Cuando el músico Daryl Davis conoció a un miembro del Ku Klux Klan, era el único hombre negro en una banda country. Estaban tocando en un lugar de blancos en Frederick, Maryland. Después de su set, un miembro del público se acercó a Davis para elogiar sus habilidades con el piano, diciendo que nunca había escuchado a un pianista negro tocar como Jerry Lee Lewis. «¿Quién crees que le enseñó a Jerry Lee Lewis a tocar de esa manera?»Davis respondió. Se llevaron. El cliente quería comprarle una bebida a Davis, y poco después observó que nunca en su vida había bebido o conversado con un hombre negro.

» ¿Por qué es eso?»

» Soy miembro del Ku Klux Klan.»

Al principio Davis pensó que estaba bromeando. Pero el hombre sacó su billetera y presentó su tarjeta del Klan. Más tarde anotó su número de teléfono. Le pidió a Davis que lo llamara la próxima vez que tocara en el Silver Dollar Lounge. Salía a mirar.

* * *

Esa reunión tuvo lugar en 1983. Ha sido relatado en varias entrevistas y en un libro, pero lo escuché por primera vez este año mientras escuchaba el podcast de entrevistas Love+Radio. No hay sustituto para escuchar a Davis contar la historia en sus propias palabras.

Esas palabras volvieron a mí esta semana mientras reflexionaba sobre una controversia en curso: qué hacer con la noción de que necesitamos tener «una conversación sobre la raza».»Últimamente, ese debate se ha centrado en un plan defectuoso del CEO de Starbucks para organizar conversaciones en la tienda. Pero los desacuerdos sobre el tema son mucho más antiguos. Creo que remediar las injusticias discretas debe ser la primera prioridad del movimiento antirracista y que las conversaciones sobre la raza pueden ofrecer algunos beneficios saludables. Otros no están de acuerdo. Aquí quiero presentar los puntos de vista de Davis, con los que vale la pena lidiar, ya que las decisiones de juicio se hacen en circunstancias menos extremas.

Como él lo ve, las conversaciones de un tipo particular pueden ser enormemente útiles en la lucha contra el racismo. De hecho, ha defendido conversaciones que muchas personas condenarían, comenzando con el momento en que llamó a ese miembro del Ku Klux Klan, le informó de un próximo concierto en el Silver Dollar Lounge y se hizo amigo de él mientras asistía a conciertos posteriores, a veces con otros miembros del Klan. Sus amigos, blancos y negros por igual, pensaron que estaba loco. Estas personas pertenecían a una organización malvada, despreciable y que revuelve el estómago. Merecían desprecio.

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Pero Davis apenas estaba empezando.

Para entender todo lo que hizo a continuación, es necesario volver a su infancia. Ahí es donde comenzó a desarrollar sus ideas sobre el racismo y el discurso público, lo que llevó a acciones y resultados incómodos que no se pueden descartar fácilmente.

* * *

Después de una infancia en el extranjero, donde se educó en escuelas internacionales a las que asistieron personas de muchas razas y etnias, Davis se mudó a los diez años a un suburbio de Boston, Massachusetts, donde fue uno de los dos niños negros de su escuela.

En 1968, en una marcha de Boy Scouts en todo el estado para conmemorar el viaje de Paul Revere, fue elegido por su tropa para llevar la bandera estadounidense. También fue el único Boy Scout negro presente. Cuando la gente en la multitud comenzó a lanzar botellas, latas y piedras, pensó para sí mismo, estas personas no deben, como los Boy Scouts. Con el tiempo, se dio cuenta de que era el único niño que estaba siendo atacado, pero no sabía por qué. Al regresar a casa, sus padres le explicaron el racismo por primera vez. No podía comprender que la gente que no sabía nada de él infligiría dolor basado solo en el color de su piel: «Literalmente pensé que me estaban mintiendo.»

Algunos años más tarde, un maestro llevó al jefe del Partido Nazi Estadounidense como orador a su clase de 10º grado. Cuando lo recuerda, el hombre declaró: «Vamos a enviarte de vuelta a África. Y todos ustedes, judíos, van a regresar a Israel … Si no se van voluntariamente, serán exterminados en la próxima guerra racial.»

Así comenzó una fascinación de por vida.

Davis emprendió un estudio del racismo en todas sus formas: supremacía blanca, supremacía negra, antisemitismo. Aprender lo que motivaba a los racistas se convirtió en su obsesión.

La parte más importante de su investigación comenzó cuando sacó la tarjeta de ese miembro del Ku Klux Klan que vino a sus conciertos, buscó su dirección y fue sin avisar a su casa. El hombre, mientras tanto, había sido expulsado del grupo (había tomado dinero del Ku Klux Klan para asistir a un mitin, pero lo gastó en boletos para Hulk Hogan). «¿Conoces a Roger Kelly, el Gran Dragón?»Preguntó Davis. Quería concertar una entrevista con el líder del Klan. Finalmente obtuvo un número de teléfono de su ex amigo del Klan, quien dijo: «No vayas a la casa de Roger Kelly. Roger Kelly te matará.»

Su primer encuentro con Roger Kelly se vuelve a contar dramáticamente en el podcast.

