El río Paraguay es una importante vía fluvial de América del Sur con una cuenca de 428.846 millas cuadradas y una longitud de 1.584 millas entre su nacimiento en Mato Grosso, Brasil, y su confluencia con el río Paraná cerca de la ciudad argentina de Corrientes. Un estrechamiento cerca de Corumbá, Brasil, causó la formación de un enorme pantano, el Gran Pantanal, el refugio de vida silvestre más grande de América Central del Sur. Inundado de abril a junio por las altas aguas del río Paraguay, proporciona zonas de anidación para aves migratorias y lugares de reproducción para el cocodrilo sudamericano, el jacaré. Sin embargo, el crecimiento en el número de ganaderos brasileños ha ido disminuyendo el área de este refugio natural.

El río sirve como frontera nacional entre Brasil y Bolivia, Bolivia y Paraguay, y Paraguay y Argentina. Durante la Conquista y el período colonial, el río fue la puerta de penetración en el extremo sur del centro del continente para los conquistadores que buscaban al Rey de las Montañas de Plata, una figura legendaria de la que el Río de la Plata derivó su nombre. Los asentamientos españoles surgieron a lo largo del río, como Corumbá, Concepción, Asunción y Formosa, que alcanzaron mayor importancia que los cimientos españoles en el curso medio del río Paraná. Hoy en día, los asentamientos a orillas del río son centros de contrabando y tráfico de drogas, particularmente entre Bolivia y Brasil. El río es navegable hasta Asunción, como prolongación hacia el norte de la vía fluvial Paraná-Río de la Plata. Esto lo convierte en un importante corredor marítimo, ya que proporciona un puerto de la costa atlántica muy necesario para Bolivia y Paraguay. Muchos lugareños se ganan la vida pescando en el río, y sus aguas irrigan las empresas agrícolas de la zona.

Desde 1997, el río Paraguay ha estado en el centro de una controversia ambiental en la región. Los gobiernos de la zona buscaron desarrollar el Paraguay en un sistema fluvial industrial, y construir represas hidroeléctricas a lo largo del río. Sin embargo, Paraguay es una parte esencial de los humedales del Pantanal, el ecosistema de humedales tropicales más grande del mundo. El desarrollo propuesto reduciría significativamente los niveles de agua y dañaría el entorno complejo.

Ver Río Alsoparaná .

BIBLIOGRAFÍA

Organización de los Estados Americanos, Cuenca del Río de la Plata. Estudio para su planificación y desarrollo (1969).

Aníbal Miranda, Paraguay y las obras hidroeléctricas binacionales (1975).

Bibliografía adicional

Alho, Cleber J. R. Conservaçao da biodiversidade da bacia do alto Paraguai. Campo Grande, Brasil: Editora Universidade Para o Desenvolvimento do Estado e da Região do Pantanal, 2003.

Chernoff, Barry y Phillip W. Willink. Evaluación Biológica de los Ecosistemas Acuáticos de la Cuenca del Río Paraguay, Alto Paraguay, Paraguay. Washington, DC: Conservation International, Center for Applied Biodiversity Science, 2001.

Tümpling, Adolfo von. Río de lágrimas y esperanza: Pasado, presente, y futuro. Paraguay: El Lector, 2003.

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