Retrato de Natacha Rambova por Svetoslav Roerich (1926). Colección del Museo Roerich

«La fama es como una radiografía gigante. Una vez que estás expuesto debajo de él, los latidos de tu corazón se muestran a un mundo abierto.»- Natacha Rambova en «Photoplay» diciembre de 1922.

M La mayoría de las personas que han oído hablar de Natacha Rambova la conocen como la esposa del ídolo de la matiné de la era muda de Hollywood y megaestrella Rudolph Valentino, pero su tiempo con él fue relativamente corto. Antes de conocerlo y después de su muerte en 1926, Rambova era un nombre familiar por derecho propio. Hermosa, rica, talentosa e inteligente, mostró una fuerza de voluntad y un don para la reinvención que podría rivalizar con cualquiera vivo hoy en día.

la manzana del Templo en Salt Lake City, Utah (1897). Dominio Público.

La niña que se convertiría en Natacha Rambova nació Winifred Kimball Shaughnessy en Salt Lake City, Utah, en 1897. Su padre, Michael Shaughnessy, era un hombre de negocios católico irlandés, originario de la ciudad de Nueva York, que trabajaba en la industria minera. Su madre, Winifred Kimball Shaughnessy, era de una prominente familia de Salt Lake City y nieta de Heber Kimball, miembro del Quórum original de los Doce Apóstoles de la iglesia de los Santos de los Últimos Días.

Los primeros años de la Pequeña Winifred estuvieron marcados por la discordia familiar. Su padre era un alcohólico que vendió las posesiones de su madre para pagar sus deudas de juego. De pequeña, fue bautizada católica a instancias de su padre, pero después del divorcio de sus padres, fue bautizada en la iglesia SUD por insistencia de su madre. La lucha por el alma de la chica se perdería en última instancia por ambos.

En 1900, Winifred y su madre se trasladaron a San Francisco. Su madre se casaría dos veces más, primero brevemente con Edgar de Wolfe (el hermano de la famosa diseñadora francesa Elsie de Wolfe) y luego con más éxito con el millonario magnate de perfumes y cosméticos Richard Hudnut, quien adoptó a Winifred y le dio su nombre.

Winifred Hudnut: Conducta impropia de una dama

Anuncio de la apertura en 1916 de la perfumería de Richard Hudnut en el 400 de la Quinta Avenida de Nueva York. Dominio Público.

El matrimonio de su madre con Richard Hudnut le proporcionó a Winifred seguridad doméstica y financiera. Sin embargo, se convirtió en una adolescente difícil y rebelde. Exasperada, su madre la llevó a Leatherhead Court, un internado inglés donde se interesó por la mitología griega y descubrió que tenía talento para el ballet. Pero si la Corte de Cabeza de Cuero tenía la intención de sofocar la rebeldía de Winifred, el plan fue un fracaso. Fue expulsada por «conducta impropia de una dama», que en ese momento podría haber sido cualquier cosa, desde camas de láminas cortas hasta jurar como un marinero (un hábito, por cierto, por el que sería conocida más adelante en la vida).

Winifred había mantenido una relación con su hermanastra Elsie de Wolfe y pasó tiempo con ella en París. La influencia de tía Elsie probablemente fue responsable del interés de Winifred en el diseño, y fue ella quien llevó a Winifred a ver a la legendaria bailarina Anna Pavlova en una producción de París de El Lago de los Cisnes. La experiencia alimentó en la niña el deseo de bailar profesionalmente. Cambiaría radicalmente su vida. Winifred (senior) no estaba entusiasmado. Consideraba que el ballet era algo que las jóvenes estudiaban solo para adquirir gracia y porte. Ciertamente no aprobaba que su hija apareciera en un escenario público. Sin embargo, su hermana, Teresa Kimball Werner, fue más comprensiva. Se ofreció a acompañar a su sobrina a Nueva York para perseguir su sueño. Dadas las circunstancias, la madre de Winifred aceptó a regañadientes.

Natacha Rambova: De Rusia con lujuria

Rambova y Kosloff en trajes que diseñó para un número de baile azteca que interpretaron en el circuito de vodevil. Kosloff lo volvería a usar en «The Woman That God Forgot» (1917) de Cecil B. DeMille. Dominio Público.