Para nuestros propósitos, es suficiente saber que al final de la entrevista, los dos hombres se dieron la mano y el líder del Klan dijo, «Manténgase en contacto», extendiendo su tarjeta de visita. «Estaba pensando, ¿qué? ¡No vine aquí para hacerme amigo del Klan!»Dijo Davis. «Vine aquí para averiguar, ¿cómo puedes odiarme cuando no me conoces?»Sin embargo, comenzó a invitar al líder del Klan a conciertos y luego a su casa.

» Se sentaba justo ahí en el sofá», dijo Davis. «A veces invitaba a algunos de mis amigos judíos, a algunos de mis amigos negros, a algunos de mis amigos blancos, solo para entablar una conversación con el Sr. Kelly … No quería que pensara que yo era una excepción. Quería que hablara con otras personas. Después de un tiempo empezó a venir aquí solo, no . Confiaba mucho en mí. Después de un par de años, se convirtió en Mago Imperial. El líder nacional. Empezó a invitarme a su casa.»

A tiempo, Davis asistió a mítines del Klan. Estaba claro que estaba vehementemente en desacuerdo con el grupo y su ideología. Pero también les daba la mano y posaba para las fotografías.

Explicó su lógica:

Lo más importante que aprendí es que cuando estás aprendiendo activamente sobre otra persona, le estás enseñando pasivamente sobre ti mismo. Así que si tienes un adversario con un punto de vista opuesto, dale a esa persona una plataforma. Permítales expresar ese punto de vista, independientemente de lo extremo que pueda ser. Y créeme, he oído cosas tan extremas en estos mítines que te cortarán hasta los huesos.

Dales una plataforma.

Los desafías. Pero no los desafías groseramente o violentamente. Lo haces educada e inteligentemente. Y cuando haces las cosas de esa manera, es probable que te correspondan y te den una plataforma. Así que él y yo nos sentábamos y nos escuchábamos el uno al otro durante un período de tiempo. Y el cemento que mantenía unidas sus ideas empezó a agrietarse. Y luego empezó a desmoronarse. Y luego se vino abajo.

Finalmente Roger Kelly abandonó el Ku Klux Klan. «Hoy ya no cree en lo que dijo», explica Davis. «Y cuando dejó el Klan me dio su túnica y capucha, que es la túnica del Mago Imperial.»Otros doce miembros del Klan hicieron lo mismo.

Acredita su enfoque por ayudar a desmantelar el Klan local. «Los tres líderes del Klan aquí en Maryland, Roger Kelly, Robert White y Chester Doles—me hice amigo de cada uno de ellos—cuando los tres líderes del Klan dejaron el Klan y se hicieron amigos míos, eso terminó con el Ku Klux Klan en el estado de Maryland», afirmó. «Hoy no hay más Ku Klux Klan en el estado. Han intentado revivirlo de vez en cuando, pero inmediatamente se desmorona. Grupos de estados vecinos podrían venir y celebrar una manifestación … pero nunca se ha quitado.»

El visionario detrás de Love+Radio, Nick van der Kolk, intervino en este punto de la historia. «¿Crees que existe el peligro de que cuando estás en el escenario con un miembro del Klan haya algún tipo de aprobación tácita? Que pueda señalarte y decir, ‘ Este negro, estamos bien, por lo tanto, mis creencias separatistas son correctas?'»

También preguntó: «¿Alguna vez has recibido críticas de gente negra?»

» Por supuesto», respondió Davis. «Absolutamente. No los negros que son amigos míos, que me conocen y entienden de dónde vengo. Algunos negros que no me han escuchado entrevistado o leído mi libro sacan conclusiones y me prejuzgan … Me han llamado tío Tom. Me han llamado Oreo.»No lo conmueve:

Un tipo de una rama de la NAACP me masticó de un lado a otro, diciendo, ya sabes, hemos trabajado duro para dar diez pasos adelante. Aquí estás sentado con el enemigo cenando, nos estás poniendo veinte pasos atrás.»

Saco mis túnicas y capuchas y digo: «mira, esto es lo que he hecho para hacer mella en el racismo. Tengo batas y capuchas colgando en mi armario por personas que han renunciado a esa creencia debido a mis conversaciones sentadas a cenar. Se rindieron. ¿Cuántas túnicas y capuchas has recogido?»Y luego se callaron.

Lo que Davis hizo hace que mucha gente se sienta incómoda, incluso cuando comprende completamente sus intenciones. Soy un defensor relativamente radical del discurso público que respeta sus motivos, su ingenio y sus resultados … y todavía me inquieta. Pero no es necesario estar de acuerdo con la decisión de involucrar literalmente a los miembros del Klan (o minimizar el buen trabajo realizado por la NAACP) para concluir que si la conversación ha cambiado la mente de varios líderes del que es posiblemente el grupo más odioso de la historia estadounidense, probablemente podría hacer mucho bien en varios casos menos extremos.

Curiosamente, Davis argumenta que conversar sobre la raza es más útil en casos extremos. «Hay muchos liberales blancos bien intencionados. Y muchos liberales negros bien intencionados», dice. «Pero ¿sabes qué? Cuando todo lo que hacen es sentarse y predicar al coro, no sirve de nada. Si no eres racista, no me hace ningún bien reunirme contigo y sentarme a hablar de lo malo que es el racismo.»Tengo algunos desacuerdos con Davis. Este no es el lugar para ellos. Debería convencernos, más allá de toda duda, de que la conversación tiene un lugar en el juego de herramientas antirracistas. Y como él notaría, ha dado más golpes contra el racismo que yo.

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