Durante casi un milenio, la ciudad francesa de Reims fue sinónimo de su imponente catedral gótica conocida como Notre-Dame. No debe confundirse con la catedral que comparte el mismo nombre en París, la iglesia de Reims fue el corazón y el alma de la región, sus torres más altas se elevan a 265 pies por encima de los 50,000 residentes de la ciudad, sus resplandecientes salas utilizadas para la coronación de casi todos los monarcas desde el siglo XIII. Pero en vísperas de la Primera Guerra Mundial en 1914, la magnificencia de la catedral le atrajo un tipo de atención diferente: la de un blanco fácil.

Cuando los combates comenzaron en agosto de ese año, el ejército invasor alemán rápidamente abrumó la parte noreste de Francia, incluida Reims, y transformó la catedral en una enfermería. Llenaron la iglesia con 3.000 cunas y 15.000 fardos de hierba seca para usar como paletas, todos los cuales permanecieron dentro del edificio después del 4 de septiembre, cuando las fuerzas aliadas de Francia y el Reino Unido enviaron a los alemanes a una rápida retirada después de la Primera Batalla del Marne. Con Reims a solo un puñado de kilómetros del frente, comenzó la verdadera destrucción.

Cinco proyectiles de artillería alemanes alcanzaron la catedral el 18 de septiembre, estrellándose contra la estructura medieval, pero el ataque más devastador se produjo un día después. «Los proyectiles, quizás incendiarios, incendiaron primero el andamio y luego el heno. No se podría haber ideado más yesca inflamable, y no se requería acelerante», escribe el historiador Jan Ziolkowski. El plomo del techo en llamas se derramó a través de las bocas de las gárgolas de piedra de la iglesia; las ventanas explotaron; la estatua del Ángel Sonriente que había estado cerca de la puerta principal durante siglos perdió la cabeza.

A diferencia del reciente incendio en Notre Dame de París, el asalto a la Catedral de Reims continuó durante cuatro años. Alrededor de 300 proyectiles alemanes chocaron contra Notre Dame de Reims después de su incendio inicial; alrededor del 85 por ciento de los edificios de la ciudad también fueron destruidos. Al final de la guerra, la famosa catedral era un esqueleto de su antiguo yo, y un símbolo de la brutalidad incomprensible del conflicto.

* * *

Desde sus primeros días, la ciudad de Reims (pronunciada rahnce) fue una encrucijada cultural. Como una de las ciudades más grandes del Imperio Romano, acogió a comerciantes de todo el continente, y en 496 también se convirtió en el centro de la Cristiandad francesa. Según un relato escrito mucho después del hecho, ese año marcó el bautismo del rey Clovis. El líder franco ya había unido los territorios circundantes en lo que se convertiría en Francia; ahora estaba transformando el paisaje religioso de la región. Parecía apropiado que unos 700 años después, se construyera una enorme catedral en el mismo lugar.

La cuestión de cuándo comenzó la construcción de Notre Dame de Reims se ha debatido durante décadas. «Hay un documento que habla de un incendio y da una fecha de 1210», dice Rebecca Smith, historiadora del arte en el Wake Tech Community College, que ha escrito extensamente sobre los orígenes de la catedral. «No mencionan qué quemaduras o cuánto daño hay, pero todos asumieron que la catedral debió comenzar a construirse alrededor de 1211 justo después del incendio.»

Pero el análisis arqueológico reciente de los investigadores Willy Tegel y Olivier Brun ha demostrado lo contrario. Utilizaron fragmentos de madera recuperados que datan de alrededor de 1207 para demostrar que la catedral estaba en construcción antes de lo que se creía.

Lo que nadie duda es la importancia de la catedral desde su inicio. El comienzo del siglo XIII marcó un aumento dramático en el número de catedrales góticas que se erigían. El estilo arquitectónico era extravagante, con edificios religiosos adornados con arbotantes y decoraciones elaboradas. El objetivo de estas iglesias, dice Smith, era » mostrar las vidrieras, ser más altas y delgadas y empujar hacia los cielos, hacia Dios.»Y dado que la catedral de Reims se estaba erigiendo al mismo tiempo que Notre Dame de París, surgió un elemento de competencia entre las ciudades.

Pero la catedral de Reims se aseguró su lugar en la jerarquía religiosa a principios de sus 75 años de construcción. Cuando Luis IX, de 12 años, fue coronado en 1226, declaró que todos los futuros monarcas serían coronados en Notre Dame de Reims, recordando la historia de Clovis como el primer rey cristiano de Francia. Este decreto fue seguido en gran medida durante los siguientes 500 años, incluido un famoso episodio en 1429, cuando Juana de Arco luchó contra fuerzas opuestas para llevar al príncipe francés a Reims, donde podría ser coronado legítimamente Carlos VII.

Dibujo de la Catedral de Notre-Dame de Reims, Francia, 1857. Ilustrado en 'Viajes pittoresques et romantiques' (Viajes pintorescos y románticos en la antigua Francia), por Isidore Taylor, (barón Taylor) 1857.
Dibujo de la Catedral de Notre-Dame de Reims, Francia, 1857. Ilustrado en ‘Viajes pittoresques et romantiques’ (Viajes pintorescos y románticos en la antigua Francia), por Isidore Taylor, (barón Taylor) 1857. (Archivo de Historia Universal / UIG a través de Getty Images)

La catedral también sobrevivió a múltiples calamidades. En 1481, un incendio quemó el techo, y una tormenta el domingo de Pascua de 1580 destruyó una de las grandes ventanas. La iglesia incluso sobrevivió a la Revolución Francesa de 1789, cuando la monarquía fue derrocada temporalmente. La catedral de coronación permaneció intacta a pesar de los combates en todo el país; los ciudadanos reconocieron su importancia histórica y no podían soportar verla devastada.

