Según los primeros anales rusos, la Crónica Principal, Rurik era un escandinavo «de la tribu de la Rus» a quien el pueblo de Nóvgorod invitó en 862 para asumir el gobierno sobre ellos, ya que no habían podido gobernarse a sí mismos. Acompañado por su familia y su séquito, Rurik se estableció en Nóvgorod, y sus hermanos tomaron el control de las regiones adyacentes. El área bajo su autoridad llegó a llamarse «la tierra de la Rus» y, finalmente, la Rus. Los descendientes de Rúrik continuaron gobernando esta región después de su muerte alrededor de 873.

Aunque este relato de los orígenes del primer estado y dinastía rusos gozó de considerable credibilidad entre los historiadores más antiguos, los eruditos modernos ya no lo aceptan en su totalidad e incluso cuestionan la existencia real de Rurik. La historia de Rurik contiene inconsistencias e información que no se puede confirmar de otras fuentes. El origen del nombre Rus’ nunca se ha explicado de manera satisfactoria. Los eruditos solo están seguros de que los escandinavos invadieron y emigraron a Rusia con frecuencia en el siglo IX y que el origen de los nombres de los primeros príncipes rusos, incluido el nombre Rurik, deriva de los normandos. Aunque posiblemente refleja registros anteriores o leyendas que no se han conservado, la Crónica Primaria obviamente ha utilizado la historia de Rúrik para explicar, justificar y antedatar el gobierno de la dinastía Rúrik, durante la cual la crónica fue escrita y compilada (principios del siglo XII).

La noción de que Rurik fue invitado a gobernar en Rusia parece en particular ser un producto de tales esfuerzos. El Rurik original, si es que existía, podría haber sido uno de los caciques normandos que fueron a Rusia desde Escandinavia, ya sea como conquistadores o como mercenarios de comunidades locales en las que a menudo usurparon el poder posteriormente. En el mejor de los casos, Rurik podría haber sido invitado a Nóvgorod como auxiliar de uno de los varios partidos locales que competían por el poder. El establecimiento de su propio poder allí en estas circunstancias se logró probablemente a través de la usurpación.

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