Selon les premières annales russes, la Chronique principale, Rurik était un Scandinave « de la tribu des Rus » que le peuple de Novgorod invita en 862 à régner sur eux, car ils n’avaient pas pu se gouverner eux-mêmes. Accompagné de sa famille et de sa suite, Rurik s’est installé à Novgorod et ses frères ont pris le contrôle des régions adjacentes. La région sous leur autorité est devenue « le pays des Rus » et finalement des Rus ‘. Les descendants de Rurik continuèrent à régner sur cette région après sa mort vers 873.

Bien que ce récit des origines du premier État et de la première dynastie russes jouisse d’une crédibilité considérable parmi les historiens plus anciens, les érudits modernes ne l’acceptent plus dans son intégralité et remettent même en question l’existence réelle de Rurik. L’histoire de Rurik contient des incohérences et des informations qui ne peuvent être confirmées par d’autres sources. L’origine du nom Rus’ n’a jamais été expliquée de manière satisfaisante. Les chercheurs sont certains seulement que les Scandinaves ont fréquemment envahi et migré en Russie au 9ème siècle et que l’origine des noms des premiers princes russes, y compris le nom Rurik, dérive des Normands. Bien que reflétant peut-être des documents ou des légendes antérieurs qui n’ont pas été conservés, la Chronique principale a évidemment utilisé l’histoire de Rurik pour expliquer, justifier et précéder le règne de la dynastie Rurik, au cours de laquelle la chronique a été écrite et compilée (début du 12ème siècle).

L’idée que Rurik ait été invité à régner en Russie semble en particulier être le fruit de ces efforts. Le Rurik d’origine, s’il en existait un, aurait pu être l’un des chefs normands qui se sont rendus en Russie depuis la Scandinavie soit en tant que conquérants, soit en tant que mercenaires de communautés locales dans lesquelles ils ont souvent usurpé le pouvoir par la suite. Au mieux, Rurik aurait pu être invité à Novgorod en tant qu’auxiliaire de l’un des nombreux partis locaux en compétition pour le pouvoir. L’établissement de son propre pouvoir dans ces circonstances a probablement été obtenu par usurpation.

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