Estos siglos de apego a la catedral hicieron que su destrucción en la Primera Guerra Mundial fuera mucho más devastadora. Al regresar a Reims después de los combates, el escritor francés Georges Bataille escribió: «Tenía la esperanza, a pesar de sus heridas, de ver en la catedral una vez más un reflejo de glorias pasadas y regocijo. Ahora la catedral era tan majestuosa en sus encajes de piedra astillados y quemados, pero con puertas cerradas y campanas destrozadas, había dejado de dar vida And y pensé que los cadáveres en sí no reflejaban la muerte más que una iglesia destrozada tan vacía en su magnificencia como Notre-Dame de Reims.»

Cuando Francia aprobó una ley que apoyaba la reconstrucción de monumentos dañados al final de la guerra en 1919, estallaron feroces debates sobre qué trabajo se debía hacer en la catedral de Reims. Muchos argumentaron a favor de dejarlo como una ruina. «La catedral mutilada debe quedar en el estado en que la encontramos al final de la guerra», argumentó el arquitecto Auguste Perret. «Uno no debe borrar las huellas de la guerra, o su memoria se extinguirá demasiado pronto.»Según el historiador Thomas Gaehtgens, Perret incluso abogó por la construcción de un techo de hormigón sobre la catedral en ruinas para que todos pudieran ver la destrucción que el ejército alemán había causado.

Pero Paul Léon, director de preservación histórica del Ministerio de Cultura, pensaba de otra manera. «¿Alguien cree realmente que los habitantes de Reims podrían soportar la vista de la catedral mutilada en el corazón de su ciudad?»Además de eso, el clima frío y húmedo de Reims haría extremadamente difícil preservar las ruinas.

Después de meses de debate y evaluaciones de los daños, la reconstrucción finalmente comenzó a finales de 1919. La Catedral de Reims se convirtió en una causa célèbre global, y llegaron donaciones de países de todo el mundo. Entre las donaciones más importantes se encontraban varias del barón del petróleo John D. Rockefeller, quien donó más de 2 2,5 millones (casi 3 36 millones en dólares actuales) para la reconstrucción de varios monumentos franceses. En 1927 se completó una gran parte de la obra, aunque la restauración de las fachadas, contrafuertes y ventanas continuó hasta el 10 de julio de 1938, cuando la catedral volvió a abrir al público.

Gran parte de la catedral fue restaurada como lo había sido antes de la guerra, aunque el arquitecto jefe que supervisaba la reconstrucción, Henri Deneux, fue criticado inicialmente por usar hormigón armado en lugar de madera para el techo. En cuanto a las esculturas dañadas, algunas quedaron como estaban, con chips aún noqueados. Esto incluía gárgolas con plomo solidificado que aún goteaba de sus bocas. En cuanto a las famosas vidrieras, algunas habían sido rescatadas en el transcurso de la guerra, mientras que muchas otras fueron rehechas por artistas que hacían referencia a otras obras de arte de la Edad Media, en lugar de tratar de crear un pastiche.

Por supuesto, los arquitectos y artistas que trabajan en la reconstrucción no podrían haber predicho que otra guerra pronto se sumiría en el continente. Aunque la catedral volvió a sufrir algunos daños durante la Segunda Guerra Mundial, recibió muchos menos ataques y permaneció en gran parte intacta.

Fachada arquitectónica de Notre-Dame de Reims
Fachada arquitectónica de Notre-Dame de Reims (artJazz / iStock)

«Las catedrales son edificios vivos», dice Smith, el historiador del arte. «Se someten constantemente a limpiezas, restauraciones y renovaciones. Siempre se ha entendido que necesitan flexionarse.»Para Smith, decidir cómo reconstruir o restaurar la arquitectura medieval requiere un delicado equilibrio entre preservar el pasado y borrarlo para dar paso al futuro. Pero eso es algo que los arquitectos que trabajaron en Notre Dame de Reims siempre han tenido en cuenta.

En cuanto a Notre-Dame de París, las investigaciones están en curso para entender qué causó el devastador incendio que consumió gran parte del techo de la catedral. Los trabajadores de la construcción se han apresurado a evitar más colapsos en la estructura en ruinas, pero ya se han recaudado más de billion 1 mil millones para reconstruir el monumento parisino.

Pero vale la pena reflexionar sobre el ejemplo de la Catedral de Reims, y el conocimiento de que estas maravillas medievales se construyeron con un ojo hacia la longevidad. Eran representaciones físicas del intento de la humanidad de alcanzar lo divino desde nuestro humilde lugar en la Tierra. Es un sentimiento que ha sobrevivido a innumerables catástrofes, y probablemente sobrevivirá a muchas más.

Nota del editor, 19 de abril de 2019: Esta pieza se ha corregido para señalar que Rebecca Smith no contribuyó al análisis de los primeros fragmentos de madera de la iglesia.

Deja una respuesta

Tu dirección de correo electrónico no será publicada.