Rita NGF

Rita Levi-Montalcini s-a născut pe 22 aprilie 1909, la Torino, Italia. Rita și sora ei geamănă Paola au fost cei mai mici dintre cei patru copii născuți de Adamo Levi și Adele Montalcini. Mama ei era pictoriță, iar tatăl ei era matematician și inginer electrician; ambii proveneau din familii evreiești ale căror rădăcini se întindeau până în Imperiul Roman. În epoca post-victoriană, bărbații erau considerați capul familiei, în timp ce femeile erau în general limitate la roluri în casă. Adamo a fost ferm împotriva fiicelor sale care frecventează universitatea, deoarece ar interfera cu rolurile lor principale de soție și mamă.

la 20 de ani, Levi-Montalcini a decis că își dorește o viață diferită de cea imaginată pentru ea de tatăl ei; mai exact, dorea să meargă la școala Medicală și să studieze pentru a fi medic. Ea a explicat în autobiografia sa din 1988, în lauda imperfecțiunii, „experiența mea în copilărie și adolescență a rolului subordonat jucat de femeie într-o societate condusă în întregime de bărbați, M-a convins că nu sunt făcută să fiu soție.”

cu încurajarea mamei sale, Levi-Montalcini s-a apropiat de Adamo pentru a-i spune despre dorința ei de a studia medicina. „El a obiectat că a fost un curs lung și dificil de studiu, nepotrivit pentru o femeie. Din moment ce am terminat școala cu trei ani în urmă, nu ar fi ușor să o iau din nou. L-am asigurat că nu mă tem de asta.”Și-a făcut cursurile în decurs de opt luni și a început să studieze la școala de Medicină din Torino în 1930.

în timp ce se afla la Torino, a lucrat sub tutela lui Giuseppe Levi (fără legătură cu Levi-Montalcini), un renumit histolog Italian care a avut un impact mare asupra eticii muncii și curiozității științifice a studenților săi. În timpul petrecut în laboratorul lui Levi s-a îndrăgostit de procesul de neurogeneză. Celulele nervoase sau neuronii sunt celule alungite care își au originea în coloana vertebrală în timpul dezvoltării. O parte a celulei nervoase, axonul, se extinde spre exterior din coloana vertebrală și migrează spre destinația finală în diferite organe și țesuturi periferice. Axonul primește semnale în aceste țesuturi care sunt transmise înapoi la măduva spinării și la creier. La acea vreme nu se știa cum neuronii își determină locația finală și diferitele procese care guvernează proliferarea, diferențierea și supraviețuirea lor. Abilitățile pe care Levi-Montalcini le-a perfecționat în laboratorul lui Levi ar oferi, în timp, un răspuns la multe dintre aceste întrebări presante.

Levi-Montalcini a absolvit summa cum laude de la școala de Medicină din Torino în 1936 și a început o bursă de trei ani în neurologie și psihiatrie, continuând în același timp cercetările sale privind dezvoltarea celulelor nervoase. În acest interval de timp a devenit din ce în ce mai periculos să fii cetățean evreu în Europa. Mussolini a venit la putere în 1922, iar în 1938 a adoptat Manifestul per la Difesa della Razza, sau Manifestul omului de știință rasial. În acord cu opiniile antisemite ale lui Hitler, aceste legi rasiale au declarat că italienii „Puri” erau descendenți ai rasei ariene. Această politică a fost o justificare a legilor mai stricte care urmau să vină, iar mai târziu în 1938 au fost adoptate un set de legi rasiale, sau leggi razziali, pentru a-i dezbrăca în continuare pe cetățenii evrei de drepturile lor civile.

în 1939 a luat decizia dificilă de a-și încheia activitatea la Universitatea din Torino, nevrând să pună în pericol colegii prin asocierea lor cu un om de știință evreu. Ea și-a continuat cercetările în Belgia, unde a primit o invitație de a efectua cercetări la un institut neurologic. Dar acest răgaz nu avea să dureze. Pe măsură ce influența lui Hitler în Europa s-a răspândit, ea s-a temut pentru familia ei și s-a întors acasă la Torino la începutul anului 1940.

chiar și cu lumea care se destramă în jurul ei, Levi-Montalcini era hotărâtă să-și continue cercetările. După întoarcerea la Torino, Levi-Montalcini a înființat un mic laborator în dormitorul ei, completat cu un Microtom și microscop pentru studierea neurogenezei la embrionul de pui. Bombardamentele din Torino s-au intensificat în 1941, forțând familia ei să se mute în mediul rural. Fără să se descurajeze, și-a împachetat echipamentul și și-a înființat Laboratorul dormitorului a doua oară.

o statuetă realizată manual de Rita Levi-Montalcini la San Gregorio Armeno din Napoli, Italia.
o statuetă realizată manual de Rita Levi-Montalcini la San Gregorio Armeno din Napoli, Italia. (BigStock fotografie)

