Para muchos sudafricanos mirando hacia atrás a los acontecimientos del 16 de junio de 1976, cuando la policía atacó brutalmente a miles de escolares que protestaban, el día marcó el comienzo del fin del sistema de apartheid.

El levantamiento comenzó cuando los estudiantes se unieron en contra de un decreto que obligaba a todos los alumnos a aprender afrikaans en la escuela. Como dice el historiador Julian Brown, autor de un nuevo estudio, El camino a Soweto: «Estas multitudes no estaban coordinadas por ningún organismo político nacional. Fueron el producto de las tensiones locales. Constituyeron nuevos esfuerzos para rehacer la democracia de Sudáfrica desde cero.»

Para conmemorar los 40 años del levantamiento y la violencia contra los manifestantes pacíficos que siguió, pedimos a los lectores de Guardian que compartieran sus recuerdos con nosotros. Desde manifestantes hasta periodistas y maestros radicales, escuchamos a una gran variedad de personas que estaban allí ese día y compartieron historias conmovedoras con nosotros. Junto a ellos, también publicamos los relatos de los sobrevivientes.

Estudiantes de secundaria en Soweto el 16 de junio de 1976.
Estudiantes de secundaria en Soweto el 16 de junio de 1976. Fotografía: City Press / Getty Images

No tenía idea de lo que estaba pasando. Yo era un joven estudiante y no entendía la política. Seguí a estudiantes mayores que conocía y todos empezamos a marchar hacia la ciudad. Inmediatamente después de llegar a Vincent Road nos encontramos con la policía que llegó en grandes «hipopótamos» y comenzó a disparar munición real y gas lacrimógeno.
Gloria Moletse, Primaria de Tiyang, Praderas

El manifestante

Mi nombre es Phumla Williams Nací en Pimville, Soweto. Fui criada por una madre soltera que trabajaba como trabajadora doméstica, y más tarde me convertí en enfermera asistente en una clínica en Soweto.

En junio de 1976, tenía 16 años y era estudiante de Musi High School. El día 16, cuando comenzó el levantamiento estudiantil en Orlando, nuestra escuela todavía tenía clases normales. De hecho, ese día, estaba escribiendo mi prueba semestral del periódico Afrikaans.

Los estudiantes cruzaron Soweto y protestaron durante la noche. El 17 de junio, los estudiantes de la secundaria Musi se unieron a la protesta. Mi activismo comenzó entonces.

Me di cuenta de que la educación de los niños africanos estaba diseñada para ser inferior a las otras razas en Sudáfrica, y que las condiciones en las que estaba siendo escolarizado era poco probable que cambiara a menos que tomara medidas.

Phumla Williams, centro, después de salir de prisión por ser miembro del Congreso Nacional Africano.
Phumla Williams, centro, después de su liberación de prisión por ser miembro del Congreso Nacional Africano. Fotografía: Phumla Williams

Uno de los tristes recuerdos que aún perdura en mí fue uno de mis compañeros de escuela que fue asesinado a tiros. Ella fue uno de los que no participaron en la protesta, pero una bala perdida la golpeó mientras estaba barriendo el patio de su casa. Esta era la locura del sistema que estábamos tratando en ese momento.

Después de los acontecimientos en Soweto, mi activismo me llevó a abandonar el país en 1978 para unirme al Congreso Nacional Africano (ANC) exiliado en Suazilandia. Mi conciencia política se había desarrollado a un nivel de apreciación de que el sistema de apartheid en el país era responsable de las desigualdades en nuestra sociedad.

Lo que recientemente es agradable es el nivel de activismo constructivo de los estudiantes que vimos en las universidades. Pero aún queda mucho por hacer. La educación sigue siendo el pilar de una vida mejor. Trescientos años de subyugación no se pueden deshacer en 40 años. Las generaciones venideras necesitan mantenerse en la causa.

La policía abrió fuego contra miles de niños y adolescentes ese día.
La policía abrió fuego contra miles de niños y adolescentes ese día. Fotografía: Foto24 / Getty Images

Cuando empezó el tiroteo, me escondí. Cuando el tiroteo se detuvo, salí de mi escondite cuando otros salieron. Vi a Héctor al otro lado de la calle, lo llamé y le saludé con la mano. Vino y hablé con él, pero más disparos sonaron y volví a esconderme. Pensé que me seguía, pero no vino. Salí de nuevo y esperé en el lugar donde lo acabo de ver. No vino. Cuando Mbuyiso pasó junto a mí, un grupo de niños se reunía cerca. Caminó hacia el grupo y recogió un cuerpo … Y luego vi los zapatos de Héctor.
Antoinette Sithole, Escuela Secundaria Tshesele

The reporter

Tony Kleu, ahora de 67 años y residente en Sídney, era un periodista blanco de unos 20 años que trabajaba en el Rand Daily Mail en 1976. Recordó la atmósfera que se respiraba en la preparación de los acontecimientos del 16 de junio, así como sus vívidos recuerdos de desesperación y angustia a medida que se filtraban las noticias. Dice que la suya era una sala de redacción inusual en ese momento, ya que tenía muchos colegas negros, y aunque el personal incluía «unas pocas personas abiertamente progubernamentales y varios presuntos informantes, la gran mayoría de nosotros simpatizábamos con las aspiraciones negras y despreciábamos al gobierno.»

