été donnée, avec 14 boîtes de papiers et de souvenirs de Joseph Bell, au Collège. Ce legs est censé inclure un portrait à l’huile de Bell, mais s’il est disponible en ligne, nous ne pouvons pas le localiser.

 Portrait d'un ancien Joseph Bell, photographie, non datée (Collection Wellcome)

Portrait d’un ancien Joseph Bell, photographie, non datée (collection Wellcome)

Heureusement, il subsiste une empreinte albuminée d’un jeune Joseph Bell dans les National Galleries of Scotland qui est assez frappante (deuxième image). Une photographie d’une cloche plus ancienne et plus réfléchie se trouve dans la collection Wellcome (quatrième image).

 Plaque sur l'ancienne maison de Joseph Bell à Édimbourg, aujourd'hui l'Ambassade du Japon (holmesjapan.jp)

Plaque sur l’ancienne maison de Joseph Bell à Édimbourg, aujourd’hui l’Ambassade du Japon (holmesjapan.jp)

La maison où Bell a vécu à Édimbourg est maintenant la maison du consulat du Japon. Il y a une plaque près de l’entrée principale qui commémore Bell. Il semble intéressant de noter que la plaque a été placée là, non pas par l’école de médecine ou les pères de la ville, mais par le Club Sherlock Holmes du Japon.

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