In einem Monat, drei Wochen und zwei Tagen war der geschmückte Marine, der 1968 von der Brust abwärts durch eine Kugel gelähmt war, die durch seine Wirbelsäule riss, mit dem ersten Entwurf eines kaffeefleckigen, einteiligen Manuskripts fertig, das zu einer klassischen Antikriegshymne werden sollte.

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Der Titel lautete „Geboren am vierten Juli.“

„Ich habe es als mein letztes Testament geschrieben“, sagt Ron Kovic. „Ich hatte Herzklopfen, Angstattacken, Albträume und ich dachte nicht, dass ich 30 werden würde.“

Vierzig Jahre sind vergangen, seit er diesen Entwurf geschrieben hat, und 25 Jahre sind seit der Veröffentlichung des Oscar-prämierten Oliver Stone-Films vergangen, der auf dem Buch basiert und in dem Tom Cruise Kovic spielt.

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Und 10 Jahre sind vergangen, seit ich Kovic das letzte Mal besucht habe. Als ich ihn traf, hatte die Zahl der Todesopfer für amerikanische Soldaten im Irak gerade 1.000 erreicht, und er hatte die Namen und Gesichter jedes einzelnen von ihnen studiert und mir gesagt, wir hätten die Lehren aus Vietnam nicht gezogen.

Seitdem sind fast 6.000 weitere gestorben, die Region ist nicht stabiler als zu Beginn der Kriege, und während sich der Veteranentag nähert, bleibt die Behandlung kranker, verletzter und unruhiger Veteranen durch die Nation eine Quelle nationaler Schande, ebenso wie die erstaunliche Zahl obdachloser Tierärzte und die etwa 20 täglichen Selbstmorde.

Am Freitag gab die Obama-Regierung bekannt, dass sie weitere 1.500 Soldaten in den Irak entsenden werde.

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“ Was wir ihnen mehr als alles andere schulden, ist, sie genug zu respektieren, um ihr Leben nicht in Kriegen zu verschwenden, die keinen Sinn ergeben „, sagte Kovic. „Ja, wir müssen uns der Gefahren bewusst sein, die unser Land auf der ganzen Welt heimsuchen. Aber zur gleichen Zeit, wenn Sie sich nicht um diejenigen kümmern können, die die Uniform tragen und dienen und ihr Leben riskieren, was für ein Land ist das dann?“

Kovic, der in einer Wohnung in der Nähe des Wassers in Redondo Beach lebt, erzählte mir, dass er gerade gelesen hatte, dass mehr als 4.000 Veteranen im Großraum Los Angeles obdachlos sind.

„Es ist skrupellos und empörend, dass so viele unserer Veteranen auf der Straße oder vor dem verschlossenen Tor im Westwood VA schlafen, als dieses Land für die Nutzung von Veteranen gewährt wurde“, sagte er. „Wir schicken sie ziemlich schnell in den Krieg, aber nicht motiviert, uns um sie zu kümmern, wenn sie zurückkehren.“

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Letzte Woche gab der VA-Sekretär bekannt, dass die Wartezeiten für Termine in der Grundversorgung gesunken seien 51 Tage bis 42 Tage ab Oktober, nach skandalösen Berichten über Veteranen, die sterben, während sie auf Hilfe warten, und der Fälschung von Berichten durch die Regierung, um die Tiefe der Unfähigkeit abzudecken.

Aber trotz Verbesserungen sind die verbleibenden Probleme für Kovic heute genauso unverzeihlich wie 1970, als die Bedingungen im Bronx VA Hospital zu seinem Erwachen als Friedensaktivist und Verfechter einer besseren Gesundheitsversorgung führten.

„Das Life-Magazin hat über meine Gemeinde in New York berichtet und die slumartigen Bedingungen dargestellt. Es gab Männer, die um Hilfe riefen, die nie kamen, und es gab Ratten auf der Station „, sagte Kovic, der als Gung-Ho-Marine in den Krieg zog und erst verletzt wurde, nachdem er sich freiwillig für eine zweite Dienstreise gemeldet hatte.

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“ Und Kent State kam „, sagte er über die Erschießungen unbewaffneter Antikriegsdemonstranten durch die Ohio State National Guard, „und nicht lange danach sprach ich mich zum ersten Mal gegen den Krieg aus.“

Und das immer noch, indem wir alle daran erinnern, dass manche Wunden nicht heilen, indem wir predigen, dass Gewalt Gewalt erzeugt und dass jede denkbare Alternative zum Krieg eifrig verfolgt werden muss. Kovic arbeitet an einer Fortsetzung von „Born“, weil er glaubt, dass er jedem Bürger, Veteranen und Militärmann und -frau weitere Überlegungen über die wahre Bedeutung von Tapferkeit, Dissens und Dienst am Land schuldet.

„Ich bin weniger wütend als in meinen 20ern“, sagt Kovic. „Ich will leben, egal wie viel ich verloren habe. Ich möchte produktiv sein, zur Gesellschaft beitragen, etwas zurückgeben. Ich möchte mehr als nur einen monatlichen Invaliditätscheck erhalten. Ich möchte Teil des Lebens sein und wissen, dass ich in diesem Krieg mehr als nur ein Opfer war.“

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Er sagte, er habe vergeben, wer auch immer ihn erschossen habe, Frieden mit der Regierung geschlossen, die ihn in den Krieg geschickt habe, und auch mit der VA, schon allein deshalb, weil Vergebung der einzige Weg nach vorne sei.

Und doch hat er widersprüchliche Gefühle über Memorial Day und Veterans Day, weil sie „eine gewisse Tapferkeit feiern, ohne zu erkennen, was mit Menschen passiert, wenn die Kugeln fliegen.“

Er kommt auf 47 Jahre im Rollstuhl, sagte Kovic. Wenn jeder Tag ein Geschenk ist, beinhaltet jeder Tag auch Kampf und Kompromisse, und etwas schwelt immer noch in ihm wie an dem Tag, an dem er diese Worte vor 40 Jahren schrieb:

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“ Ich bin der lebende Tod, der Gedenktag auf Rädern, Ich bin dein Yankee Doodle Dandy, dein John Wayne komm nach Hause, dein Feuerwerkskörper vom vierten Juli explodiert im Grab.“

Kovic, der seine Gesundheitsversorgung im Long Beach VA erhält, erzählte mir eine Geschichte darüber, dass er vor ein paar Jahren gebeten wurde, einem Tierarzt aus dem Irakkrieg im Krankenhaus ein Wort zu sagen.

Kovic fuhr zu dem Patienten, der in einem Bett lag, und sah eine längst vergangene Version von sich.

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Der Tierarzt war jung, gelähmt, niedergeschlagen und ängstlich.

Bei aller Wut von Kovic über die endlosen, dauerhaften Kosten des Krieges wusste er, dass es nur eines zu sagen gab.

„Ich sagte einfach: ‚Gibt es etwas, was ich tun kann, um dir zu helfen? Was brauchst du, Bruder?'“

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