«Sabíamos que había un creciente malestar y que los estudiantes planeaban marchar», dijo, » pero no creo que nadie hubiera anticipado la escala de la protesta o la reacción del 16 de junio. Creo que no hay expectativa de drama, pero la reacción cuando escuchamos por primera vez miles se unieron a la marcha (muy tarde en la mañana, creo) y que la policía había intentado bloquear la alarma y la incredulidad.

» Estábamos alarmados porque sabíamos muy bien lo que había pasado en Sharpeville, 16 años antes, y temíamos lo que podría pasar si la policía fuertemente armada, famosa por su brutalidad, perdía el control. Durante varias horas hubo confusión sobre la escala de los enfrentamientos. Se podían ver nubes de humo sobre Soweto, pero la comunicación estaba comprometida, las carreteras de entrada y salida habían sido bloqueadas y desconfiábamos de los informes de la policía.»

No fue hasta que llegaron relatos de primera mano de reporteros que la escala de la brutalidad se hizo clara.

En 2001, los adolescentes ven como el veterano reportero gráfico Alf Khumalo, quien murió en 2012, les muestra fotografías de un edificio en llamas cerca de su escuela de Soweto durante el levantamiento.
Los adolescentes miran en 2001 como el fotoperiodista veterano Alf Kumalo, que murió en 2012, les muestra fotografías de un edificio en llamas cerca de su escuela de Soweto durante el levantamiento. Fotografiar: Juda Ngwenya / Reuters

«El primer informe de una muerte provino de la policía, que anunció que los alborotadores, sin provocación, habían matado a civiles blancos, pero pronto recibiríamos pruebas de que el número de muertos superaba con creces las primeras afirmaciones del gobierno de que solo un puñado de negros habían muerto», dice Kleu.

«Escuchamos cómo uno de nuestros fotógrafos, creo que fue Alf Kumalo, se escondió detrás de contenedores de basura arriesgando su vida para tomar imágenes mientras la policía de gatillo fácil pasaba. Recuerdo la sensación de temor en el aire y la intensa preocupación que todos en la sala de redacción sentían: parecía que el país finalmente se había inclinado hacia la barbarie.»

Kleu dice que sentía una clara necesidad de» transmitir el drama completo», que » sea cual sea la verdad, debería ser grabada.»

» El recuerdo más espantoso que tengo es uno de nuestros reporteros negros que nos dice cómo vio los cuerpos arrojados a una furgoneta como sacos de patatas. Esa imagen siempre permanecerá conmigo.

«Dudo que ninguno de nosotros, esa noche, reconociera los acontecimientos del día como el comienzo de una revolución», agrega. «Esos niños eran asombrosamente orgullosos y valientes. Siento que se convirtieron en el catalizador que movilizó a las masas después de una década de activismo ineficaz. Merecen ser recordados.»

Estudiantes sudafricanos se reúnen en Soweto el 11 de junio de 2016 en una marcha celebrada para conmemorar el 40 aniversario del Levantamiento de Soweto.
Los estudiantes sudafricanos se reúnen en Soweto el 11 de junio de 2016 en una marcha celebrada para conmemorar el 40 aniversario del Levantamiento de Soweto. Fotografía: Marco Longari / AFP / Getty Images

Los historiadores

Ismail Farouk era un joven investigador en el Museo Héctor Pieterson de Soweto en 2005, cuando se le encargó investigar narrativas alternativas del levantamiento del 16 de junio.

«El museo en sí es limitado, y tiene un fuerte sesgo político del Congreso Nacional Africano, y posiblemente, un enfoque muy masculino», dice. «Me interesaba saber de quién se cuentan las historias y por qué, y quería encontrar una multiplicidad de voces para reflejar mejor los acontecimientos de ese día.

Después de 1976, había poca información en el dominio público sobre los eventos: «Fue silenciado.»

Buscando formas de presentar las diversas voces y recuerdos que había recopilado durante extensas entrevistas, Farouk conoció a Babak Fakhamzadeh, un desarrollador móvil, y comenzaron a trabajar en una forma abierta y accesible de presentar los datos.

