Portrait de Natacha Rambova par Svetoslav Roerich (1926). Collection du Musée Roerich

 » La renommée est comme une radiographie géante. Une fois que vous êtes exposé en dessous, les battements mêmes de votre cœur sont montrés à un monde béant. » – Natacha Rambova dans « Photoplay » Décembre 1922.

 M La plupart des gens qui ont entendu parler de Natacha Rambova la connaissent comme l’épouse de Rudolph Valentino, idole et mégastar de l’ère du silence à Hollywood, mais son temps avec lui a été relativement court. Avant de le rencontrer et après sa mort en 1926, Rambova était un nom familier à part entière. Belle, riche, talentueuse et intelligente, elle affichait une force de volonté et un talent pour la réinvention qui pouvait rivaliser avec n’importe qui d’aujourd’hui.

Temple Square à Salt Lake City, Utah (1897). Domaine public.

La fille qui allait devenir Natacha Rambova est née Winifred Kimball Shaughnessy à Salt Lake City, Utah, en 1897. Son père, Michael Shaughnessy était un homme d’affaires catholique irlandais, originaire de New York, qui travaillait dans l’industrie minière. Sa mère, Winifred Kimball Shaughnessy, était issue d’une famille éminente de Salt Lake City et la petite-fille de Heber Kimball, membre du Collège originel des Douze Apôtres de l’église des Saints des Derniers Jours.

Les premières années de la petite Winifred ont été marquées par des discordes familiales. Son père était un alcoolique qui a vendu les biens de sa mère pour rembourser ses dettes de jeu. Enfant, elle a été baptisée catholique à la demande de son père, mais après le divorce de ses parents, elle a été baptisée dans l’église SDJ sur l’insistance de sa mère. La lutte pour l’âme de la fille serait finalement perdue par les deux.

En 1900, Winifred et sa mère déménagent à San Francisco. Sa mère se mariera deux fois de plus, d’abord brièvement à Edgar de Wolfe (le frère de la célèbre créatrice française Elsie de Wolfe), puis avec plus de succès au magnat millionnaire des parfums et cosmétiques Richard Hudnut, qui adoptera Winifred et lui donnera son nom.

Winifred Hudnut: Conduite indigne d’une dame

Publicité pour l’ouverture en 1916 de la parfumerie de Richard Hudnut au 400 Fifth Avenue à New York. Domaine public.

Le mariage de sa mère avec Richard Hudnut offrait à Winifred une sécurité domestique et financière. Néanmoins, elle est devenue une adolescente difficile et rebelle. Exaspérée, sa mère l’emmène à Leatherhead Court, un pensionnat anglais où elle s’intéresse à la mythologie grecque et découvre qu’elle a un talent pour la danse classique. Mais si Leatherhead Court était destiné à réprimer la rébellion de Winifred, le projet fut un échec. Elle a été expulsée pour « conduite indigne d’une dame » qui, à cette époque, aurait pu être n’importe quoi, des lits à bâches courtes aux jurons comme un marin (une habitude pour laquelle elle serait connue plus tard dans sa vie).

Winifred avait conservé une relation avec sa belle-tante Elsie de Wolfe et passait du temps avec elle à Paris. L’influence de Tante Elsie était probablement responsable de l’intérêt de Winifred pour le design, et c’est elle qui a emmené Winifred voir la légendaire ballerine Anna Pavlova dans une production parisienne du lac des Cygnes. L’expérience a alimenté chez la fille le désir de danser professionnellement. Cela changerait radicalement sa vie. Winifred (senior) n’était pas enthousiaste. Elle considérait le ballet comme quelque chose que les jeunes filles n’étudiaient que pour acquérir grâce et portance. Elle n’approuvait certainement pas que sa fille apparaisse sur une scène publique. Sa sœur, Teresa Kimball Werner, était cependant plus sympathique. Elle a proposé d’accompagner sa nièce à New York pour poursuivre son rêve. Dans les circonstances, la mère de Winifred a accepté à contrecœur.

