Le fleuve Paraguay est une voie navigable majeure de l’Amérique du Sud avec un bassin versant de 428 846 milles carrés et une longueur de 1 584 milles entre sa source dans le Mato Grosso, au Brésil, et sa confluence avec le fleuve Paraná près de la ville argentine de Corrientes. Un rétrécissement près de Corumbá, au Brésil, a provoqué la formation d’un énorme marais — le Gran Pantanal — le plus grand refuge faunique d’Amérique centrale du Sud. Inondé d’avril à juin par les hautes eaux du fleuve Paraguay, il fournit des lieux de nidification pour les oiseaux migrateurs et des lieux de reproduction pour l’alligator d’Amérique du Sud, le jacaré. Cependant, la croissance du nombre d’éleveurs brésiliens a diminué la superficie de ce refuge naturel.

Le fleuve sert de frontière nationale entre le Brésil et la Bolivie, la Bolivie et le Paraguay, et le Paraguay et l’Argentine. Pendant la Conquête et la période coloniale, le fleuve était la porte de pénétration dans le bord sud du centre du continent pour les conquistadores qui recherchaient le Roi des Montagnes d’Argent, une figure légendaire dont le Río de la Plata tirait son nom. Des colonies espagnoles ont surgi le long du fleuve, telles que Corumbá, Concepción, Asunción et Formosa, qui ont acquis une plus grande importance que les fondations espagnoles sur le cours moyen du fleuve Paraná. Aujourd’hui, les colonies sur les rives du fleuve sont des centres de contrebande et de trafic de drogue, en particulier entre la Bolivie et le Brésil. La rivière est navigable jusqu’à Asunción, comme prolongement vers le nord de la voie navigable Paraná-Río de la Plata. Cela en fait un corridor maritime important, car il fournit un port de la côte atlantique indispensable à la Bolivie et au Paraguay. De nombreux habitants vivent de la pêche sur la rivière et ses eaux irriguent les entreprises agricoles de la région.

Depuis 1997, le fleuve Paraguay est au centre d’une controverse environnementale dans la région. Les gouvernements de la région ont cherché à développer le Paraguay en un système de voies navigables industrielles et à construire des barrages hydroélectriques le long du fleuve. Cependant, le Paraguay est une partie essentielle des zones humides du Pantanal, le plus grand écosystème de zones humides tropicales au monde. L’aménagement proposé réduirait considérablement les niveaux d’eau et endommagerait l’environnement complexe.

Voir aussi la rivière Deoparaná.

BIBLIOGRAPHIE

Organisation des États américains, Cuenca del Río de la Plata. Estudio para su plannación y desarrollo (1969).

Aníbal Miranda, Paraguay y las obras hidroeléctricas binacionales (1975).

Bibliographie supplémentaire

Alho, Cleber J. R. Conservaçao da biodiversidade da bacia do alto Paraguai. Campo Grande, Brésil: Editora Universidade Para o Desenvolvimento do Estado e da Região do Pantanal, 2003.

Chernoff, Barry et Phillip W. Willink. A Biological Assessment of the Aquatic Ecosystems of the Río Paraguay Basin, Alto Paraguay, Paraguay. Washington, DC : Conservation International, Center for Applied Biodiversity Science, 2001.

Tümpling, Adolfo von. Rivière de larmes et d’espoir: Passé, présent et futur. Paraguay: Le lecteur, 2003.

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