Levi-Montalcini a fost intrigat de o lucrare din 1934 a lui Viktor Hamburger, în care a testat cerința diferitelor țesuturi pentru dezvoltarea și migrarea celulelor nervoase destinate aceluiași țesut. Embrionul de pui este un sistem model excelent pentru aceste experimente, deoarece are un model foarte consistent de migrație neuronală, astfel încât neuronii senzoriali pot fi observați în fiecare etapă pe măsură ce se extind până la destinația finală în țesuturile periferice. Hamburger a constatat că pierderea mugurelui aripii a dus la creșterea celulelor nervoase mai mici și mai puține din coloana vertebrală și a ajuns la concluzia că mugurul membrelor conținea un factor organizator necesar pentru creșterea, dezvoltarea și inervația celulelor nervoase ale aripii.

Levi-Montalcini a fost curios și a vrut să se uite mai atent la aceste celule nervoase din embrionii de pui cu deficit de membre și embrioni sănătoși. A folosit doar echipamentul din laboratorul ei de acasă și a convins fermele vecine să-și vândă ouăle de pui fertilizate pentru cercetarea ei. Procesul a fost meticulos, deoarece a secționat și a colorat embrioni de pui în fiecare etapă de dezvoltare, cu sau fără mugurul aripii îndepărtat, monitorizând dezvoltarea neuronilor senzoriali.

a descoperit ceva cu totul nou.

contrar a ceea ce se aștepta, un număr normal de neuroni migrau spre mugurul aripii absente din embrionii mutanți. Mai târziu, în dezvoltare, un număr mare dintre acești neuroni au murit, rezultând hipoplazia neuronală observată de Hamburger. În plus, ea a observat o cantitate semnificativă de moarte celulară la embrionii sănătoși, sugerând că moartea celulară a fost o parte normală a dezvoltării neuronale.

Levi-Montalcini a ajuns la o concluzie distinctă de cea a hamburgerului. În loc de un organizator periferic care a promovat creșterea celulelor neuronale, Levi-Montalcini a concluzionat că mugurul membrelor a produs un factor pro-supraviețuire, pentru care o supraabundență de neuroni în curs de dezvoltare concurează pentru a supraviețui și inerva aripa în curs de dezvoltare. Neuronii care nu reușesc să facă conexiuni puternice și nu inervează, mor ca o parte normală a dezvoltării neuronale.

a fost aproape imposibil pentru ea să publice în reviste academice din Italia în timpul celui de-al doilea război mondial. Cu ajutorul fostului ei consilier, Giuseppe Levi, a trimis manuscrise în Belgia și și-a publicat rezultatele în 1942 și 1943. În toamna anului 1943, ea și familia ei au fost forțați să se mute din nou, de data aceasta la Florența, unde au rămas sub pământ până în August 1944. După ce trupele americane i-au forțat pe germani să iasă din Florența, a lucrat ca medic, ajutând la tratarea refugiaților până la sfârșitul războiului în 1945.

în acest timp, Hamburger s-a interesat foarte mult de munca lui Levi-Montalcini și i-a cerut să viziteze laboratorul său de la Universitatea Washington din St.Louis, MO. În 1947, a călătorit în Statele Unite și și-a început colaborările cu Hamburger ‘ s lab. Deși trebuia să rămână doar un semestru, în cele din urmă a petrecut 30 de ani la Universitatea Washington, devenind profesor titular în 1958 și deținând această funcție până la pensionarea ei în 1977. În 1962 Levi-Montalcini a înființat un al doilea laborator la Roma și și-a împărțit timpul între SUA și Italia. În 1969 a devenit primul Director al Institutului de Biologie Celulară al Consiliului Național Italian de cercetare, tot la Roma. A ocupat funcția de director până la pensionarea sa în 1979, apoi a continuat ca profesor invitat.

una dintre descoperirile cheie pe care le-a făcut în timpul petrecut în Statele Unite a fost dezvoltarea unei tehnici de cultură in vitro care i-a permis să crească neuroni într-un vas, în afara embrionului. A început cu observația că o linie de celule tumorale de șoarece a provocat creșterea creșterii celulelor nervoase. Când au fost altoite pe un embrion de pui, aceste celule canceroase au atras și stimulat creșterea neuronală, sugerând că aceste celule canceroase conțineau factorul prezumtiv pro-supraviețuire sau „trofic”. Levi-Montalcini a vizitat Laboratorul Herta Meyer de la Universitatea din Brazilia la începutul anilor 1950, unde a dezvoltat tehnici de cultură a celulelor nervoase și de caracterizare a factorilor care promovează creșterea neuronală.