Decidida a ser una bailarina profesional, Winfred, de 17 años, fue a Nueva York en 1914 para estudiar ballet con el bailarín y coreógrafo ruso Theodore Kosloff, la Compañía Imperial Rusa de Ballet. No pasó mucho tiempo antes de que ella y Kosloff se involucraran románticamente, para horror de su madre. Kosloff tenía 32 años, estaba casado y era padre de una hija pequeña. La Sra. Hudnut intentó arrestarlo por violación de menores. Los amantes huyeron al extranjero, con Winifred haciéndose pasar por la niñera de la hija de Kosloff hasta que su madre se retractó y aceptó dejarla bailar profesionalmente. Como la compañía de ballet era rusa, Kosloff sintió que «Winifred Hudnut» era un nombre ridículo para una bailarina. La renombró «Natacha Rambova» en honor a una de sus antiguas novias. De pie a 5 pies, 8 pulgadas, Rambova era técnicamente demasiado alta para ser una bailarina clásica, pero Kosloff la eligió repetidamente para papeles principales en Nueva York y en todo Estados Unidos, donde la compañía realizó una gira en el circuito de vodevil Keith Orpheum. Una de sus mayores admiradoras fue Agnes de Mille, sobrina del director de cine Cecil B. DeMille. Agnes, de 13 años, animó a su tío a traer a Kosloff a Hollywood. A cambio de clases de baile para Agnes, Kosloff tendría la oportunidad de salir en la gran pantalla. Agnes de Mille se convertiría en bailarina y coreógrafa por derecho propio, más célebre que el propio Kosloff.

Rambova acompañó a Kosloff a California y continuó diseñando trajes y decorados, esta vez para películas, que Kosloff hizo pasar como suyos. En 1919, fue contratado por la actriz y productora de cine rusa Alla Nazimova. Cuando la actriz pidió modificaciones a algunos de sus bocetos, se dio cuenta de que fue Rambova quien los hizo rápidamente, y en la misma mano. La plantilla estaba lista para Kosloff en lo que respecta a Nazimova. En su lugar, contrató a Rambova para que trabajara para ella.

La relación con Kosloff fue tumultuosa. En un momento dado, le disparó en la pierna con un perdigón de su rifle de caza. Se vio obligada a escapar por una ventana. La relación continuó, sin embargo, hasta que Rambova se hartó de sus constantes aventuras con otros bailarines y lo abandonó. Estaba emergiendo como una fuerza creativa y el empleo era abundante. Podía valerse por sí misma y no tenía razón para quedarse.

Es complicado: Sra. Rudolph Valentino

Un boceto de vestuario de Natacha Rambova para «Fruta Prohibida» (1921). Dominio Público.

Como directora de arte y diseñadora de vestuario para la compañía de producción de Nazimova en Metro Pictures Corporation (que más tarde se convertiría en MGM), Rambova ganaba 5 5,000 por imagen (equivalente a aproximadamente 6 64,000 hoy). En 1920, trabajó en la película Billions for Nazimova y en Why Change Your Wife? y algo en lo que pensar para Cecil B. DeMille. Al año siguiente se desempeñó como directora de arte en la película Fruta Prohibida, co-diseñando una elaborada secuencia de sueños inspirada en Cenicienta. Estaba en la cima de su juego. Justo cuando su carrera como diseñadora estaba despegando, en tangos Rudolph Valentino, el mayor atractivo de taquilla de su generación.

Los dos se conocieron en el set de Uncharted Seas (1921) y trabajaron juntos en Camille de Nazimova el mismo año. La película fue un desastre para Nazimova. Le fue tan mal en la taquilla, que perdió su contrato con Metro Pictures. Rambova también estaba sin trabajo, pero no estaba preocupada por eso. Se había enamorado de Rodolfo Valentino.

Retrato de Rodolfo Valentino y Natacha Rambova (1921). Dominio Público.

Solo había un problema. Rudolph Valentino estaba casado con la actriz June Aker. El matrimonio, no muy feliz, fue al parecer nunca se consumó, pero hasta que Rudy podría obtener un divorcio, él y Natacha tendría que vivir separados, o al menos lo parecen. Al finalizar el divorcio, Valentino y Rambova cruzaron la frontera y se casaron el 13 de mayo de 1922 en Mexicali, México. Pero, a pesar de que Aker tenía numerosas amantes femeninas, incluso cuando aún estaba casada con Valentino, (incluida, como resulta, Alla Nazimova), no se iba en silencio. Demandó por el derecho legal de llamarse «Sra. Rudolph Valentino».»Cuando las autoridades notaron que Valentino no había esperado un año completo después de su divorcio para volver a casarse, como lo exigía la ley de California en ese momento, fue arrestado, acusado de bigamia y enviado a la cárcel. Rambova estaba de viaje en ese momento, y el estudio se negó a pagar la fianza, por lo que varios de sus amigos pusieron el dinero. Se acordó que los cargos se retirarían si él y Nazimova vivían separados el uno del otro con compañeros de cuarto hasta que hubiera pasado el tiempo requerido. Su matrimonio mexicano fue considerado inválido, por lo que cuando pudieron volver a casarse, lo hicieron el 14 de marzo de 1923, en Crown Point, Indiana. Ese mismo año vio uno de los mayores logros artísticos de Rambova: el diseño de decorados y vestuario de la película de Nazimova, visualmente impresionante, pero controvertida, Salomé (1923). Rambova tomó como inspiración las ilustraciones de 1897 que Aubrey Beardsley proporcionó para la edición publicada de la obra de Oscar Wilde en la que se basó la película. Desafortunadamente, a pesar de algunos elogios de la crítica, fracasó en la taquilla y Nazimova nunca se recuperó financieramente.

