Lee, Richard Henry

Richard Henry Lee, conocido por los contemporáneos como el «Cicerón» de la Revolución Americana, fue un político y plantador de Virginia, que fue indispensable para la fundación de los Estados unidos. Lee fue la fuerza impulsora detrás de la creación de los comités intercoloniales de correspondencia; redactó y presentó la resolución que declaró la independencia de los Estados Unidos; se desempeñó como presidente del Congreso Continental; y fue elegido primer Senador de los Estados Unidos de Virginia.

Nacido en el condado de Westmoreland, Virginia, el 20 de enero de 1732/33, Lee ingresó en la Queen Elizabeth Grammar School en Wakefield, West Yorkshire, Inglaterra, en 1748. Ambos padres de Lee murieron mientras él estaba en Wakefield, lo que llevó a su hermano mayor, Phillip Ludwell Lee, ahora jefe de la familia, a exigir su regreso inmediato a casa. En su lugar, Lee desafió a su hermano y dejó Inglaterra para ir a Europa, que recorrió durante al menos un año antes de regresar a Virginia en 1751. Su primer cargo público fue un nombramiento como Juez de Paz para el condado de Westmoreland en 1757. Al año siguiente, fue elegido miembro de la Cámara de Burgueses de Virginia. El primer discurso de Lee en la legislatura fue apasionado en apoyo del deber de frenar la importación de esclavos. Lee lo usó como una oportunidad para condenar a toda la institución como contraria a los valores cristianos. Rápidamente se ganó la reputación de ser uno de los actores políticos más elocuentes y celosos de la colonia.

En 1764, Lee se enteró de la inminente Ley de Sellos. Su reacción inicial fue solicitar uno de los puestos de distribuidor de sellos que la ley designaría para cada colonia (Benjamin Franklin también solicitó), una acción por la que más tarde sería llamado a rendir cuentas. Su compañero virginiano George Mercer, que estaba en Londres en ese momento, fue galardonado con el puesto en su lugar. A medida que las implicaciones constitucionales de la ley se hicieron más evidentes, Lee se convirtió en uno de sus oponentes más vocales. En noviembre convenció a la Cámara de los Burgueses para que protestara con mensajes al Rey y al Parlamento que sentaron las bases para toda oposición futura a las imposiciones parlamentarias, argumentando que la constitución británica garantizaba que los súbditos no podían ser gravados sin su consentimiento. En septiembre de 1765, montó un simulacro de ahorcamiento ritual de Mercer y George Grenville, el primer ministro que introdujo la Ley de Sellos. El 27 de febrero de 1766, fue aún más lejos, organizando a más de 100 de sus vecinos para adjuntar sus nombres a las virulentas Resoluciones de Leedstown (o Westmoreland), que redactó. Los resolutivos prometieron a sus firmantes impedir que la Ley de Sellos entrara en vigor «en cualquier peligro y sin prestar atención al peligro o a la muerte», y asegurarse de que cualquier persona que intentara hacerla cumplir enfrentara «peligro inmediato y desgracia». En 1766, sin embargo, el primer intento de Lee de conseguir un puesto de distribuidor de sellos fue revelado, lo que le obligó a reivindicar su puesto en cartas a hombres como George Wythe. Una vez que explicó, Lee nunca volvió a hablar del asunto.

Después de sufrir un accidente en 1768 que le costó varios dedos en su mano izquierda (que a partir de entonces se envolvió en un pañuelo de seda negra, algo que ocasionalmente empleó para un efecto dramático en su oratoria) y la crisis imperial se enfrió, Lee se preocupó por otros tipos de asuntos transatlánticos, como establecer a sus hermanos menores en Londres: William como comerciante de tabaco de Virginia y Arthur como abogado y algo así como un perro guardián de los intereses de Virginia. Sin embargo, la política permanecía en el frente de su mente. En 1769, se unió a George Washington y otros 86 burgueses para firmar la asociación de no importación de George Mason para protestar por los Deberes de Townshend, a pesar de que no llegaron tan lejos como Lee había querido. También intentó en 1770 una posición política más influyente, instando a sus hermanos en Londres a presionar para que lo nombraran miembro del Consejo del Gobernador (un intento anterior, en 1762, había sido infructuoso). Pero Arturo se había ganado tal enemistad entre los funcionarios, como Lord Hillsborough, que Guillermo tenía «pocas esperanzas» de éxito. Según William, » Los patriotas estadounidenses no son en absoluto agradables para el ministerio presente.»A lo largo de la crisis imperial, los hermanos de Lee siguieron siendo una fuente de información constante, aunque no siempre precisa, para Lee sobre los asuntos estadounidenses en Londres.

Lee también estableció una correspondencia con John Dickinson en Pensilvania y Samuel Adams en Boston, abogando por un sistema más confiable para el intercambio de información intercolonial. En marzo de 1773, Lee, con la ayuda de Patrick Henry, Thomas Jefferson y varios otros, puso su idea en acción cuando crearon el primer Comité intercolonial de Correspondencia, aprobado por la Cámara de Burgueses el 13 de marzo. Lee felizmente informó a Dickinson el 4 de abril que la asamblea de Virginia » adoptó una medida que desde el comienzo de la presente disputa deberían haber fijado, como conducente a esa unión y perfecta comprensión mutua, de la que depende tan eminentemente la salvación política de Estados Unidos.»Añadió,» Observará, señor, que se da pleno alcance a una gran y completa unión de consejos» y expresó su esperanza de que «cada colonia del continente adopte estos comités de correspondencia e investigación. Adams escribió a Lee el 10 de abril que » la recepción de las resoluciones verdaderamente patrióticas de la Casa de los Burgueses de Virginia alegra los corazones de todos los amigos de la libertad.

