Lee, Richard Henry

Richard Henry Lee, connu par ses contemporains comme le « Cicéron » de la Révolution américaine, était un homme politique et planteur de Virginie indispensable à la fondation des États-Unis. Lee fut le moteur de la création des comités intercoloniaux de correspondance ; rédigea et présenta la résolution qui déclara l’indépendance américaine ; servit de président du Congrès continental ; et fut élu premier sénateur de Virginie aux États-Unis.

Né dans le comté de Westmoreland, en Virginie, le 20 janvier 1732/33, Lee entre à la Queen Elizabeth Grammar School de Wakefield, dans le Yorkshire de l’Ouest, en Angleterre, en 1748. Les deux parents de Lee sont morts alors qu’il était à Wakefield, incitant son frère aîné, Phillip Ludwell Lee, maintenant chef de famille, à exiger son retour immédiat chez lui. Au lieu de cela, Lee défia son frère et quitta l’Angleterre pour l’Europe, qu’il fit une tournée pendant au moins un an avant de retourner en Virginie en 1751. Sa première charge publique fut une nomination comme juge de paix pour le comté de Westmoreland en 1757. L’année suivante, il est élu à la Chambre des bourgeois de Virginie. Le premier discours de Lee à l’Assemblée législative fut un discours passionné en faveur de l’obligation de ralentir l’importation d’esclaves. Lee en a profité pour condamner toute l’institution comme contraire aux valeurs chrétiennes. Il acquit rapidement la réputation d’être l’un des acteurs politiques les plus éloquents et les plus zélés de la colonie.

En 1764, Lee apprit l’imminence du Stamp Act. Sa réaction initiale fut de postuler à l’un des emplois de distributeur de timbres que la loi nommerait pour chaque colonie (Benjamin Franklin postule également) — une action pour laquelle il sera plus tard appelé à rendre des comptes. Son collègue Virginien George Mercer — qui était à Londres à l’époque – a reçu le poste à la place. À mesure que les implications constitutionnelles de la loi devenaient plus apparentes, Lee devint l’un de ses opposants les plus virulents. En novembre, il convainquit la Chambre des bourgeois de la protester avec des messages au roi et au Parlement qui jetèrent les bases de toute opposition future aux impositions parlementaires en faisant valoir que la constitution britannique garantissait que les sujets ne pouvaient pas être imposés sans leur consentement. En septembre 1765, il met en scène une simulation de pendaison rituelle de Mercer et de George Grenville, le premier ministre qui a introduit le Stamp Act. Le 27 février 1766, il alla encore plus loin, organisant plus de 100 de ses voisins pour joindre leurs noms aux virulentes Résolutions de Leedstown (ou Westmoreland), qu’il rédigea. The resolves a promis à ses signataires d’empêcher l’entrée en vigueur de la Loi sur le timbre « à tous les risques et sans égard au danger ou à la mort », et de s’assurer que quiconque tenterait de l’appliquer ferait face à « un danger immédiat et une honte. En 1766, cependant, la première tentative de Lee d’obtenir un poste de distributeur de timbres fut révélée, ce qui l’obligea à justifier sa position dans des lettres à des hommes tels que George Wythe. Une fois qu’il a expliqué, Lee n’a plus jamais parlé de la question.

Après avoir subi un accident en 1768 qui lui a coûté plusieurs doigts de la main gauche (qui a ensuite été enveloppée dans un mouchoir de soie noire, ce qu’il a parfois utilisé pour un effet dramatique dans son oratoire) et la crise impériale s’est refroidie, Lee s’est occupé d’autres sortes d’affaires transatlantiques, telles que l’établissement de ses jeunes frères à Londres — William comme marchand de tabac de Virginie et Arthur comme avocat et quelque chose d’un chien de garde pour les intérêts de la Virginie. Pourtant, la politique est restée au premier plan de son esprit. En 1769, il se joint à George Washington et à 86 autres bourgeois pour signer l’association de non-importation de George Mason pour protester contre les droits de Townshend, même s’ils ne sont pas allés aussi loin que Lee l’avait voulu. En 1770, il tenta également d’obtenir un poste politique plus influent, pressant ses frères de Londres de faire pression pour qu’il soit nommé au Conseil du gouverneur (une tentative antérieure, en 1762, avait échoué). Mais Arthur avait gagné une telle inimitié parmi les fonctionnaires, comme Lord Hillsborough, que William avait  » peu d’espoirs  » de succès. Selon William, « Les patriotes américains ne plaisent pas du tout à votre ministère actuel. »Tout au long de la crise impériale, les frères de Lee sont restés une source constante, mais pas toujours exacte, d’informations pour Lee sur les affaires américaines à Londres.

Lee a également établi une correspondance avec John Dickinson en Pennsylvanie et Samuel Adams à Boston, préconisant un système plus fiable d’échange d’informations intercoloniales. En mars 1773, Lee — avec l’aide de Patrick Henry, Thomas Jefferson et plusieurs autres – met son idée en pratique lorsqu’ils créent le premier Comité intercolonial de correspondance, approuvé par la Chambre des Bourgeois le 13 mars. Lee informa joyeusement Dickinson le 4 avril que l’assemblée de Virginie  » adopta une mesure sur laquelle, dès le début du présent différend, ils auraient dû se fixer, comme conduisant à cette union et à cette parfaite compréhension mutuelle, dont dépend si éminemment le salut politique de l’Amérique. »Il a ajouté: « Vous observerez, monsieur, que toute la portée est donnée à une union large et approfondie de conseils  » et a exprimé son espoir que « chaque colonie du continent adoptera ces comités de correspondance et d’enquête. Adams a écrit à Lee le 10 avril que « la réception des résolutions véritablement patriotiques de la Maison des bourgeois de Virginie réjouit le cœur de tous ceux qui sont amis de la liberté. »