«La falda de pavo real», Ilustración de Aubrey Beardsley para «Salomé» de Oscar Wilde, 1897. Dominio Público.

Nazimova en un fotograma de la película de «Salomé» (1923). Dominio Público. Rambova basó sus diseños de vestuario y escenografía en las ilustraciones originales de Beardsley para la obra del mismo nombre de Oscar Wilde.

Ahora legalmente casados, Valentino y Rambova se convirtieron en la poderosa pareja de Hollywood, secundados sólo por los grandes Douglas Fairbanks y Mary Pickford. Pero no fue fácil. La gente de la industria del cine comenzó a mirar a Rambova con molestia e incluso desprecio. A muchos de sus amigos no les gustaba. Resentían la influencia que tenía sobre su marido y la veían cada vez más como una Svengali ambiciosa, que tiraba de los hilos de Rudy y no siempre actuaba en lo que consideraban sus mejores intereses. Confió en ella en asuntos legales debido a su inteligencia y porque, como nativo italiano, no estaba seguro de su inglés. Esto significaba que aquellos que trabajaban con Valentino tenían que lidiar con Rambova. El hecho de que tuviera ideas y opiniones fuertes sobre casi todo no ayudó.

Lobby el cartel de «Monsieur Beaucaire» (1924). Dominio Público.

no habría sido un problema si sus colaboraciones fueron un éxito en la taquilla, pero no lo eran. Cuando las películas de Valentino como The Young Rajah (1922) fracasaron, fue culpada, a menudo injustamente. La adaptación cinematográfica de Monsieur Beaucaire (1924) de Booth Tarkington es un buen ejemplo. Los fans de Valentino, particularmente en el corazón de Estados Unidos, se apagaron por la película, la queja principal es que Valentino, que llevaba los lujos opulentos e imitaba lo que interpretaban como los gestos femeninos de la aristocracia francesa del siglo XVIII, se había «vuelto mariquita». Razonaron que su ídolo, el modelo de la masculinidad sensual que encendió una tormenta de adoración y anhelo femenino en películas como El Jeque (1921) y Sangre y Arena (1922), había sido desviado por su esposa «artística».

Antes de que Rambova entrara en escena, los fans disfrutaban de cuatro a seis películas de Valentino al año. Durante el período de sus dificultades marciales y legales, Valentino también se vio acosado por problemas financieros. Se puso en huelga desde su estudio exigiendo un salario más alto, por lo que no hizo ninguna película en 1923. Ahora tenía una deuda de más de 80.000 dólares. El estudio aceptó un generoso aumento, pero su regreso a la pantalla en 1924 con Monsieur Beaucaire fue un fracaso, al igual que A Sainted Devil, la única otra película que hizo ese año. Fue en este momento que la relación de Rambova y Valentino comenzó a desmoronarse. Presentaron los documentos de divorcio en 1925 y la separación fue tan acrimónica que, tras su repentina muerte de peritonitis en agosto de 1926, descubrió que le había dejado solo un dólar en su testamento.

Tras la ruptura de su matrimonio, Rambova se trasladó a otros proyectos. Diseñó y patentó una muñeca, y produjo y protagonizó la película Do Clothes Make the Woman? Tras su lanzamiento, se horrorizó al notar que el distribuidor, con el fin de capitalizar su divorcio, había cambiado el título a When Love Grows Cold (1926) y la llamó «Mrs.Valentino».»Para colmo de males, los críticos criticaron la película. Una crítica particularmente viciosa en Picture Play la llamó «la imagen más pobre del mes, o de casi cualquier mes, para el caso», y agregó: «Los interiores son malos, los trajes atroces. Miss Rambova no está bien vestida, ella tampoco película así, en el más mínimo grado.»Estaba tan ofendida que nunca hizo otra película. (Sin duda, se sentiría aliviada de saber que la película se ha perdido y que no existe una copia conocida de ella hoy en día.)

