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La estrella internacional de fútbol Roger Milla de Camerún probablemente ha hecho más por el fútbol africano que cualquier individuo en este siglo. Tanto en términos literales como figurativos, ha promovido el fútbol africano al nivel compartido por la élite de la comunidad mundial de fútbol. Antes de la Copa del Mundo de 1990, el fútbol africano era considerado primitivo y subdesarrollado por la élite gobernante del fútbol internacional, y la participación africana se limitaba a dos equipos que se esperaba que hicieran poco más que aparecer.

Pero en junio de 1990, Milla y Camerún dieron la vuelta al mundo del fútbol durante tres semanas mientras avanzaban a los cuartos de final del torneo antes de finalmente perder 3-2 en un dramático encuentro con Inglaterra, la nación acreditada por inventar el juego. Milla, a los 38 años, fue la heroína, anotando cuatro goles. Fue proclamado en todo el mundo como el «patriarca heroico» no solo de Camerún, sino de todo el África subsahariana. «Es una de las historias más notables en la historia de la Copa del Mundo», comentó David Miller, reportero del London Times.

El resultado inmediato del enfrentamiento de 1990 fue que África ahora recibirá un espacio adicional para la Copa del Mundo. El resultado a largo plazo fue que el fútbol africano en general ahora se considera el juego de más rápido desarrollo en el mundo, y ciertamente digno de más atención. Como escribió Simon Barnes, corresponsal del London Times, «Lo único que surgió de la Copa Mundial fue el Fútbol Africano.»

Cuando era un niño pequeño, Milla se encontraba pateando una pelota de fútbol en la ciudad de Douala, donde creció. Finalmente, pasó a jugar al más alto nivel en Camerún, para Eclaire de Douala, y, según Pierre Lemmonier de los Clubes de Fútbol, «causó pánico en las defensas africanas. En 1975 ayudó a Eclaire a ganar la Copa Africana, un torneo de todos los campeones de las respectivas ligas en África. Luego, en 1977, fue nombrado mejor Futbolista Africano del Año como el mejor jugador del continente. Había ido tan lejos como pudo en casa.

Así que Milla llevó sus considerables habilidades a una de las ligas más prestigiosas del mundo, la Primera División Francesa. En Francia, Milla se hizo bien conocido por su juego agresivo y su capacidad para crear oportunidades de la nada,

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Nacido en Camerún en 1952; casado; hijos. Jugó semiprofesional con Eclaire de Douala. Jugó profesionalmente en Francia para varios equipos, incluyendo Valenciennes, Montpellier, Saint-Etienne, Bastia y Mónaco; jugó para Camerún en los equipos de la Copa del Mundo de 1982 y 1990. Jugador y entrenador del equipo semiprofesional St. Pierre de la Reunión a finales de la década de 1980.

Premios: Miembro del equipo ganador de la Copa Africana Eclaire de Douala, 1975; nombrado Futbolista Africano del Año, 1977; reconocido como jugador más antiguo en marcar un gol en la historia de la Copa Mundial, 14 de junio de 1990.

y resultó ser un gran goleador para varios equipos, incluyendo Valenciennes, Montpellier, Saint-Etienne, y particularmente Bastia y Mónaco. En total, jugó en tres equipos que llegaron a la final del campeonato de Francia.

Durante este período, Milla también jugó para su país a nivel internacional. En 1982, cuando solo tenía 30 años, Milla fue descrito en el London Times como» de lejos, el delantero más experimentado e impresionante » del equipo de Camerún. Ese año, en la Copa del Mundo en España, Camerún sorprendió por primera vez al mundo al quedar invicto en sus tres partidos. Desafortunadamente, tampoco lograron ganar un partido, y se fueron después de la primera ronda sin victorias, sin derrotas y tres empates.

Pero esto todavía se consideraba una hazaña notable para una nación que no tiene liga profesional. Milla ayudó en el gol contra Italia (el equipo que ganó la Copa del Mundo ese año) que permitió a Camerún empatarlos 1-1. Fue considerado un héroe nacional, terminando su carrera en plena gloria.

En 1986 Camerún no se clasificó para la Copa del Mundo en México. Milla continuó siendo un jugador destacado en la Liga Francesa, pero en 1988 regresó con Camerún mientras se preparaban para clasificarse para la Copa del Mundo de 1990 en Italia. Mientras Milla estaba en un viaje con el equipo a Arabia Saudita, sin embargo, su madre murió. Según Paul Gardner de Sports Illustrated, » Renunció al equipo porque la federación de fútbol del país no había cuidado a su madre moribunda mientras estaba fuera con el equipo en Arabia Saudita.»

La esposa de Milla también había quedado embarazada de otro hijo, y decidió que era hora de dejar de jugar y viajar. Durante este período de jubilación, Milla y un amigo fundaron una compañía de camisetas deportivas que tuvo un éxito relativo. Pero, a pesar de su edad, Milla todavía sentía que le quedaban algunos años de jugar al fútbol. Fue a la pequeña isla de Reunión en el Océano Índico para ser jugador-entrenador de un equipo semiprofesional llamado St.Pierre de la Reunión.

