De niño, Juan Trippe había presenciado el vuelo de Wilbur Wright en 1909 alrededor de la Estatua de la Libertad; de adolescente, aprendió a volar. En 1917, dejó Yale para convertirse en piloto militar. No vio el combate, pero la aviación siguió fascinándole después de regresar a la universidad. Trippe, que fundaría Pan American Airways en 1927, creó una plantilla para viajes aéreos elegantes a un mundo lejos del sistema de aerolíneas comerciales de hoy en día. En la oficina de Trippe en el Edificio Chrysler de Manhattan, un globo antiguo ocupaba un lugar de honor. El artefacto, que data de la década de 1840, era una reliquia familiar, legada a Trippe por su padre, un banquero de inversiones.

El globo representaba mucho más que la decoración de la oficina; simbolizaba las grandes ambiciones de un hombre. «Trippe no era un dictador, pero sí quería conquistar el mundo», dice F. Robert van der Linden, presidente de aeronáutica del Museo Nacional del Aire y el Espacio (NASM) del Smithsonian. De hecho, Trippe consultó el globo mientras conjuraba rutas aéreas. Hoy, el legendario orbe se ha instalado en el NASM como parte de una nueva exposición permanente, «America by Air», inaugurada este mes.

Las batallas aéreas y los bombardeos aéreos comenzaron en la Primera Guerra Mundial, y algunos militares proféticos vieron un futuro para los aviones como armas. Pero en el momento en que Trippe se graduó de Yale en 1921, pocos imaginaban el aire como la carretera definitiva para el público viajero. Trippe convenció a sus amigos para que invirtieran en su sueño; luego compró un servicio de entrega de correo aéreo en el noreste, Colonial Air Transport. En 1927, había fusionado tres pequeñas compañías aéreas en Pan American Airways, para transportar pasajeros desde Cayo Hueso a Cuba. Así comenzó lo que se convertiría en la aerolínea más glamurosa en servir comidas en China real.

Las largas rutas en las que Pan Am fue pionera requerían aviones lo suficientemente grandes como para transportar mucho combustible, pero como había pocas pistas de aterrizaje en Asia y América del Sur lo suficientemente largas como para manejar aviones grandes, Trippe compró hidroaviones Sikorsky. En un tropo poético, llamó a los aviones «clippers», por los veloces veleros que habían surcado los océanos en el siglo XIX.

La comodidad, la velocidad y el alcance de los clippers atrajeron a estrellas de cine y magnates, garantizando la cobertura de prensa de Pan Am y un aura de romance. En 1928, con un ojo hacia la practicidad y la publicidad, Trippe contrató a Charles Lindbergh, uno de los grandes héroes de la época, para ayudarlo a abrir nuevas rutas a América del Sur, Japón y China.

En 1945, Pan Am se convirtió en la primera aerolínea en introducir la clase turista, reduciendo la tarifa de Nueva York a Londres en más de la mitad y lanzando efectivamente la era moderna de los viajes aéreos. Con su compra de Boeing 707 en 1955, una apuesta arriesgada en ese momento, Trippe también marcó el comienzo de la era de los aviones.

Trippe estaba casado con Betty Stettinius; la pareja tuvo cuatro hijos. Se retiró como presidente y CEO de Pan Am en 1968, y murió en 1981, a la edad de 81 años. Diez años más tarde, su aerolínea sucumbió a una economía de viajes cambiante y al aumento de los precios del combustible. Cuando se vendieron los activos de la aerolínea, globe de Trippe, dice van der Linden, «se convirtió en propiedad de la Fundación Histórica Pan Am. Finalmente, se acordó que el Museo del Aire y el Espacio debería tenerlo.»

Resultó que el globe tenía un papel más antes de llegar a Washington. El director Martin Scorsese había elegido a Alec Baldwin para el papel de Trippe para su película The Aviator, la película biográfica de Howard Hughes de 2004. Scorsese, un estricto en la precisión, quería que Baldwin consultara el globo real de Trippe, no un facsímil. Así fue que, después de su cameo, el artefacto fue cuidadosamente embalado y enviado a Washington, D. C., donde se encuentra hoy junto a una de las hélices de tres palas originales del China Clipper. El mundo de Juan…entregar.

Owen Edwards es escritor independiente y autor del libro Elegant Solutions.

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