Autor, diseñador de moda, Egiptólogo: Rambova se convierte en su propia mujer

Vestido de noche de terciopelo de seda diseñado por Natacha Rambova para la actriz Beulah Bondi en algún momento entre 1928 y 1931, un producto de su salón de moda de alta gama en Nueva York. (via arizonafashioninstitute.com)

Después de la muerte de Valentino, Rambova se mudó a Nueva York, donde actuó en vodevil en el Teatro Palace y escribió una obra semiautográfica llamada All That Glitters. También publicó un libro de memorias titulado Rudy: Un Retrato íntimo de su esposa Natacha Rambova (1926) y seguido por Recuerdos de Rodolfo Valentino (1927). En esta segunda memoria, Rambova expuso su creencia en el espiritismo al incluir un capítulo final que supuestamente era una carta de su difunto esposo que supuestamente le comunicó desde el plano astral a través de la escritura automática.

En 1928, Rambova abrió un salón de ropa de alta gama en Nueva York con sus diseños originales y ofreciendo moda personalizada de alta costura, mayorista y minorista. Le dijo a los periodistas que no se metía en el negocio de los vestidos por el dinero, sino para satisfacer «un impulso artístico».»Esto era muy probablemente cierto, ya que heredaría una suma considerable de su padrastro Richard Hudnut, quien, por cierto, murió más tarde ese mismo año.

La Gran Depresión provocó preocupaciones sobre el clima financiero y social en los Estados Unidos, por lo que Rambova decidió cerrar su tienda y retirarse del diseño de moda comercial. Se mudó a Francia en 1932, y se casó con su segundo marido, el aristócrata español Álvaro de Urzáiz, a quien conoció en un crucero por las Islas Baleares. La pareja se estableció en la isla de Mallorca y utilizó la herencia de Rambova de Hudnut para invertir en la restauración de villas españolas abandonadas para turistas.

Fragmento del santuario de madera dorada con escenas de Tutankamón y Ankhesenamón, Museo Egipcio de El Cairo. Rambova obtuvo una Beca Mellon para estudiar el simbolismo del antiguo Egipto en sitios como las tumbas de Tutankamón y Ramsés VI en el Valle de los Reyes. (via wsimag.com)

Fue durante su matrimonio con Urzáiz que Rambova viajó por primera vez a Egipto. En 1936, visitó Menfis, Luxor y Tebas y quedó cautivada por lo que vio.

«Los primeros días que estuve allí no pude detener las lágrimas brotando de mis ojos. No fue tristeza, sino un impacto emocional del pasado, un regreso a un lugar que una vez fue amado después de demasiado tiempo.»- Natacha Rambova

El matrimonio de Rambova terminó durante la Guerra Civil Española (1936-1939) cuando su marido se convirtió en comandante naval del lado nacionalista pro-fascista. Huyó a Francia y permaneció allí hasta la invasión nazi de junio de 1940, momento en el que regresó a Nueva York. Allí desarrolló su interés por los mitos, el simbolismo y la religión comparada. Publicó artículos sobre sanación, yoga, astrología y otros temas, que aparecieron en publicaciones como American Astrology y Harper’s Bazaar.

La Segunda Guerra Mundial terminó en 1945. Al año siguiente, obtuvo una beca Mellon y regresó a Egipto para estudiar simbolismo y sistemas de creencias. Conoció y comenzó una colaboración con el egiptólogo ruso Alexandre Piankoff, con el apoyo financiero de una segunda Beca Mellon que había obtenido. Trabajando junto a la egiptóloga estadounidense Elizabeth Thomas, Rambova copió inscripciones en la tumba ricamente decorada de Ramsés VI, el Santuario Dorado de Tutankamón y los textos de la pirámide dentro de la pirámide Unas en Saqqara. Además de editar el inglés de Piankoff y preparar sus manuscritos para su publicación, Rambova contribuyó con un capítulo académico propio a su Mythological Papyri (1957). Al finalizar la expedición, regresó a los Estados Unidos y se estableció en New Milford, Connecticut, donde continuó editando el trabajo académico de Piankoff. En 1954, donó su extensa colección de artefactos egipcios al Museo de Bellas Artes de la Universidad de Utah.

Los últimos años de Rambova estuvieron marcados por enfermedades físicas y mentales. Desarrolló esclerodermia que afectó su capacidad para tragar. Esto resultó en psicosis paranoica provocada por la desnutrición. Su prima Ann Wollen la trasladó de Connecticut a California para supervisar su cuidado.

Natacha Rambova murió de un ataque al corazón en un hogar de ancianos de Pasadena el 5 de junio de 1966, a la edad de 69 años, dejando un manuscrito de 1000 páginas sin terminar sobre el tema del patrón de mitos. Aunque esperaba una elaborada parcela familiar en el Cementerio Woodlawn en el barrio del Bronx de la ciudad de Nueva York, según sus deseos, su cuerpo fue incinerado y sus cenizas esparcidas en un bosque en el norte de Arizona. Es como debe ser, porque no podría haber un monumento más apropiado que el diverso e impresionante cuerpo de trabajo que dejó atrás.

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