Pendant près d’un millénaire, la ville française de Reims était synonyme de son imposante cathédrale gothique connue sous le nom de Notre-Dame. À ne pas confondre avec la cathédrale portant le même nom à Paris, l’église de Reims était le cœur et l’âme de la région, ses plus hautes tours s’élevant à 265 pieds au-dessus des 50 000 habitants de la ville, ses salles resplendissantes utilisées pour le couronnement de presque tous les monarques depuis le 13ème siècle. Mais à la veille de la Première Guerre mondiale, en 1914, la magnificence de la cathédrale lui apporta une autre attention : celle d’une cible facile.

Lorsque les combats débutent en août de la même année, l’armée allemande envahit rapidement le nord-est de la France, dont Reims, et transforme la cathédrale en infirmerie. Ils ont rempli l’église de 3 000 lits et de 15 000 balles d’herbe séchée à utiliser comme palettes — qui sont toutes restées à l’intérieur du bâtiment après le 4 septembre, lorsque les forces alliées de la France et du Royaume-Uni ont envoyé les Allemands en retraite rapide après la Première Bataille de la Marne. Reims n’étant plus qu’à une poignée de kilomètres du front, la véritable destruction a commencé.

Cinq obus d’artillerie allemands ont frappé la cathédrale le 18 septembre, s’écrasant sur la structure médiévale, mais l’attaque la plus dévastatrice est survenue un jour plus tard.  » Les projectiles, peut-être incendiaires, incendièrent d’abord l’échafaud, puis le foin. Plus d’amadou inflammable n’aurait pu être conçu et aucun accélérant n’était nécessaire « , écrit l’historien Jan Ziolkowski. Le plomb du toit en feu coulait à travers les bouches des gargouilles de pierre de l’église; les fenêtres explosaient; la statue d’Ange souriante qui se tenait près de la porte d’entrée depuis des siècles a perdu la tête.

Contrairement au récent incendie de Notre Dame de Paris, l’assaut sur la cathédrale de Reims s’est poursuivi pendant quatre ans. Environ 300 obus allemands ont frappé Notre-Dame de Reims après son incendie initial; environ 85% des bâtiments de la ville ont également été détruits. À la fin de la guerre, la célèbre cathédrale était un squelette de son ancien moi et un symbole de la brutalité incompréhensible du conflit.

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Dès ses débuts, la ville de Reims (prononcer rahnce) était un carrefour culturel. En tant que l’une des plus grandes villes de l’Empire romain, elle a accueilli des marchands de tout le continent et, en 496, elle est également devenue le centre de la chrétienté française. Selon un récit écrit longtemps après les faits, cette année a marqué le baptême du roi Clovis. Le chef franc avait déjà uni les territoires environnants en ce qui allait devenir la France; maintenant, il transformait le paysage religieux de la région. Il semblait juste que quelque 700 ans plus tard, une cathédrale massive serait construite au même endroit.

La question du début de la construction de Notre-Dame de Reims est débattue depuis des décennies. « Il y a ce document qui parle d’un incendie et donne une date de 1210 », explique Rebecca Smith, historienne de l’art au Wake Tech Community College qui a beaucoup écrit sur les origines de la cathédrale. « Ils ne mentionnent pas les brûlures ni les dégâts, mais tout le monde a supposé que la cathédrale avait dû commencer la construction vers 1211 juste après l’incendie. »

Mais les récentes analyses archéologiques des chercheurs Willy Tegel et Olivier Brun ont montré le contraire. Ils ont utilisé des fragments de bois récupérés datant d’environ 1207 pour prouver que la cathédrale était en construction plus tôt que prévu.

Ce dont personne ne doute, c’est l’importance de la cathédrale dès ses débuts. Le début du XIIIe siècle a marqué une augmentation spectaculaire du nombre de cathédrales gothiques érigées. Le style architectural était flamboyant, avec des édifices religieux ornés de contreforts volants et de décorations élaborées. Le but de ces églises, dit Smith, était « de montrer le vitrail, d’être plus grand et plus mince et de pousser vers les cieux, vers Dieu. »Et comme la cathédrale de Reims était érigée à peu près à la même époque que Notre-Dame de Paris, un élément de compétition est apparu entre les villes.

Mais la cathédrale de Reims a assuré sa place dans la hiérarchie religieuse au début de sa construction de 75 ans. Lorsque Louis IX, âgé de 12 ans, fut couronné en 1226, il déclara que tous les futurs monarques seraient couronnés à Notre-Dame de Reims, rappelant l’histoire de Clovis en tant que premier roi chrétien de France. Ce décret a été largement suivi pendant les 500 années suivantes, y compris un épisode célèbre en 1429 lorsque Jeanne d’Arc a combattu devant les forces adverses pour amener le prince français à Reims où il pourrait être légitimement couronné Charles VII.

 Dessin de la cathédrale Notre-Dame de Reims, France 1857. Illustré dans
Dessin de la cathédrale Notre-Dame de Reims, France 1857. Illustré dans « Voyages pittoresques et romantiques « , par Isidore Taylor, (baron Taylor) 1857. (Archives de l’Histoire Universelle / UIG via Getty Images)

La cathédrale a également survécu à de multiples calamités. En 1481, un incendie a brûlé le toit et une tempête le dimanche de Pâques en 1580 a détruit l’une des grandes fenêtres. L’église a même survécu à la Révolution française de 1789, lorsque la monarchie a été temporairement renversée. La cathédrale du couronnement est restée intacte malgré les combats à travers le pays; les citoyens ont reconnu son importance historique et n’ont pas supporté de la voir ravagée.

