Depuis des milliers d’années, les chutes le long de la rivière Tar sont une caractéristique du paysage terrestre et aquatique de l’est de la Caroline du Nord. Pendant deux cents ans, les « Grandes Chutes » près de ce qui allait devenir le mont Rocky ont été utilisées pour alimenter des moulins. En 1818, le planteur local Joel Battle fonda une filature de coton sur le site, et pendant les 178 années suivantes, elle utilisa du coton brut des fermes environnantes et produisit une grande variété de produits textiles – des uniformes confédérés à la ficelle de tabac. L’usine était la deuxième plus ancienne et la plus ancienne de l’État et, dans les années 1890, l’une des plus importantes, avec quelque 600 employés.

Pendant au moins les trente premières années de son fonctionnement, le travail humain pour les moulins de Rocky Mount provenait d’esclaves et de personnes libres de couleur. Après la guerre civile et la reconstruction du moulin détruit, des hommes et des femmes blancs et leurs enfants ont formé la main-d’œuvre et ont forgé une communauté dans le village du moulin qui l’entourait. Au XXe siècle, les Afro-Américains ont assumé des rôles distincts dans les usines, mais tout au long de l’histoire de la communauté, le travail au noir – que ce soit dans les champs, sur les quais de chargement, dans la cuisine – a été crucial pour l’économie.

Détenu et géré par des membres de la famille Battle pendant la majeure partie de son histoire, le moulin a été le centre de la vie économique, sociale et culturelle de générations de résidents de Rocky Mount. Le travail de la filature de coton était un travail familial, et les familles vivaient dans des maisons appartenant au moulin dans le village qui l’entourait. Dans les années 1920, l’usine exploitait un centre communautaire, un parc, une buanderie, une école et une salle de cinéma pour ses employés (blancs), et fournissait de l’électricité, de l’eau et des égouts au village. Les lots ont été conçus pour encourager les jardins familiaux.

L’usine a fermé en 1996, mais son dernier directeur, John Mebane, lui-même membre de la famille Battle, a été déterminé à ne pas l’abandonner ni à le démolir. Capitol Broadcasting Company de Raleigh, N.C., a acheté le site, y compris des bâtiments de moulin et d’autres structures industrielles (300 000 pieds carrés), trente maisons de moulin, l’île de sept acres dans la rivière Tar qui servait autrefois de zone de loisirs, et 30 terrains vacants dans le village de moulin – un total de près de soixante acres.

Capitol Broadcasting développe le site en tant que campus à usage mixte, avec des appartements de style loft; des espaces de vente au détail, commerciaux, de restauration et d’événements; un incubateur de brasseries artisanales; jardin communautaire; voie verte « rails to trails »; promenade au bord de la rivière; et un espace de création artistique pour la céramique, les boiseries et l’artisanat en métal. Les maisons du village du moulin sont en cours de restauration pour la location. L’ouverture du complexe est prévue pour la mi-2018.

Pour l’Atelier sur les histoires communautaires, il s’agit d’une occasion unique de réunir plusieurs unités de l’université, des organismes du patrimoine culturel, des bénévoles communautaires et un développeur clairvoyant pour récupérer la riche histoire de ce lieu et faire de cette histoire une partie de l’expérience de la prochaine génération qui y vivra, travaillera et jouera.

L’histoire de Rocky Mount, du moulin, de la famille qui en était propriétaire et de l’université sont intimement liées depuis deux cents ans. Joel Battle et plusieurs membres ultérieurs de la famille Battle étaient des anciens élèves de l’université. Kemp Plummer Battle a été président de l’université entre 1876 et 1891 et a écrit une histoire de l’université en deux volumes. John Mebane a organisé le don des papiers de Rocky Mount Mills à la Collection historique du Sud – 37 000 articles couvrant l’histoire du moulin de 1816 à 1996. Les documents de la Famille de bataille sont également détenus par le SHC, tout comme ceux d’autres familles auxquelles les Batailles sont liées et/ou avec lesquelles elles étaient associées en affaires. Les Archives photographiques de la North Carolina Collection abritent la collection photographique de Charles S. Killebrew: 470 000 images qu’il a faites de la vie quotidienne dans le comté de Nash et d’Edgecomb entre 1948 et 1997 en tant que photographe pour le Rocky Mount Evening and Sunday Telegram. Il y a aussi des journaux historiques, des répertoires de villes, des registres de recensement et des cartes accessibles à travers la bibliothèque de l’université qui documentent la vie des dizaines de milliers de familles qui ont vécu dans cette région depuis le XVIIIe siècle.

Mais il y a aussi une autre sorte d’archives tout aussi importante et potentiellement aussi révélatrice que celle conservée sur les étagères des bibliothèques: les souvenirs et les histoires des habitants du Mont Rocheux et les matériaux qui forment les archives familiales – photographies, films personnels, albums, souvenirs.

Le défi et l’occasion extraordinaire sont donc de réunir ces sources et ressources de manière à ce qu’elles puissent contribuer à façonner l’expérience de ce lieu historique – tant pour la communauté qui a « vécu » cette histoire que pour les personnes qui peuvent vivre et jouer dans ce lieu mais qui connaissent peu ou rien de son histoire.

Le potentiel est énorme et le délai est illimité. En tant que premier projet de l’atelier, nous nous associons à Capitol Broadcasting, à plusieurs unités de la bibliothèque universitaire, à la Bibliothèque publique du Mémorial de Braswell et à des bénévoles communautaires pour explorer deux archives parallèles: les archives communautaires de souvenirs et d’histoires associées aux moulins de Rocky Mount et les archives institutionnelles de documents reflétant l’histoire de l’usine.

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