Luigi Galvani est né à Bologne le. 9, 1737. Il a étudié la théologie pendant un certain temps, puis la médecine à l’Université de Bologne. En 1762, à la fin de ses études, il est nommé professeur d’anatomie et de chirurgie à Bologne. Son intérêt s’est concentré sur les sens des animaux, ce qui l’a conduit à un intérêt théorique profond pour l’action du système nerveux.

Au milieu du XVIIIe siècle, divers livres sur l’électricité étaient disponibles en italien et, en 1744, le célèbre livre de Benjamin Franklin sur l’électricité parut en traduction italienne. Galvani a été influencé par la « théorie d’un fluide » de Franklin, selon laquelle les phénomènes électriques étaient causés par un fluide électrique qui produisait une électricité dite positive, tandis que l’électricité dite négative était l’absence de fluide. Ce qui semblait particulièrement important pour Galvani était l’explication de Franklin du pot de Leyden, la première forme de condenseur. Selon Franklin, l’électricité positive s’est accumulée sur le conducteur intérieur tandis que le conducteur extérieur s’est chargé négativement. L’ensemble de la configuration était similaire à une accumulation de liquide à l’intérieur de la bouteille. Galvani a fait une analogie entre le pot de Leyde et le muscle animal et a mené ses expériences avec cette pensée à l’esprit. Il a étudié les effets de l’électricité de la foudre sur les contractions musculaires chez une grenouille et a prouvé que l’électricité produisait des convulsions musculaires.

La première annonce de Galvani de ses expériences parut dans un article,  » On the Effect of Electricity on Muscular Motion « , publié en 1791. Il a également rendu compte des convulsions produites dans une grenouille, en l’absence de machine électrique, lorsque la grenouille faisait partie d’un circuit contenant un ou plusieurs morceaux de métal. Galvani avait observé le mouvement des sucs nerveux pendant ces convulsions et avait proposé la théorie selon laquelle les convulsions étaient causées par l’électricité dans le corps de l’animal; la fibre musculaire et le nerf agissaient comme un pot de Leyde.

Le grand contemporain italien de Galvani, Alessandro Volta, a commencé à travailler sur l’électricité animale en 1792 et s’est opposé directement à la théorie de Galvani d’un fluide électrique animal. C’est alors que la célèbre controverse entre les deux a commencé. Volta a prouvé que les nerfs n’étaient que des conducteurs électriques et qu’il était possible d’obtenir des effets électriques en plaçant deux métaux quelconques en contact avec un morceau de carton humidifié intermédiaire. Dans cette controverse, Volta avait raison dans ses interprétations physiques, mais c’est l’influence de Galvani qui a favorisé la science florissante de la neurophysiologie au 19ème siècle. Cependant, la controverse entre les deux hommes se répandit dans leurs relations personnelles et même dans la politique italienne de l’époque.

Après la création de la République cisalpine en 1797, Galvani refusa de lui prêter allégeance pour des raisons religieuses et fut démis de ses fonctions universitaires. Volta a juré allégeance et a joué un rôle central dans la république. Galvani a été réintégré un an plus tard, mais à ce moment-là, il était un homme complètement brisé. Il est décédé le décembre. 4, 1798.

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