Enfant, Juan Trippe avait assisté au vol de Wilbur Wright autour de la Statue de la Liberté en 1909 ; adolescent, il a appris à voler. En 1917, il quitte Yale pour devenir pilote militaire. Il n’a pas vu le combat, mais l’aviation a continué à le fasciner après son retour à l’université. Trippe, qui fondera Pan American Airways en 1927, a créé un modèle pour un voyage aérien élégant, loin du système aérien commercial actuel. Dans le bureau de Trippe dans le Chrysler Building de Manhattan, un globe antique était à l’honneur. L’artefact, datant des années 1840, était un héritage familial, légué à Trippe par son père, banquier d’affaires.

Le globe représentait bien plus qu’un décor de bureau ; il symbolisait les grandes ambitions d’un homme. « Trippe n’était pas un dictateur, mais il voulait conquérir le monde », explique F. Robert van der Linden, président de l’aéronautique au Smithsonian National Air and Space Museum (NASM). En effet, Trippe consultait le globe en évoquant les routes aériennes. Aujourd’hui, l’orbe légendaire a été installé au NASM dans le cadre d’une nouvelle exposition permanente, « America by Air », inaugurée ce mois-ci.

Les batailles aériennes et les bombardements aériens ont commencé pendant la Première Guerre mondiale, et certains militaires prémonitoires ont vu un avenir pour les avions comme armes. Mais à l’époque où Trippe est diplômé de Yale en 1921, peu imaginaient l’air comme l’autoroute ultime pour le public voyageur. Trippe persuada ses amis d’investir dans son rêve; il acheta ensuite un service de livraison par avion dans le transport aérien colonial du Nord-Est. En 1927, il avait fusionné trois petites compagnies aériennes en Pan American Airways, pour transporter des passagers de Key West à Cuba. Ainsi a commencé ce qui allait devenir la compagnie aérienne la plus glamour à servir des repas sur de la vraie chine.

Les longues routes lancées par Pan Am nécessitaient des avions suffisamment grands pour transporter beaucoup de carburant, mais comme il y avait peu de pistes d’atterrissage en Asie et en Amérique du Sud assez longues pour manipuler de gros avions, Trippe acheta des hydravions Sikorsky. Dans un trope poétique, il a appelé les avions « clippers », du nom des voiliers rapides qui avaient sillonné les océans au 19ème siècle.

Le confort, la vitesse et la portée des clippers ont attiré les stars de cinéma et les bosses, garantissant une couverture médiatique panaméricaine et une aura de romance. En 1928, soucieux à la fois de la praticité et de la publicité, Trippe engage Charles Lindbergh, l’un des grands héros de l’époque, pour l’aider à créer de nouvelles routes vers l’Amérique du Sud, le Japon et la Chine.

En 1945, Pan Am est devenue la première compagnie aérienne à introduire la classe touristique, réduisant de plus de moitié le tarif entre New York et Londres et lançant efficacement l’ère moderne du transport aérien. Avec son achat de Boeing 707 en 1955, un pari risqué à l’époque, Trippe a également inauguré l’ère des avions à réaction.

Trippe était marié à Betty Stettinius; le couple avait quatre enfants. Il a pris sa retraite en tant que président et chef de la direction de Pan Am en 1968 et est décédé en 1981, à l’âge de 81 ans. Dix ans plus tard, sa compagnie aérienne a succombé à l’évolution de l’économie du voyage et à la hausse des prix du carburant. Lorsque les actifs de la compagnie aérienne ont été vendus, le globe de Trippe, dit van der Linden, « est devenu la propriété de la Fondation historique Pan Am. Enfin, il a été convenu que le Musée de l’Air et de l’Espace devrait l’avoir. »

Il s’est avéré que le globe avait un rôle de plus avant d’atteindre Washington. Le réalisateur Martin Scorsese avait choisi Alec Baldwin dans le rôle de Trippe pour son film The Aviator, le biopic de Howard Hughes en 2004. Scorsese, un adepte de la précision, voulait que Baldwin consulte le globe réel de Trippe, pas un fac-similé. C’est ainsi qu’après son apparition, l’artefact a été soigneusement emballé et expédié à Washington, D.C., où il se trouve aujourd’hui aux côtés de l’une des hélices à trois pales d’origine du China Clipper. Le monde de Juan…livrer.

Owen Edwards est écrivain indépendant et auteur du livre Elegant Solutions.

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