Avec la reconnaissance de la Joueuse de la Décennie par les partisans de la Vie du Hockey féminin, il serait facile d’identifier Shannon Szabados par ses gloires sous le maillot du Canada. Remporter des médailles d’or consécutives aux Jeux d’hiver de 2010 et de 2014 a certainement placé Szabados à une place convoitée dans la conversation des grands gardiens de but (vous pouvez lire ces réalisations dans la partie 1).

Au-delà des réalisations de standing between the pipes pour le Canada, il y a une série fascinante de réalisations qui ont permis à Szabados de briser les perceptions sur le rôle des femmes dans le sport, en élaborant une carrière qui a marqué les amateurs et les non-amateurs de sport. Certes, l’impact de Szabados s’étend même dans un élément unique du jeu.

Compte tenu de ses liens de compétition passés avec le gardien étoile des Canadiens Carey Price, ses anciennes coéquipières avec les Americans de Tri-City de la WHL et les gardiens du Canada, ce n’était pas le seul lien important avec le hockey de la LNH que Szabados connaîtrait par rapport aux héros de Sotchi 2014. À juste titre, Szabados connaîtrait une autre corrélation particulière, puisant simultanément dans ses racines de sa ville natale. Remontant aux résultats vénérés de Vancouver 2010, l’impact de Szabados a été mieux mesuré par le soutien important des partisans qui a émané après que Szabados n’a pas été nommé gardien de but d’urgence pour les Oilers d’Edmonton. En 2014, le hashtag #SzabadosForBackup a redonné de la pertinence à un mouvement qui a été remarqué par les médias traditionnels.

Crédit photo: Bruce Bennett, Getty Images Europe

Après l’héroïsme de Sotchi 2014, Szabados mériterait l’honneur tant attendu d’avoir le logo des Oilers, mieux défini par son goutte à goutte d’huile orange, sur son maillot. Ravivant de bons souvenirs de Manon Rhéaume au camp d’entraînement du Lightning de Tampa Bay pendant sa saison d’expansion, et de Kim St. Pierre participant à un entraînement des Canadiens de Montréal le 23 octobre 2008, lors des célébrations de leur centenaire. Pour Szabados, ce fut un moment qui a cimenté le statut du gardien de but grégaire comme une véritable icône du hockey.

Dans l’histoire vantée d’une fière franchise des Oilers, les décennies des années 1980 et 1990 les ont vu se vanter de certains des plus grands gardiens de but du hockey professionnel. Des gens comme Grant Fuhr et Andy Moog, qui ont joué pour le Canada aux Jeux olympiques d’hiver de Calgary en 1988, suivis de Bill Ranford et Curtis Joseph, un quatuor accompli qui a tous porté la Feuille d’érable à l’échelle internationale, comme Szabados.

Élevé à Edmonton, la chance de se joindre aux Oilers à leur pratique signifiait un rêve devenu réalité. Ayant lieu le 5 mars 2014, le même jour que la date limite des échanges de la LNH, un événement toujours très attendu dans le calendrier du hockey, il y avait une teinte d’ironie dans le fait que les Oilers ont fait un échange pour un gardien de but, Viktor Fasth des Ducks d’Anaheim. Avec la présence de Szabados devenant un événement qui a fait l’actualité nationale, l’exaltation de pratiquer avec les Oilers a englobé de nombreuses émotions.

« Ah oui, fille d’Edmonton née et élevée, mon sang saigne bleu & orange! Regarder les Oilers d’Edmonton dès mon plus jeune âge est ce qui m’a donné envie de jouer au hockey. Ils sont une excellente organisation et font beaucoup dans la communauté.