Natacha Rambova: De Russie avec luxure

Rambova et Kosloff en costumes qu’elle a conçus pour un numéro de danse aztèque qu’ils ont interprété sur le circuit du vaudeville. Kosloff portera à nouveau le sien dans  » La Femme que Dieu a oubliée  » de Cecil B. DeMille (1917). Domaine public.

Déterminé à être une ballerine professionnelle, Winfred, 17 ans, se rend à New York en 1914 pour étudier le ballet avec la Compagnie impériale de Ballet russe du danseur et chorégraphe russe Theodore Kosloff. Il ne fallut pas longtemps avant qu’elle et Kosloff ne s’impliquent de manière romantique, à la grande horreur de sa mère. Kosloff avait 32 ans, était marié et père d’une jeune fille. Mme Hudnut a tenté de le faire arrêter pour viol. Les amants se sont enfuis à l’étranger, Winifred se faisant passer pour la nounou de la fille de Kosloff jusqu’à ce que sa mère recule et accepte de la laisser danser professionnellement. Comme la compagnie de ballet était russe, Kosloff estimait que « Winifred Hudnut » était un nom ridicule pour une ballerine. Il l’a rebaptisée « Natacha Rambova » du nom d’une de ses anciennes copines. Debout à 5 pieds, 8 pouces, Rambova était techniquement trop grande pour être une ballerine classique, mais Kosloff l’a à plusieurs reprises jetée dans des rôles principaux à New York et à travers l’Amérique où la compagnie a tourné sur le circuit de vaudeville Keith Orpheum. L’une de ses plus grandes fans était Agnes de Mille, nièce du réalisateur Cecil B. DeMille. C’est Agnes, 13 ans, qui a encouragé son oncle à amener Kosloff à Hollywood. En échange de cours de danse pour Agnes, Kosloff aurait la chance de passer sur le grand écran. Agnes de Mille deviendra danseuse et chorégraphe à part entière, plus célèbre que Kosloff lui-même.

Rambova a accompagné Kosloff en Californie et a continué à concevoir des costumes et des décors, cette fois pour des films, que Kosloff a fait passer pour les siens. En 1919, il a été embauché par sa compatriote actrice et productrice de cinéma russe Alla Nazimova. Lorsque l’actrice a demandé des modifications à certains de « ses » croquis, elle a remarqué que c’était Rambova qui les faisait rapidement, et dans la même main. Le gabarit était pour Kosloff en ce qui concerne Nazimova. Elle a embauché Rambova pour travailler pour elle à la place.

La relation avec Kosloff fut tumultueuse. À un moment donné, il lui a tiré dans la jambe avec une balle de son fusil de chasse. Elle a été forcée de s’échapper par une fenêtre. La relation s’est poursuivie, cependant, jusqu’à ce que Rambova en ait marre de ses affaires constantes avec d’autres danseurs et le quitte. Elle devenait une force créatrice et les emplois étaient nombreux. Elle pouvait se tenir seule et n’avait aucune raison de rester.

C’est compliqué : Mme Rudolph Valentino

Un croquis de costume de Natacha Rambova pour « Fruit défendu » (1921). Domaine public.

En tant que directeur artistique et concepteur de costumes pour la société de production de Nazimova à Metro Pictures Corporation (qui deviendra plus tard MGM), Rambova gagnait 5 000 a par photo (ce qui équivaut à environ 64 000 today aujourd’hui). En 1920, elle a travaillé sur le film Billions pour Nazimova et sur Pourquoi changer de femme? et quelque chose à penser pour Cecil B. DeMille. L’année suivante, elle a été directrice artistique du film Forbidden Fruit, co-concevant une séquence de rêve élaborée inspirée de Cendrillon. Elle était au sommet de son art. Au moment où sa carrière de designer prenait son envol, dans les tangos Rudolph Valentino, le plus gros tirage au box-office de sa génération.