Milla recibió muy poco dinero o atención en Reunión. De hecho, Barnes se refirió a la actividad como «footy de poca monta».»Pero para Milla fue una oportunidad de jugar el juego que amaba sin las presiones y distracciones extrañas que prevalecen en las ligas europeas y particularmente en la competencia internacional.

Cuando Camerún finalmente se clasificó para la Copa del Mundo de 1990 al vencer a Túnez, había pocas expectativas de que Milla saliera de su retiro y jugara para su país. De hecho, prácticamente ninguna de las miles de revistas y programas que salen de las imprentas de todo el mundo incluyó a Milla en la lista camerunesa. Pero justo antes del comienzo del torneo, la entrenadora soviética del equipo, Valerie Nepomniachi, anunció que Milla, a los 38 años, estaría en el equipo.

Hubo grandes especulaciones sobre su inclusión. Muchos han afirmado que el presidente de Camerún, Paul Biya exigió que Nepomniachi llevarla junto a Italia, pero el escenario más probable es que Biya hizo una petición especial a la Milla que él acepte una invitación para jugar. Todo lo que Milla dijo sobre el tema, citado en Le Monde, fue: «Regresé a la selección nacional porque sentí el recuerdo de la gente.»En cualquier caso, no hay duda de que todas las partes interesadas estuvieron más que satisfechas con el resultado. Según Nepomniachi, la sola presencia de Milla fue suficiente para levantar al equipo. «Anima el juego», dijo el entrenador de su delantero estrella. «Cada vez que entra, entusiasma a los jugadores que lo rodean.»

En su primer partido Camerún logró una de las mayores sorpresas en la historia de la Copa del Mundo al derrotar a los campeones anteriores Argentina 1-0 con un gol de Omam-Biyik. Fue la primera victoria de Camerún en la Copa del Mundo, y su cuarto partido sin pérdida. Como equipo, eran héroes instantáneos, pero el escenario aún no estaba listo para el «Súper Héroe» Roger Milla.

El segundo partido de Camerún fue contra la potencia europea, Rumania. Debido a que Milla tenía 38 años en ese momento, la estrategia decidida por Nepomniachi fue traerlo como jugador sustituto. Milla esperó en el banco durante los primeros 60 minutos hasta que el sol se puso sobre el cálido cielo italiano. Luego, con solo un tercio del juego que le quedaba, logró anotar dos veces, llevando a sus compatriotas a una victoria por 2-0, convirtiéndolos en el primer país subsahariano en clasificarse para la segunda ronda, y convirtiéndose en el hombre más viejo en anotar en la Copa del Mundo.

Contra Colombia en los octavos de final, Milla volvió a salir del banquillo y anotó dos goles en tiempo extra mientras Camerún continuaba estableciendo récords, esta vez convirtiéndose en el primer equipo africano en llegar a los cuartos de final. La estrategia de jugar con él como un submarino estaba funcionando. «Todo lo que hice fue estar en buenas condiciones físicas», explicó Milla a un reportero del London Times después del partido, » y ayudar al equipo nacional. Si hubiera venido antes, no habría sido el mismo. Estoy feliz por mí y por mis compañeros. Simplemente traté de sacar provecho de la situación.»

En este momento, la leyenda de Roger Milla, al igual que su carrera, estaba renaciendo. De vuelta en Yaundé, la capital de Camerún, la gente bailaba y celebraba en las calles con enormes retratos de su héroe en alto. Ya se estaban haciendo solicitudes formales para construir una estatua de «La Vieja Brigande» en la plaza de la ciudad. Incluso hubo celebraciones públicas en otros países africanos, tan grande fue su atractivo y logros.

Como el primer equipo africano en los cuartos de final, Milla y los «Leones Indomables» de Camerún llevarían el manto no solo de las otras naciones africanas, sino de todos los equipos poco apreciados de todo el mundo. De nuevo Milla vendría como sustituto. «Soy un oficial de reserva», dijo en Le Monde antes del partido, » un viejito que todavía puede ser útil.»

En el partido entre Inglaterra y Camerún, uno de los juegos más dramáticos del torneo, ambos equipos regresaron de déficits para empatar el juego hasta que Inglaterra finalmente ganó 3-2 en tiempo extra. Milla, incapaz de anotar en el juego, todavía ayudó en uno de los goles de Camerún para solidificar su reputación. «La actuación de Milla en Italia», escribió un reportero de Le Monde, «fue una de las mejores remontadas en la historia de este deporte».

Barnes, en su evaluación de la Copa del Mundo, se mostró reacio a repartir elogios, excepto en el caso de Milla y su equipo. «Camerún», escribió, fue » el equipo del torneo y Milla fue su corazón, alma, mascota y vanguardia. dotamos al mundo de todo lo que buscamos en el deporte: emoción, alegría and y sobre todo, esperanza.»Pero para el propio héroe, era un asunto muy simple. Le explicó a Barnes: «Lo hago por amor a mi país y por amor al fútbol.»

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