Josiah Wedgwood était non seulement un concepteur innovant et un fabricant de poteries de haute qualité, mais aussi un militant pour la réforme sociale.

Josiah Wedgwood est né dans une famille de potiers à Burslem, dans le Staffordshire. La mort de son père en 1739 l’a conduit à commencer tôt à travailler comme « lanceur » dans la poterie de son frère aîné, Thomas, chez qui il a ensuite fait son apprentissage. Une attaque de variole entraîna l’amputation de la jambe droite de Josias en 1768.

Thomas a refusé à son frère cadet un partenariat dans l’entreprise, alors Josiah a déménagé dans d’autres entreprises, puis il a ouvert ses propres œuvres. Josiah Wedgwood avait une approche « pratique » de son entreprise, fabriquant des modèles et préparant des mélanges d’argile. En 1769, il ouvre une nouvelle usine à Etruria, près de Stoke-on-Trent, en partenariat avec Thomas Bentley. Un village était attaché à l’usine, où les travailleurs de Wedgwood et leurs familles pouvaient vivre dans un environnement agréable.

Wedgwood a introduit une poterie durable, simple mais de forme régulière et sa faïence de couleur crème a été baptisée « Articles de la Reine » en l’honneur de la reine Charlotte, qui l’a nommé potier de la Reine en 1762. Parmi les autres mécènes éminents, l’impératrice Catherine II de Russie, qui a commandé 952 pièces en 1774.

Wedgwood a expérimenté le sulfate de baryum (calfeutrage) et en a produit du jaspe, en 1773. Le jasperware, qui est utilisé pour une gamme d’ornements, mélange des oxydes métalliques, souvent bleus, avec des reliefs moulés séparément, généralement blancs.

1780, à la mort de Bentley, il demanda de l’aide à Erasmus Darwin, membre de la Lunar Society. Le fils de Darwin épousera plus tard la fille de Wedgwood et ils sont les parents de Charles Darwin, le naturaliste et père de la théorie de l’évolution. Wedgwood est élu membre de la Royal Society en 1783.

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