Les deux se sont rencontrés sur le tournage de Uncharted Seas (1921) et ont travaillé ensemble sur Camille de Nazimova la même année. Le film a été un désastre pour Nazimova. Il a si mal fait au box-office, elle a perdu son contrat avec Metro Pictures. Rambova était également sans emploi mais ne s’en inquiétait pas. Elle était tombée amoureuse de Rudolph Valentino.

Portrait de Rudolph Valentino et Natacha Rambova (1921). Domaine public.

Il n’y avait qu’un seul problème. Rudolph Valentino était marié à l’actrice June Aker. Le mariage, pas heureux, n’aurait jamais été consommé, mais jusqu’à ce que Rudy puisse obtenir le divorce, lui et Natacha devraient vivre séparés, ou du moins apparaître. Lorsque le divorce a été finalisé, Valentino et Rambova ont traversé la frontière et se sont mariés le 13 mai 1922 à Mexicali, au Mexique. Mais, même si Aker avait de nombreux amants féminins, même lorsqu’elle était encore mariée à Valentino, (y compris, il s’avère, Alla Nazimova), elle n’allait pas tranquillement. Elle a poursuivi pour le droit légal de s’appeler « Mme Rudolph Valentino. »Lorsque les autorités ont noté que Valentino n’avait pas attendu une année complète après son divorce pour se remarier, comme l’exigeait la loi californienne de l’époque, il a été arrêté, accusé de bigamie et envoyé en prison. Rambova voyageait à l’époque, et le studio a refusé de le renflouer, alors plusieurs de ses amis ont mis de l’argent. Il a été convenu que les accusations seraient abandonnées si Nazimova et lui vivaient séparés l’un de l’autre avec des colocataires jusqu’à ce que le temps requis soit écoulé. Leur mariage mexicain a été jugé invalide, alors quand ils ont pu se remarier, ils l’ont fait le 14 mars 1923, à Crown Point, Indiana. Cette même année voit l’une des plus grandes réalisations artistiques de Rambova : la conception des décors et des costumes du film Salomé (1923) de Nazimova, visuellement époustouflant, mais controversé. Rambova s’est inspirée des illustrations fournies par Aubrey Beardsley en 1897 pour l’édition publiée de la pièce d’Oscar Wilde sur laquelle le film était basé. Malheureusement, malgré quelques éloges de la critique, il a fait un flop au box-office et Nazimova ne s’est jamais rétablie financièrement.

 » La Jupe de Paon », Illustration d’Aubrey Beardsley pour « Salomé » d’Oscar Wilde, 1897. Domaine public.

Nazimova dans un alambic du film « Salomé » (1923). Domaine public. Rambova a basé ses costumes et ses décors sur les illustrations originales de Beardsley pour la pièce du même nom d’Oscar Wilde.

Maintenant légalement mariés, Valentino et Rambova sont devenus le couple de pouvoir d’Hollywood, secondés uniquement par les grands Douglas Fairbanks et Mary Pickford. Mais ce n’était pas une navigation en douceur. Les gens de l’industrie cinématographique ont commencé à regarder Rambova avec agacement et même mépris. Beaucoup de ses amis ne l’aimaient pas. Ils en voulaient à l’influence qu’elle avait sur son mari et la considéraient de plus en plus comme une Svengali ambitieuse, tirant les ficelles de Rudy et n’agissant pas toujours dans ce qu’ils considéraient comme son meilleur intérêt. Il comptait sur elle dans les affaires juridiques en raison de son intelligence et parce que, en tant que natif italien, il n’était pas sûr de son anglais. Cela signifiait que ceux qui travaillaient avec Valentino avaient Rambova à affronter. Le fait qu’elle ait des idées et des opinions fortes sur à peu près tout n’a pas aidé.

Affiche de lobby pour « Monsieur Beaucaire » (1924). Domaine public.