în plus, Hamburger a recrutat un tânăr biochimist talentat la Universitatea Washington, Stanley Cohen, pentru a ajuta la caracterizarea moleculară a factorului trofic. Cohen a sugerat utilizarea inhibitorilor acidului nucleic pentru a determina dacă factorul trofic are o componentă esențială de ADN sau ARN. Un experiment crucial a profitat de veninul de șarpe, despre care se știa că degradează atât ARN-ul, cât și ADN-ul. Experimentul de control a arătat că veninul în sine conținea de fapt cantități puternice de factor pro-supraviețuire, indicând faptul că glandele submaxilare ar putea fi folosite ca sursă pentru a izola și purifica factorul necunoscut. Într-adevăr, glandele submaxilare de șoarece au fost o sursă bogată a acestui factor, care a oferit resurse ample pentru experimente și caracterizare moleculară.

Levi-Montalcini și Cohen au dezvoltat un antiser la această secreție, pe care l-au folosit pentru a-i bloca funcția în timpul dezvoltării embrionare a șoarecilor. În mod izbitor, au descoperit că tratamentul cu acest antiser a abolit aproape complet dezvoltarea nervului simpatic, comparabil cu fenotipul care a rezultat din ablarea mugurei aripii în embrionii de pui. Aceasta a fost o descoperire remarcabilă, deoarece a arătat în mod concludent că țesuturile periferice secretă un factor care influențează direct supraviețuirea neuronală la mamifere.

descoperirea lor a fost publicată în 1960 și au numit substanța „factor de creștere a nervilor” sau NGF. NGF a fost doar primul dintr-o întreagă clasă de factori chemotactici, denumiți ulterior neurotrofine, care promovează creșterea și supraviețuirea subseturilor specifice de neuroni. O a doua funcție a NGF este de a tăia sau elimina celulele nervoase cu conectivitate slabă. Levi-Montalcini a observat acest efect la începutul experimentelor sale, când a observat rata ridicată a morții celulare în dezvoltarea embrionară timpurie. Această „tăiere sinaptică” este esențială pentru dezvoltarea sistemului nervos.

pe măsură ce domeniul neuroștiinței moleculare a progresat, a devenit evident că neurotrofinele au și roluri în creierul adult. Ele promovează învățarea și memoria prin influența lor asupra supraviețuirii noilor transmisii sinaptice. Există dovezi convingătoare că scăderea factorilor neurotrofici coincide cu dezvoltarea bolilor neurodegenerative, cum ar fi bolile Alzheimer și Parkinson, iar aceste proteine sunt cercetate activ ca instrumente terapeutice pentru astfel de boli. În 1986, Rita Levi-Montalcini și Stanley Cohen au împărțit Premiul Nobel pentru Fiziologie sau Medicină, subliniind importanța muncii lor și efectele incomensurabile pe care le-a avut asupra mai multor domenii de cercetare științifică.

Rita Levi-Montalcini a avut o carieră incredibilă, iar NGF este doar o parte a poveștii. Ea a fost un avocat deschis pentru finanțarea științifică și pentru femeile în știință. Într-un interviu acordat Scientific American în 1993, ea explică: „pot face lucruri foarte, foarte importante, pe care nu le-aș fi putut face niciodată dacă nu le-aș fi primit . Mi-a dat posibilitatea de a ajuta o mulțime de oameni.”Și-a început propria fundație în 1992 cu sora ei, Paola, pentru a oferi consiliere și mentori copiilor. În 2001 a extins această fundație, care oferă acum sprijin educațional și burse femeilor și copiilor africani.

Italia L-a făcut pe Levi-Montalcini Senator pe viață în 2001, iar în 2006 a avut o confruntare infamă cu politicienii italieni de extremă dreaptă în legătură cu o propunere bugetară care reduce finanțarea cercetării. (Da, a câștigat acea luptă.) A continuat să fie un participant activ în comunitatea de cercetare, fondând Institutul European de cercetare a creierului în 2002 și a ocupat funcția de șef al acestui institut până la moartea sa în decembrie 2012.

Rita Levi-Montalcini a fost una dintre cele mai mari minți științifice ale secolului 20. A luptat prin sexismul adânc înrădăcinat și antisemitismul uluitor al celui de-al doilea război mondial pentru a face lucrul pe care îl iubea cel mai mult. Premiile și premiile nu au fost niciodată scopul. După ce a aflat că a câștigat Premiul Nobel în 1986, ea a comentat că „a fost o mare onoare. Totuși, nu există o mare emoție ca momentul descoperirii.”

Ellen Elliott, Ph.D., este coleg postdoctoral la Laboratorul Jackson pentru Medicină genomică Din Farmington, Conn. Ellen lucrează în laboratorul lui Adam Williams, Ph.D., unde studiază funcția ARN-urilor lungi necodificatoare în celulele TH2 și astmul. Urmăriți-o pe Ellen pe Twitter la @EllenNichole.

Lasă un răspuns

Adresa ta de email nu va fi publicată.