C’était génial de faire partie de la pratique et de voir leurs opérations quotidiennes. La pratique a effectivement atterri le jour de la date limite des transactions, donc il y avait encore plus d’excitation ajoutée à mon expérience. Sérieusement cependant, les gars étaient super et m’ont traité comme l’un des leurs. Je suis resté tard pour prendre quelques échappées et faire du travail supplémentaire, je ne quittais pas cette glace avant que la zamboni ne soit allumée. »

Alors que l’expérience des Oilers a été un couronnement pour Szabados, ajoutant une pertinence encore plus grande aux héroïnes du jeu féminin, réalisant un rêve d’enfiler l’attirail d’une équipe suivie de près dans sa jeunesse, au coude à coude avec ses homologues masculins, une telle expérience stimulante a en fait servi de prologue de multiples façons.

On pourrait soutenir qu’en termes de sensibilisation aux femmes au hockey, la pratique de Szabados avec les Oilers a été un tremplin, réintroduisant la discussion sur les opportunités méritantes des femmes dans les cercles de la LNH. À la suite de la pratique des Oilers, l’année civile de 2014 a vu de nombreuses autres joueuses partager la glace avec leurs homologues de la LNH.

L’archi-rivale des Oilers, Les Flames de Calgary, a invité Lesley Reddon, une membre de la formation canadienne des Jeux Olympiques d’hiver de Nagano en 1998, à servir de gardienne de but à l’entraînement le 18 décembre 2014. Offrant un cadeau précoce à la gardienne décorée, elle s’est également tenue entre les tuyaux au cours des années précédentes avec l’équipe masculine des Reds de l’Université du Nouveau-Brunswick.

Toujours à l’automne 2014, deux compétiteurs américains des Jeux Olympiques d’hiver ont vécu le frisson de patiner aux côtés de joueurs de la LNH. Hilary Knight était une présence très remarquée avec les Ducks d’Anaheim, tandis que le Lightning de Tampa Bay accueillait Anne Schleper, qui était également sur place pour une clinique de hockey pour les jeunes organisée par le club.

À noter, la présence de la LNH dans la sensibilisation au hockey sur glace féminin dépasserait une année 2014 révolutionnaire. Le Centre Air Canada de Toronto accueillera trois Matchs des étoiles de la LCHF, tandis que Dawn Braid devient l’entraîneure de patinage des Coyotes de Phoenix en août 2016.

À la fin de la décennie, Renata Fast et Rebecca Johnston, deux coéquipières de Szabados aux Jeux Olympiques d’hiver de 2018, ont été rejointes par une paire de patineuses de l’Équipe AMÉRICAINE, Kendall Coyne-Schofield et Brianna Decker, toutes sur la glace à la Compétition d’habiletés des Étoiles de la LNH 2019 à San Jose.

À la suite d’un événement aussi excitant, Katie Guay était parmi les participants à un camp d’arbitres de la LNH à l’été 2019, le suivant avec une réalisation remarquable. Avec Kirsten Welsh, Kelly Cooke, une ancienne concurrente de la NWHL et Kendall Hanley, elles deviendraient les premières femmes à travailler comme officielles sur la glace pour de nombreux événements de la LNH.

Du point de vue de sa carrière, 2014 a également vu Szabados obtenir une autre occasion de contribuer au mythe des femmes qui jouent au hockey masculin professionnel. En même temps qu’elle inspirait énormément la communauté sportive, la gardienne de but grégaire allait faire sa marque dans un endroit improbable.

Recrutée par les Cottonmouths de Columbus (Géorgie) de la Southern Professional Hockey League (SPHL), l’acquisition est devenue un phénomène des médias sociaux, gagnant l’acclamation des individus dans toutes les facettes du sport. S’appuyant sur l’héritage d’autres femmes qui ont joué au hockey masculin professionnel, des Canadiennes Manon Rhéaume (Knights d’Atlanta) et Danielle Dube (Gulls de San Diego) dans la Ligue internationale de hockey, à Erin Whitten (Red Wings des Adirondack) devenant la première femme à jouer dans la Ligue américaine de hockey, Szabados a rapidement pris de nombreuses personnalités à Columbus. De pionnier à icône, de modèle à joueur de franchise, Szabados a définitivement acquis un statut de célébrité.