Cela n’aurait pas été un problème si leurs collaborations avaient réussi au box-office, mais ce n’était pas le cas. Lorsque des films de Valentino tels que Le Jeune Rajah (1922) ont fait un flop, elle a été blâmée, souvent injustement. L’adaptation à l’écran de Monsieur Beaucaire (1924) de Booth Tarkington en est un bon exemple. Les fans de Valentino, en particulier au cœur de l’Amérique, ont été étonnés par le film, la principale plainte étant que Valentino, portant les fioritures opulentes et imitant ce qu’ils interprétaient comme les gestes féminins de l’aristocratie française du 18ème siècle, était « devenu sissy ». Ils ont estimé que leur idole, le parangon de la masculinité sensuelle qui a déclenché une tempête d’adoration féminine et de désir dans des films comme The Sheik (1921) et Blood and Sand (1922), avait été égarée par sa femme « arty ».

Avant l’arrivée de Rambova, les fans avaient droit à quatre à six films de Valentino par an. Pendant la période de ses difficultés martiales et juridiques, Valentino a également été en proie à des problèmes financiers. Il fit la grève de son atelier pour réclamer un salaire plus élevé et ne fit donc aucune photo en 1923. Il avait maintenant une dette de plus de 80 000 $. Le studio accepte une généreuse augmentation, mais son retour à l’écran en 1924 avec Monsieur Beaucaire est un échec tout comme Un Diable sacré, le seul autre film qu’il réalise cette année-là. C’est à cette époque que la relation entre Rambova et Valentino a commencé à se dénouer. Ils ont déposé des papiers de divorce en 1925 et la séparation a été si acrimonieuse que, à sa mort soudaine d’une péritonite en août 1926, elle a découvert qu’il ne lui avait laissé qu’un dollar dans son testament.

Après la rupture de son mariage, Rambova passe à d’autres projets. Elle a conçu et breveté une poupée, et a produit et joué dans le film Do Clothes Make the Woman? À sa sortie, elle a été horrifiée de constater que le distributeur, afin de capitaliser sur son divorce, avait changé le titre en When Love Grows Cold (1926) et l’avait présentée comme « Mme Valentino. »Ajoutant l’insulte à l’injure, les critiques ont critiqué le film. Une critique particulièrement vicieuse de Picture Play l’a qualifiée de « l’image la plus pauvre du mois, ou de presque n’importe quel mois, d’ailleurs », ajoutant: « Les intérieurs sont mauvais, les costumes atroces. Mlle Rambova n’est pas bien habillée, elle ne filme pas non plus, au moindre degré. »Elle était tellement offensée qu’elle n’a jamais fait un autre film. (Sans doute serait-elle soulagée de savoir que le film a depuis été perdu et qu’aucune copie connue de celui-ci n’existe aujourd’hui.)

Auteur, créateur de mode, Égyptologue: Rambova devient sa propre femme

Robe de soirée en velours de soie dessinée par Natacha Rambova pour l’actrice Beulah Bondi entre 1928 et 1931, un produit de son salon de mode haut de gamme à New York. (via arizonafashioninstitute.com)

Après la mort de Valentino, Rambova a déménagé à New York où elle est apparue dans un vaudeville au Palace Theatre et a écrit une pièce semi-autographique intitulée All That Glitters. Elle a également publié un mémoire intitulé Rudy: Un Portrait intime de Sa Femme Natacha Rambova (1926) et suivi de Souvenirs de Rudolph Valentino (1927). Dans ce deuxième mémoire, Rambova a mis en avant sa croyance dans le spiritisme en incluant un dernier chapitre censé être une lettre de son défunt mari qu’il lui aurait communiquée depuis le plan astral par écrit automatique.

En 1928, Rambova ouvre un salon de vêtements haut de gamme à New York présentant ses créations originales et proposant des vêtements de couture, de gros et de détail personnalisés. Elle a déclaré aux journalistes qu’elle n’était pas entrée dans le commerce vestimentaire pour l’argent mais pour satisfaire « une envie artistique. »C’était très probablement vrai car elle héritait d’une somme considérable de son beau-père Richard Hudnut qui, incidemment, est décédé plus tard la même année.

