Paleontólogos en Polonia recientemente desenterraron las mandíbulas y dientes de un pliosaurio monstruoso, un antiguo reptil marino con una mordida más poderosa que la del Tyrannosaurus rex.

Los pliosaurios, el mayor de los depredadores oceánicos del período Jurásico, vivieron hace unos 150 millones de años. Los investigadores encontraron fósiles de este enorme carnívoro en un campo de maíz en el pueblo polaco de Krzyżanowice en las montañas de la Santa Cruz, junto con varios cientos de huesos de parientes de cocodrilos, tortugas antiguas y plesiosaurios de cuello largo, primos de pliosaurios, según un nuevo estudio.

Los fósiles de pliosaurios jurásicos se han encontrado solo en unos pocos países europeos, y esta es la primera vez que los huesos del depredador marino masivo emergen en Polonia, dijo en un comunicado el autor principal del estudio Daniel Tyborowski, paleontólogo del Museo de la Tierra de la Academia Polaca de Ciencias en Varsovia.

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Un bloque de piedra caliza encontrado en el sitio en Polonia contenía dientes en forma de cono y fragmentos de una mandíbula superior e inferior que los científicos identificaron como pertenecientes a un pliosaurio, fechados entre 145 y 163 millones de años atrás. El diente más grande medía aproximadamente 3 pulgadas (68 milímetros) desde la corona hasta la punta. Otro diente grande y aislado, que también se cree que pertenece a un pliosaurio, mide aproximadamente 2 pulgadas (57 mm) de longitud, según el estudio.

Los pliosaurios vivían junto a los dinosaurios (aunque no T. rex, que no apareció hasta hace unos 70 a 65 millones de años, durante el período Cretácico). «Medían más de 10 metros de longitud y podían pesar hasta varias docenas de toneladas», dijo Tyborowski en el comunicado. «Tenían cráneos grandes y poderosos y mandíbulas masivas con dientes grandes y afilados. Sus extremidades tenían forma de aletas.»A diferencia de los plesiosaurios, que tenían cuellos largos y elegantes y cabezas pequeñas, los pliosaurios tenían cabezas masivas sostenidas por músculos gruesos y poderosos del cuello que los ayudaban a aplastar los huesos de presas grandes.

Una especie de pliosaurio conocida, Pliosaurus funkei, tenía un cráneo de 2 metros de largo (7 pies) y una mordedura estimada en cuatro veces más poderosa que la del T. rex. Estos superpredadores habrían estado en la parte superior de la cadena alimentaria en sus ecosistemas marinos, comiendo crocodilianos, plesiosaurios, tortugas y peces, informaron los autores del estudio. Seis especies de pliosaurios han sido descritas hasta la fecha. Sin embargo, aún no se sabe a qué especie pertenecen los nuevos fósiles.

«Esperamos que los próximos meses y años traigan material aún más rico en forma de huesos de reptiles grandes», dijo Tyborowski en el comunicado.

Mandíbulas y dientes de pliosáuridos del sitio de Krzyżanowice, en las montañas de Holy Cross en Polonia. (Crédito de la imagen: D. Tyborowskia y B. Błazejowskib, Proc. Geol. Assoc. (2019), doi.org/10.1016/j.pgeola.2019.09.004 )

Hace más de 100 millones de años, esta región montañosa era un archipiélago de islas rodeadas de lagunas cálidas, pero la variedad de especies marinas jurásicas en el sitio de montaña también sugería que esta área era un «centro» donde los hábitats de diferentes grupos de reptiles marinos se superponían, informaron los científicos.

Se conocen tortugas antiguas y parientes de cocodrilos de sitios mediterráneos; habitaron aguas cálidas en el Océano Tetis, un vasto mar que se encontraba entre dos antiguos supercontinentes — Gondawna en el sur y Laurasia en el norte — durante el período Mesozoico, hace entre 251 y 65,5 millones de años. Pero los pliosaurios, plesiosaurios e ictiosaurios (otro tipo de reptil marino con mandíbulas largas y delgadas) se encuentran más comúnmente en aguas más frías más al norte. Debido a que el sitio en Krzyżanowice contiene fósiles de ambientes cálidos y fríos, los investigadores propusieron que representa una zona de transición que una vez fue un ecosistema oceánico único, según el estudio.

Los hallazgos se publicaron en línea Oct. 6 en la revista Proceedings of the Geologists’ Association.

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Publicado originalmente en Live Science.

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