Pourtant, l’occasion de se joindre à l’organisation des Cottonmouths a constitué un lien unique avec un autre chapitre révolutionnaire de son passé au hockey. Entre deux participations olympiques, Szabados était le gardien partant de l’équipe masculine de hockey sur glace du Northern Alberta Institute of Technology (NAIT).

Au cours de la campagne 2012-2013, Szabados a été essentielle dans la course de NAIT au championnat ACAC, sa première en 16 ans, où elle a enregistré 30 arrêts contre les Troyens de SAIT. Statistiquement, Szabados a mené l’ACAC pour la moyenne de buts alloués en saison régulière (1,58) et en séries éliminatoires (1.87), établissant également la référence pour la plupart des jeux blancs en une saison. Récipiendaire du premier Prix d’excellence du Directeur sportif de la NAIT, Szabados deviendrait l’un des nombreux anciens de la NAIT à concourir dans la SPHL.

En raison du moment de la signature de Szabados, qui a lieu vers la fin de la saison régulière, elle ne s’attendait à participer qu’aux entraînements. Avec les séries éliminatoires imminentes, le paysage de la ligue n’était pas familier à Szabados. Comme elle le révèle, la possibilité de se tenir entre les tuyaux pour les Cottonmouths viendrait beaucoup plus vite que prévu.

 » J’ai vraiment adoré mon séjour là-bas. Nous venions de remporter un championnat universitaire et quelques-uns de mes coéquipiers sont allés jouer là-bas après leur diplôme. Ils me disaient à quel point c’était amusant et m’ont demandé si je serais intéressé à y jouer après l’année olympique 2014. C’était certainement quelque chose qui m’intéressait, je veux dire pourquoi je ne voudrais pas aller jouer au hockey professionnel masculin si j’en avais l’occasion?

L’opportunité est venue plus tôt que je ne le pensais. Je pensais que j’aurais un essai au début de la prochaine saison, car c’était déjà 3/4 au cours de l’année au moment de la fin des Jeux Olympiques. Pourtant, environ une semaine après les Jeux Olympiques de 2014, les gars m’ont dit que l’entraîneur voulait m’appeler, il m’a demandé si je pouvais être là dans quelques jours.

Je ne pouvais pas refuser l’opportunité, alors je lui ai dit oui. Cela s’est en fait déroulé de manière amusante parce qu’ils n’avaient plus que deux matchs de saison régulière, puis des séries éliminatoires. Il a promis qu’il ne me jetterait pas à un match et que je descendrais, m’entraînerais et j’en aurais une idée.

Eh bien, le jour où je suis arrivé, il a libéré l’autre gardien et trois jours après mon arrivée, je commençais le dernier match à domicile de la saison (rires). »

Après le vaillant effort des éliminatoires contre les Ice Bears de Knoxville, une défaite 4-3 avec 27 arrêts, Szabados connaîtra deux saisons de plus sous le maillot des Cottonmouths. Avec la saison 2014-15 qui s’est soldée par une solide marque de 15-10-0, dont une moyenne de buts alloués de 3,12 et 1479 minutes entre les tuyaux. Ces chiffres solides ont également permis à Szabados de se classer parmi les 10 premiers dans trois statistiques de gardiennes de but, y compris à égalité au septième rang pour les victoires, tandis que ses 753 arrêts l’ont placée au neuvième rang, et respectable.907 pourcentage d’économies classé dixième.

Szabados posant avec sa poupée Bobblehead Columbus Cottonmouths (Crédit photo: Sara Giles)

Bien que les Cottonmouths aient souffert d’une saison perdante en 2015-16, Szabados a fourni un moment historique pour la franchise. Le 26 décembre contre les Huntsville Havoc, Szabados enregistre 33 arrêts dans une finale 3-0, devenant la première gardienne de but à remporter un jeu blanc dans le hockey professionnel masculin. Terminant la saison huitième au total des sauvetages, avec 758, Szabados a amassé une marque cumulative victoires-défaites de 20-27-0, laissant une marque inoubliable dans l’histoire de la ligue, accumulant une vie de souvenirs précieux,

« Je suis retourné jouer deux saisons de plus avant les Jeux olympiques de 2018 et ce fut une expérience que je n’oublierai jamais. La ligue a été formidable pour moi du front office, pour les joueurs adverses et les fans de toute la ligue, c’était génial.