La Grande Dépression a suscité des inquiétudes quant au climat financier et social aux États-Unis, alors Rambova a décidé de fermer sa boutique et de se retirer du design de mode commercial. Elle s’installe en France en 1932 et épouse son second mari, l’aristocrate espagnol Álvaro de Urzáiz, qu’elle rencontre lors d’une croisière aux Baléares. Le couple s’est installé sur l’île de Majorque et a utilisé l’héritage de Rambova de Hudnut pour investir dans la restauration de villas espagnoles abandonnées pour les touristes.

Fragment du sanctuaire en bois doré avec des scènes de Toutankhamon et d’Ankhésenamon, Musée égyptien, Le Caire. Rambova a obtenu une bourse Mellon pour étudier le symbolisme égyptien ancien sur des sites tels que les tombes de Toutankhamon et Ramsès VI dans la Vallée des Rois. (via wsimag.com)

C’est lors de son mariage avec Urzáiz que Rambova a voyagé pour la première fois en Égypte. En 1936, elle a visité Memphis, Louxor et Thèbes et a été captivée par ce qu’elle a vu.

 » Les premiers jours où j’étais là, je n’ai pas pu empêcher les larmes de couler de mes yeux. Ce n’était pas de la tristesse, mais un impact émotionnel du passé – un retour à un endroit autrefois aimé après trop longtemps. » – Natacha Rambova

Le mariage de Rambova a pris fin pendant la guerre civile espagnole (1936-1939) lorsque son mari est devenu commandant de la marine pour le camp nationaliste pro-fasciste. Elle s’enfuit en France et y reste jusqu’à l’invasion nazie de juin 1940, date à laquelle elle retourne à New York. Là, elle a développé son intérêt pour les mythes, le symbolisme et la religion comparée. Elle a publié des articles sur la guérison, le yoga, l’astrologie et d’autres sujets, qui ont paru dans des publications comme American Astrology et Harper’s Bazaar.

La Seconde Guerre mondiale a pris fin en 1945. L’année suivante, elle obtient une bourse Mellon et retourne en Égypte pour étudier le symbolisme et les systèmes de croyances. Elle a rencontré et commencé une collaboration avec l’égyptologue russe Alexandre Piankoff, avec le soutien financier d’une deuxième bourse Mellon qu’elle avait obtenue. Travaillant aux côtés de l’égyptologue américaine Elizabeth Thomas, Rambova a copié des inscriptions sur la tombe richement décorée de Ramsès VI, le Sanctuaire doré de Toutankhamon et les textes de la pyramide à l’intérieur de la pyramide d’Unas à Saqqarah. En plus d’éditer l’anglais de Piankoff et de préparer ses manuscrits pour la publication, Rambova a contribué à son propre chapitre scientifique à ses Papyrus mythologiques (1957). À la fin de l’expédition, elle retourne aux États-Unis, s’installant à New Milford, dans le Connecticut, où elle continue à éditer les travaux scientifiques de Piankoff. En 1954, elle fait don de sa vaste collection d’objets égyptiens au Musée des Beaux-Arts de l’Université d’Utah.

Les dernières années de Rambova ont été marquées par des maladies physiques et mentales. Elle a développé une sclérodermie qui a affecté sa capacité à avaler. Cela a entraîné une psychose paranoïaque provoquée par la malnutrition. Sa cousine Ann Wollen l’a déplacée du Connecticut en Californie pour superviser ses soins.

Natacha Rambova est décédée d’une crise cardiaque dans une maison de retraite de Pasadena le 5 juin 1966, à l’âge de 69 ans, laissant un manuscrit inachevé de 1000 pages sur le sujet du modèle du mythe. Bien qu’un complot familial élaboré soit attendu au cimetière de Woodlawn dans l’arrondissement du Bronx à New York, selon ses souhaits, son corps a été incinéré et ses cendres dispersées dans une forêt du nord de l’Arizona. C’est comme il se doit, car il ne pourrait y avoir de mémorial plus approprié que le corpus diversifié et impressionnant qu’elle a laissé derrière elle.

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