Una captura de pantalla de las sorpresas de sowetoup.mapa com desarrollado por Ismail Farouk y Babak Fakhamzadeh.
Una captura de pantalla de la sowetouprisings.com mapa desarrollado por Ismail Farouk y Babak Fakhamzadeh. Fotografía: SowetoUprisings.com

» estas personas estaban envejeciendo, y tenían puntos de vista subjetivos. Nos preguntamos: ¿cómo recopilamos todo esto y permitimos todas las discrepancias en las historias? No hay una sola narrativa oficial», explica Fakhamzadeh.

En ese entonces, Google Maps estaba en su infancia y los dos decidieron esbozar las diversas rutas de los manifestantes, permitiendo a los usuarios agregar y hacer cambios. El resultado fue www.sowetouprisings.com.

Es una narrativa dinámica de los acontecimientos de ese día. «La imaginación popular de los levantamientos es la de un día caótico y loco en el que los estudiantes eran violentos y desorganizados», explica Farouk. «Pero si nos fijamos en las diferentes rutas, había un objetivo claro.»

Mirando hacia atrás en el proyecto más de 10 años después, los dos admiten que aunque la tecnología ahora se siente un poco rudimentaria, el espíritu del proyecto sigue siendo: «Nuestro objetivo principal era representar una visión diferente de lo que sucedió ese día.»

Jóvenes de Soweto arrodillados frente a la policía.
Jóvenes de Soweto arrodillados frente a la policía. Fotografía: Foto24 / Getty Images

Fue tan duro ese día que aún recuerdo y llegó la policía y éramos tan pequeños y corríamos por todas partes tratando de escondernos. Tuvimos que correr por seguridad y nos topamos con casas vecinas. Había mucho humo y muchos niños, era un caos.
Maki Lekaba, Primaria de Teyang, Praderas

El maestro

En 1976, Richard Welch era un joven maestro que iba en su Vespa al trabajo cuando vio las vallas de periódicos que informaban del levantamiento. «Una sensación de euforia se apoderó de mí», recuerda. «Pensé:’ Esto es todo. Nada volverá a ser lo mismo».»

Después de los brutales acontecimientos de ese día, Welch se involucró en un proyecto de educación alternativa para los jóvenes estudiantes que habían rechazado la Educación Bantú, un sistema diseñado para mantenerlos en sujeción.

» Los acontecimientos de 1976 generaron una cultura popular de resistencia a la educación bantú y al apartheid que se extendió desde los estudiantes altamente politizados de los municipios a casi todas las esferas de la vida sudafricana», recuerda Welch.

La iniciativa para el proyecto de educación provino del Consejo de Iglesias de Witwatersrand, bajo Simeon Nkoane, Decano anglicano de Johannesburgo. Se estableció como una iniciativa de la iglesia, porque Nkoane creía que » la policía de seguridad sería menos propensa a amenazar una iniciativa … si estuviera basada en las iglesias suburbanas (principalmente blancas) y atendida y apoyada por maestros, estudiantes y otras personas blancas preocupadas», dice Welch.

Richard Welch con su hijo Pule en Phiri Soweto en 1987.
Richard Welch con su hijo Pule en Phiri Soweto en 1987. Fotografía: Richard Welch

«En esos días, el estudiante negro promedio de secundaria tenía muchos obstáculos que superar en su carrera escolar, por lo que nuestros estudiantes tenían edades comprendidas entre los 20 y los 25 años, algunos incluso mayores. El proyecto duró 21 años, de 1978 a 1999, y comenzó con aproximadamente 200 estudiantes. En total, probablemente atendió a 150 a 250 estudiantes por año.»

Las clases de Welch cubrían lecciones básicas como matemáticas, ciencias, inglés y biología, pero también ofrecían otras opciones.

» Dos veces por semana, los jueves y sábados, los estudiantes participaron en el llamado Programa de Enriquecimiento, más tarde conocido como Programa Cultural, que incluía actividades de promoción de la teoría de la música, las bellas artes, el teatro, la danza moderna, la literatura y la historia africanas modernas, la vida urbana contemporánea y las habilidades de estudio.»

Mirando hacia atrás, Welch se da cuenta de la naturaleza radical de lo que él y tantos otros estaban haciendo. «Era’ clandestino ‘ en el sentido de que teníamos que estar en guardia continuamente, tener cuidado con lo que se decía en el teléfono o a quién se lo decía. Los organizadores y los estudiantes, y al menos algunos tutores, a menudo corrían peligro de ser detenidos. Nunca hablamos públicamente sobre lo que estábamos haciendo, ni buscamos ningún tipo de perfil público.»

Fotografía adicional: James Oatway para the Guardian y Sowetouprisings.com archivo

Este artículo fue modificado el 28 de junio de 2016 para eliminar la palabra «joven» del relato de Tony Kleu sobre lo que sus reporteros le dijeron que habían visto. Se introdujo debido a un error de edición.

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