Ces siècles d’attachement à la cathédrale ont rendu sa destruction pendant la Première Guerre mondiale encore plus dévastatrice. De retour à Reims après les combats, l’auteur français Georges Bataille écrit :  » J’avais espéré, malgré ses blessures, voir à nouveau dans la cathédrale le reflet des gloires et des réjouissances passées. Maintenant, la cathédrale était aussi majestueuse dans sa dentelle de pierre ébréchée et brûlée, mais avec des portes closes et des cloches brisées, elle avait cessé de donner vie… Et je pensais que les cadavres eux-mêmes ne reflétaient pas plus la mort qu’une église brisée aussi largement vide dans sa magnificence que Notre-Dame de Reims. »

Lorsque la France a adopté une loi soutenant la reconstruction des monuments endommagés à la fin de la guerre en 1919, de vifs débats ont éclaté sur les travaux à effectuer sur la cathédrale de Reims. Beaucoup ont plaidé en faveur de le laisser comme une ruine. « La cathédrale mutilée doit être laissée dans l’état dans lequel nous l’avons trouvée à la fin de la guerre », a fait valoir l’architecte Auguste Perret.  » Il ne faut pas effacer les traces de la guerre, sinon sa mémoire s’éteindra trop tôt. »Selon l’historien Thomas Gaehtgens, Perret a même plaidé pour la construction d’un toit en béton au-dessus de la cathédrale en ruine afin que tous puissent voir la destruction que l’armée allemande avait faite.

Mais Paul Léon, directeur de la préservation historique au ministère de la Culture, a pensé différemment.  » Est-ce que quelqu’un croit vraiment que les habitants de Reims pourraient supporter la vue de la cathédrale mutilée au cœur de leur ville ? » En outre, le climat froid et humide de Reims rendrait extrêmement difficile la préservation des ruines.

Après des mois de débats et d’évaluations des dégâts, la reconstruction a finalement commencé à la fin de 1919. La cathédrale de Reims est devenue une cause mondiale célèbre, et les dons affluent des pays du monde entier. Parmi les dons les plus importants figuraient plusieurs du baron du pétrole John D. Rockefeller, qui a donné plus de 2,5 millions de dollars (près de 36 millions de dollars aujourd’hui) à consacrer à la reconstruction de plusieurs monuments français. En 1927, une grande partie des travaux était terminée, bien que la restauration des façades, des contreforts et des fenêtres se soit poursuivie jusqu’au 10 juillet 1938, date à laquelle la cathédrale a rouvert au public.

Une grande partie de la cathédrale a été restaurée comme avant la guerre, bien que l’architecte en chef chargé de la reconstruction, Henri Deneux, ait d’abord été critiqué pour avoir utilisé du béton armé plutôt que du bois pour la toiture. Quant aux sculptures endommagées, certaines ont été laissées, avec des copeaux encore assommés. Cela comprenait des gargouilles avec du plomb solidifié qui coulait encore de leur bouche. Quant aux célèbres vitraux, certains ont été sauvés au cours de la guerre, tandis que beaucoup d’autres ont été refaits par des artistes qui ont fait référence à d’autres œuvres du Moyen Âge, plutôt que d’essayer de créer un pastiche.

Bien sûr, les architectes et les artistes travaillant à la reconstruction n’auraient pas pu prédire qu’une autre guerre engloutirait bientôt le continent. Bien que la cathédrale ait de nouveau subi quelques dommages pendant la Seconde Guerre mondiale, elle a reçu beaucoup moins d’attaques et est restée en grande partie intacte.

 Façade architecturale de Notre-Dame de Reims
Façade architecturale de Notre-Dame de Reims (artJazz/iStock)

 » Les cathédrales sont des bâtiments vivants « , explique Smith, historien de l’art. « Ils subissent constamment des nettoyages, des restaurations et des rénovations. Ils ont toujours été compris comme ayant besoin de fléchir. »Pour Smith, décider comment reconstruire ou restaurer l’architecture médiévale nécessite un équilibre délicat entre préserver le passé et l’effacer pour laisser place à l’avenir. Mais c’est quelque chose que les architectes qui ont travaillé sur Notre-Dame de Reims ont toujours pris en considération.

En ce qui concerne Notre-Dame de Paris, des investigations sont en cours pour comprendre ce qui a causé l’incendie dévastateur qui a consumé une grande partie de la toiture de la cathédrale. Les ouvriers du bâtiment se sont empressés d’empêcher de nouveaux effondrements sur la structure en ruine, mais plus de 1 milliard de dollars ont déjà été collectés pour reconstruire le monument parisien.

Mais il convient de réfléchir à l’exemple de la cathédrale de Reims, et à la connaissance que ces merveilles médiévales ont été construites dans un souci de longévité. Ils étaient des représentations physiques de la tentative de l’humanité d’atteindre le divin depuis notre humble place sur Terre. C’est un sentiment qui a survécu à d’innombrables catastrophes — et survivra probablement à bien d’autres.

Note de la rédaction, 19 avril 2019: Cette pièce a été corrigée pour noter que Rebecca Smith n’a pas contribué à l’analyse des premiers fragments de bois de l’église.

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