Le rythme de la crise constitutionnelle s’accéléra considérablement au printemps de 1774, les Américains anticipant la réaction du gouvernement britannique au Boston Tea Party. La nouvelle du premier des actes coercitifs, le Boston Port Act, arriva à Williamsburg en mai alors que la Chambre des bourgeois était en session. Thomas Jefferson se souvint plus tard que Lee, Henry et quelques autres se retirèrent ensuite dans la salle du Conseil pour examiner les collections historiques de John Rushworth — un ensemble de livres sur les guerres civiles anglaises avec lesquelles Lee était probablement familier — pour un précédent à utiliser pour exprimer son opposition. Ils décidèrent d’établir le 1er juin, le jour de la fermeture du port de Boston, comme jour de jeûne, d’humiliation et de prière pour les bourgeois, ordre pour lequel la Chambre adopta le 24 mai. En apprenant la décision, le gouverneur, Lord Dunmore, fit la seule chose en son pouvoir, à savoir dissoudre l’assemblée le 26 mai. Il craint que des mesures plus sévères remettant en cause l’autorité du Parlement ne s’ensuivent. Ces mesures, écrites par Lee, ont en fait suivi, lorsqu’elles ont été présentées à une grande collection d’anciens bourgeois le lendemain. Réunis à la taverne de Raleigh, ils ont convenu d’une nouvelle association pour interdire l’importation de marchandises britanniques et ont appelé à un congrès continental, déclarant « qu’une attaque, faite contre l’une de nos colonies sœurs, pour contraindre la soumission à des taxes arbitraires, est une attaque faite contre toute l’Amérique britannique. »

En août, Lee a été choisi avec six autres pour représenter la Virginie au Premier Congrès continental, qui s’est réuni à Philadelphie en septembre. Là, il s’est appuyé sur sa relation épistolaire avec Samuel Adams pour devenir rapidement des amis et des alliés politiques. Lee proposa une extension de l’association de non-importation de la Virginie à toutes les colonies, suivie un an plus tard d’une interdiction d’exporter des marchandises vers la Grande-Bretagne. Plus tard, en 1775 et 1776, il fut parmi les premiers à adopter le Bon Sens de Thomas Paine de cibler le Roi, plutôt que le Parlement, comme le centre de l’ire coloniale et, avec Adams et son cousin, John, a identifié l’indépendance de la Grande—Bretagne — plutôt que toute forme de réconciliation – comme le seul moyen possible de préserver la liberté américaine. Par l’intermédiaire de son frère, Thomas Ludwell, membre de la Cinquième réunion de la Convention de Virginie à Williamsburg, il fait pression depuis Philadelphie pour que les Virginiens votent pour l’indépendance afin que le Congrès puisse agir. Le 18 mai 1776, Thomas Ludwell put rapporter de Williamsburg que la convention avait adopté une résolution pour ordonner à ses représentants au Congrès de faire pression pour l’indépendance,  » à la joie infinie des gens d’ici. »Par conséquent, le 7 juin, Lee a présenté la résolution déclarant que « les colonies unies sont, et de droit devraient être, des États libres et indépendants », qui a été adoptée le 2 juillet.

Lee continua à siéger au Congrès jusqu’en mai 1779, période pendant laquelle il aida à former le premier gouvernement américain par le biais des Articles de la Confédération. Ce ne fut cependant pas une période sans problèmes, car Lee et son frère, Arthur, furent impliqués dans une controverse au sujet de Silas Deane, représentant diplomatique du Congrès en Europe et accusé d’avoir utilisé sa charge publique à des fins privées, ce qui entraîna son rappel. Une mauvaise santé obligea Lee à retourner en Virginie où, en 1780, il prit place à la Chambre des délégués — alors en train de réviser l’ensemble des lois de la Virginie — qui se réunissait dans la nouvelle capitale, Richmond. Il reste en Virginie jusqu’en 1784, date à laquelle il est assez bien pour retourner à Philadelphie, où il est élu président du Congrès. En 1787, Lee participe à la rédaction de la charte historique des Territoires du Nord-Ouest. La même année, il refusa de participer à la Convention constitutionnelle et s’opposa vigoureusement au document qu’elle produisait. Croyant que la Constitution permettrait, sinon inviterait, le genre d’abus d’autorité gouvernementale qui avait conduit à la Révolution en premier lieu, Lee travailla avec son vieil allié, Patrick Henry, pour faire échec à sa ratification en Virginie. Quand il est passé de justesse, Henry a aidé à faire en sorte que Lee soit élu au premier Sénat des États-Unis, où il a joué un rôle déterminant dans la rédaction de la Déclaration des droits. Le 18 avril 1792, il est élu président pro tempore du Sénat (pour présider le corps en l’absence du vice-président et servir de troisième dans la ligne de succession présidentielle) mais des problèmes de santé l’obligent à démissionner en octobre. Lee retourne ensuite en Virginie, où il meurt le 19 juin 1794. L’épitaphe sur la pierre tombale de Lee est une déclaration faite par George Mason dans une lettre à Lee le 18 mai 1776, lui demandant de retourner en Virginie pour aider à créer son nouveau gouvernement: « Nous ne pouvons pas nous passer de vous. »

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