El ritmo de la crisis constitucional se aceleró considerablemente en la primavera de 1774 cuando los estadounidenses anticiparon la reacción del gobierno británico al Boston Tea Party. La noticia de la primera de las Leyes Coercitivas, la Ley Portuaria de Boston, llegó a Williamsburg en mayo, mientras la Cámara de los Burgueses estaba en sesión. Thomas Jefferson más tarde recordó que él, Lee, Henry y algunos otros se retiraron a la cámara del Consejo para examinar las Colecciones Históricas de John Rushworth, un conjunto de libros sobre las guerras civiles inglesas con los que Lee probablemente estaba familiarizado, para un precedente que usar para expresar oposición. Decidieron establecer el 1 de junio, el día en que el puerto de Boston estaba programado para cerrar, como un día de ayuno, humillación y oración por los burgueses, una orden para la cual fue adoptada por la Cámara el 24 de mayo. Al enterarse de la medida, el gobernador, Lord Dunmore, hizo lo único que estaba en su poder, que era disolver la asamblea el 26 de mayo. Teme que a continuación se adopten con toda seguridad medidas más estridentes que desafíen la autoridad del Parlamento. Esas medidas, escritas por Lee, de hecho siguieron, cuando se presentaron a una gran colección de antiguos burgueses al día siguiente. Reunidos en la Taberna Raleigh, acordaron una nueva asociación para prohibir la importación de bienes británicos y convocaron a un congreso continental, declarando «que un ataque, hecho contra una de nuestras colonias hermanas, para obligar a someterse a impuestos arbitrarios, es un ataque hecho contra toda la América británica.»

En agosto, Lee fue elegido con otros seis para representar a Virginia en el Primer Congreso Continental, que se reunió en Filadelfia en septiembre. Allí se basó en su relación epistolar con Samuel Adams para convertirse rápidamente en amigos y aliados políticos. Lee propuso una extensión de la asociación de no importación de Virginia a todas las colonias para ser seguida un año más tarde por una prohibición de exportar cualquier mercancía a Gran Bretaña. Más tarde, en 1775 y 1776, fue uno de los primeros en adoptar el Sentido Común de Thomas Paine para apuntar al Rey, en lugar del Parlamento, como el foco de la ira colonial y, junto con Adams y su primo, John, identificaron la independencia de Gran Bretaña, en lugar de cualquier forma de reconciliación, como el único medio posible de preservar la libertad estadounidense. A través de su hermano, Thomas Ludwell, miembro de la Quinta reunión de la Convención de Virginia en Williamsburg, presionó desde Filadelfia para que los virginianos votaran por la independencia para que el Congreso pudiera actuar al respecto. El 18 de mayo de 1776, Thomas Ludwell pudo informar desde Williamsburg que la convención adoptó una resolución para dirigir a sus representantes en el Congreso a presionar por la independencia, «para la alegría infinita de la gente aquí. Por lo tanto, el 7 de junio, Lee presentó la resolución que declaraba que «las colonias Unidas son, y por derecho deberían ser, Estados libres e independientes», que se aprobó el 2 de julio.

Lee continuó sirviendo en el Congreso hasta mayo de 1779, tiempo durante el cual ayudó a formar el primer gobierno estadounidense a través de los Artículos de la Confederación. Sin embargo, no fue un período sin problemas, ya que Lee y su hermano, Arthur, se vieron envueltos en una controversia sobre Silas Deane, un representante diplomático del Congreso que servía en Europa y acusado de usar su cargo público para obtener beneficios privados, lo que llevó a su retiro. La mala salud obligó a Lee a regresar a Virginia, donde, en 1780, tomó asiento en la Cámara de Delegados, en medio de la revisión de todo el cuerpo de leyes de Virginia, reuniéndose en la nueva capital de Richmond. Permaneció en Virginia hasta 1784, cuando se encontraba lo suficientemente bien como para regresar a Filadelfia, donde fue elegido presidente del Congreso. En 1787, Lee ayudó a redactar la carta de referencia para el Territorio del Noroeste. Ese mismo año se negó a participar en la Convención Constitucional y se opuso enérgicamente al documento que produjo. Creyendo que la Constitución permitiría, si no invitaría, el tipo de abuso de autoridad gubernamental que había llevado a la Revolución en primer lugar, Lee trabajó con su antiguo aliado, Patrick Henry, para derrotar su ratificación en Virginia. Cuando se aprobó por poco, Henry ayudó a asegurar que Lee fuera elegido para el primer Senado de los Estados Unidos, donde fue instrumental en la redacción de la Declaración de Derechos. El 18 de abril de 1792, fue elegido presidente pro tempore del Senado (para presidir el cuerpo en ausencia del Vicepresidente y servir como tercero en la línea de sucesión presidencial), pero la mala salud lo obligó a renunciar en octubre. Lee regresó a Virginia, donde murió el 19 de junio de 1794. El epitafio en la lápida de Lee es una declaración hecha por George Mason en una carta a Lee el 18 de mayo de 1776, pidiéndole que regresara a Virginia para ayudar a crear su nuevo gobierno: «No podemos prescindir de ti.»

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