Luigi Galvani nació en Bolonia en Septiembre. 9, 1737. Estudió teología por un tiempo y luego medicina en la Universidad de Bolonia. En 1762, al finalizar sus estudios, fue nombrado profesor de anatomía y cirugía en Bolonia. Su interés se centró en los sentidos animales, lo que lo llevó a un profundo interés teórico en la acción del sistema nervioso.

A mediados del siglo XVIII, varios libros sobre electricidad estaban disponibles en italiano, y en 1744 el famoso libro de Benjamin Franklin sobre electricidad apareció traducido al italiano. Galvani fue influenciado por la «teoría de un fluido» de Franklin, según la cual los fenómenos eléctricos eran causados por un fluido eléctrico que resulta en la llamada electricidad positiva, mientras que la llamada electricidad negativa era la ausencia de fluido. Lo que le pareció especialmente importante a Galvani fue la explicación de Franklin del frasco de Leyden, la primera forma de condensador. Según Franklin, la electricidad positiva se acumulaba en el conductor interno mientras que el conductor externo se cargaba negativamente. Toda la configuración era similar a una acumulación de líquido en el interior de la botella. Galvani trazó una analogía entre el frasco de Leyden y el músculo animal y llevó a cabo sus experimentos con este pensamiento en mente. Estudió los efectos de la electricidad de los rayos en las contracciones musculares en una rana y demostró que la electricidad producía convulsiones musculares.

El primer anuncio de Galvani de sus experimentos apareció en un artículo, «Sobre el efecto de la Electricidad en el Movimiento Muscular», publicado en 1791. También dio cuenta de las convulsiones producidas en una rana, en ausencia de una máquina eléctrica, cuando la rana formaba parte de un circuito que contenía una o más piezas de metal. Galvani había observado el movimiento de los jugos nerviosos durante estas convulsiones y propuso la teoría de que las convulsiones eran causadas por la electricidad dentro del cuerpo del animal; la fibra muscular y el nervio estaban actuando como un frasco de Leyden.

El gran contemporáneo italiano de Galvani, Alessandro Volta, comenzó a trabajar en la electricidad animal en 1792 y salió en oposición directa a la teoría de Galvani de un fluido eléctrico animal. Fue entonces cuando comenzó la famosa controversia entre los dos. Volta demostró que los nervios no eran más que conductores eléctricos y que era posible obtener efectos eléctricos colocando dos metales cualesquiera en contacto con una pieza intermedia de cartón humedecido. En esta controversia, Volta tenía razón en sus interpretaciones físicas, sin embargo, fue la influencia de Galvani la que fomentó la floreciente ciencia de la neurofisiología en el siglo XIX. Sin embargo, la controversia entre los dos hombres se extendió a sus relaciones personales e incluso a la política italiana de la época.

Después de que la República Cisalpina se estableciera en 1797, Galvani se negó a jurar lealtad a ella por motivos religiosos y fue despedido de su puesto universitario. Volta juró lealtad y jugó un papel central en la república. Galvani fue reintegrado un año después, pero para entonces era un hombre completamente destrozado. Murió en diciembre. 4, 1798.

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