De plus, j’ai pu vivre en Géorgie où le temps était fantastique et nos propriétaires nous ont très bien traités. Je n’ai jamais regretté un choix que j’ai fait au cours de ma carrière et c’est un choix que je suis vraiment heureux d’avoir fait. Merci à tous ceux qui ont lu ceci qui a fait partie du voyage (fans, joueurs, entraîneurs, la ligue elle-même). »

Avant les Jeux Olympiques d’hiver de PyeongChang 2018, Szabados jouerait avec deux autres équipes masculines professionnelles, dont les Rivermen de Peoria (également dans la SPHL), en plus d’une apparition avec les Chiefs de Fort Saskatchewan de la Ligue de hockey Chinook. S’ajoutant à un travail convaincant qui remonte à devenir la première femme à jouer au hockey Midget AAA à Edmonton, affichant une moyenne de buts alloués de 2,45 en 17 apparitions pour les Maple Leafs d’Edmonton, il a servi de prologue à une série stimulante. Dans la Ligue de hockey junior de l’Alberta (AJHL), Szabados a remporté les honneurs de co-joueur par excellence au Match des étoiles de la ligue en 2005. Remportant le Prix du meilleur gardien de but en 2007, remportant les honneurs du titre de joueur par excellence de l’équipe avec Fort Saskatchewan, remportant 10 matchs lors des séries éliminatoires de l’AJHL en 2007, Szabados a réussi à garder le pli pour les équipes masculines et à inculquer le courage aux jeunes filles de poursuivre leurs propres rêves de hockey.

Entrant une fois de plus dans l’histoire en 2018, devenant le premier gardien à amorcer trois matchs consécutifs pour la médaille d’or, l’impact de la carrière de Szabados peut être mieux ressenti par la prochaine génération de gardiens de but. Peut-être qu’aucun n’a autant d’impact sur le cœur que sa compatriote Albertaine Emerance Maschmeyer. Né à Fort Saskatchewan et élevé à Bruderheim, Maschmeyer a également joué au hockey masculin, jouant aux niveaux Bantam AA et Bantam majeur, remportant les honneurs du Match des étoiles en 2007-08 (Bantam AA) et 2008-09 (Bantam Majeur).

Ayant d’abord pris de l’importance dans le hockey sur glace féminin en menant l’Équipe de l’Alberta à une médaille d’or aux Jeux d’hiver du Canada de 2011, Maschmeyer, qui considère Szabados comme sa joueuse préférée, a offert l’une des performances les plus courageuses de l’histoire du Championnat mondial féminin de l’IIHF, ce qui signifie un passage de flambeau. Ayant également pris part à deux finales de la Coupe Clarkson, appelant l’Inferno de Calgary et plus tard, Les Canadiennes de Montréal, ses équipes de club, Maschmeyer, qui aspire à une place sur la liste d’entrée du Canada pour les Jeux Olympiques d’hiver de Pékin de 2022, témoigne de l’impact positif que Szabados a depuis longtemps dans le sport.

Invaincu aux Jeux Olympiques d’hiver de 2010 et de 2014, remportant les honneurs de gardien de but les plus remarquables aux éditions des Jeux de 2010 et de 2018, le tableau d’ensemble est tout aussi impressionnant. Enregistrant 68 présences avec l’équipe nationale senior canadienne, soulignées par des chiffres tels que 3895 minutes jouées, 20 jeux blancs incroyables, plus une moyenne de GAA de 1,46 pour compléter une marque de victoires-défaites de 51-13-0, Szabados, qui possédait un esprit indomptable et une volonté implacable de réussir, restera dans les mémoires pour une carrière qui a redéfini les conventions sportives.

« Toutes les citations obtenues de première main sauf indication contraire »

Image en vedette par BLD Graphics

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