Né à Dorchester, Mass., où son père était premier ministre, Increase Mather a fait ses études à la maison et à l’école gratuite de Boston. Après avoir obtenu son baccalauréat arts arts à Harvard (1656), il étudia et prêcha en Angleterre et en Irlande. Il obtient sa maîtrise of arts en 1658 au Trinity College de Dublin. De retour à Boston, il épouse Maria Cotton, fille de John Cotton, en 1662. Ils eurent 10 enfants ; l’aîné, Cotton, fut son aide à vie. En 1664, Increase devint professeur de la Deuxième Église, qu’il servit jusqu’à sa mort.

Increase Mather se rendit en Angleterre en 1688 pour négocier la restauration de la charte coloniale, révoquée par Jacques II. À défaut, il revint avec une charte qui annulait le droit des colons d’élire leurs gouverneurs mais préservait le pouvoir de l’assemblée représentative élue par les électeurs. Les colons déçus estimaient qu’il avait trop concédé.

Mather croyait que la Nouvelle-Angleterre était une nation en alliance avec Dieu, se préparant à assister au jour où le Christ viendra juger le monde et établir Son royaume. Il prêchait que seul un peuple chaste et obéissant entrerait dans le royaume. Ce sens de la mission de la Nouvelle-Angleterre détermina sa position sur de nombreuses questions. La voix de l’orthodoxie, Mather a finalement accepté l’Alliance à mi-chemin, un compromis admettant les enfants de Puritains non convertis de la deuxième génération à une sorte d’appartenance partielle à l’Église congrégationaliste. Cependant, une proposition élaborée par Mather et d’autres en Angleterre pour la coopération des Églises presbytériennes et congrégationalistes et le resserrement du contrôle centralisé sur les congrégations individuelles échoua.

Bien que Mather n’ait pris aucune part aux procès de sorcellerie de Salem, il avait choisi le gouverneur, Sir William Phips, qui en était responsable. Dans les affaires de conscience concernant les Mauvais Esprits (1693), l’opposition de Mather à certaines procédures de procès conduisit Phips à clore les procès. Pourtant, Increase et Cotton Mather ont été impliqués par leurs recherches en démonologie et leur association avec Phips. Les ennemis des Mathers ont utilisé les épreuves pour les discréditer.

La pire défaite, du moins pour Cotton, fut le retrait d’Increase de la présidence du Harvard College en 1701. Progressivement, Increase Mather a tourné plus de son énergie vers l’écriture. Il a publié 130 livres. De style direct et simple, son œuvre théologique est souvent, à sa manière, scientifique. Il a été un pionnier de la science, organisant une société de discussions scientifiques et introduisant avec succès l’inoculation de la variole dans la colonie.

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