Seit Tausenden von Jahren sind die Wasserfälle entlang des Tar River ein Merkmal der Land- und Wasserlandschaft im Osten von North Carolina. Seit zweihundert Jahren werden die „Great Falls“ in der Nähe des späteren Rocky Mount zum Antrieb von Mühlen genutzt. 1818 gründete der örtliche Pflanzer Joel Battle auf dem Gelände eine Baumwollspinnerei, die in den nächsten 178 Jahren Rohbaumwolle von den umliegenden Farmen aufnahm und eine Vielzahl von Textilprodukten herstellte – von Uniformen der Konföderierten bis hin zu Tabakgarn. Die Mühle war die zweitälteste und am längsten betriebene des Staates und in den 1890er Jahren mit rund 600 Mitarbeitern eine der größten.

Zumindest in den ersten dreißig Jahren ihres Betriebs stammte die menschliche Arbeit für die Rocky Mount Mills von Sklaven und freien Farbigen. Nach dem Bürgerkrieg und dem Wiederaufbau der zerstörten Mühle, Weiße Männer und Frauen und ihre Kinder bildeten die Belegschaft, und schmiedete eine Gemeinschaft im Mühlendorf um sie herum. Afroamerikaner übernahmen im zwanzigsten Jahrhundert getrennte Mühlenarbeitsrollen, Aber in der gesamten Geschichte der Gemeinde war schwarze Arbeit – ob auf den Feldern, auf den Laderampen, in der Küche – entscheidend für die Wirtschaft.

Die Mühle, die den größten Teil ihrer Geschichte im Besitz von Mitgliedern der Battle-Familie war, war das Zentrum des wirtschaftlichen, sozialen und kulturellen Lebens für Generationen von Bewohnern von Rocky Mount. Die Arbeit in der Baumwollspinnerei war Familienarbeit, und die Familien lebten in Häusern, die der Mühle im Dorf gehörten. In den 1920er Jahren betrieb die Mühle ein Gemeindezentrum, einen Park, eine Wäscherei, eine Schule und ein Kino für ihre (weißen) Angestellten und versorgte das Dorf mit Strom, Wasser und Abwasser. Viele wurden entworfen, um Familiengärten zu fördern.

Die Mühle wurde 1996 geschlossen, aber ihr letzter Manager, John Mebane, selbst ein Mitglied der Battle-Familie, war entschlossen, sie nicht aufzugeben oder abzureißen. Capitol Broadcasting Company von Raleigh, N.C., kaufte das Gelände, einschließlich Mühlengebäude und andere industrielle Strukturen (300.000 Quadratfuß), dreißig Mühlenhäuser, die sieben Hektar große Insel im Tar River, die einst als Erholungsgebiet gedient hatte, und 30 freie Grundstücke im Mühlendorf – insgesamt fast sechzig Morgen.

Capitol Broadcasting entwickelt das Gelände als gemischt genutzten Campus mit Wohnungen im Loft-Stil; Einzelhandels-, Gewerbe-, Speise- und Veranstaltungsräume; ein Inkubator für Craft Brewing; Gemeinschaftsgarten; Greenway „Rails to Trails“; Riverside Walk; und Arts Maker Space für Keramik, Holzarbeiten und Metallhandwerk. Häuser im Mühlendorf werden zur Vermietung restauriert. Der Komplex soll Mitte 2018 eröffnet werden.

Für den Community Histories Workshop ist dies eine einmalige Gelegenheit, mehrere Einheiten der Universität, Organisationen des kulturellen Erbes, Freiwillige der Gemeinde und einen weitsichtigen Entwickler zusammenzubringen, um die reiche Geschichte dieses Ortes wiederzugewinnen und diese Geschichte zu einem Teil der Erfahrung der nächsten Generation zu machen, die dort leben, arbeiten und spielen wird.

Die Geschichte von Rocky Mount, der Mühle, der Familie, die sie besaß, und der Universität ist seit zweihundert Jahren miteinander verflochten. Joel Battle und mehrere spätere Mitglieder der Battle-Familie waren Alumni der Universität. Kemp Plummer Battle war Präsident der Universität zwischen 1876 und 1891 und schrieb eine zweibändige Geschichte der Universität. John Mebane arrangierte die Spende der Rocky Mount Mills Papers an die Southern Historical Collection – 37.000 Gegenstände aus der Geschichte der Mühle von 1816 bis 1996. Die Battle Family Papers werden ebenfalls vom SHC gehalten, ebenso wie die anderer Familien, mit denen die Schlachten verwandt sind und / oder mit denen sie geschäftlich verbunden waren. Das North Carolina Collection Photographic Archives beherbergt die Charles S. Killebrew Photographic Collection: 470.000 Bilder, die er zwischen 1948 und 1997 als Fotograf für das Rocky Mount Evening und Sunday Telegram vom täglichen Leben in Nash und Edgecomb County gemacht hat. Es gibt auch historische Zeitungen, Stadtverzeichnisse, Volkszählungsaufzeichnungen und Karten, die über die Universitätsbibliothek zugänglich sind und das Leben der Zehntausende von Familien dokumentieren, die seit dem achtzehnten Jahrhundert in dieser Gegend lebten.

Aber es gibt noch eine andere Art von Archiv, das genauso wichtig und möglicherweise genauso aufschlussreich ist wie das, was in Bibliotheksregalen aufbewahrt wird: die Erinnerungen und Geschichten der Menschen, die im Rocky Mount leben, und die Materialien, die Familienarchive bilden – Fotografien, Heimvideos, Sammelalben, Erinnerungsstücke.

Die Herausforderung und die außerordentliche Gelegenheit besteht also darin, diese Quellen und Ressourcen so zusammenzubringen, dass sie die Erfahrung dieses historischen Ortes mitgestalten können – sowohl für die Gemeinschaft, die diese Geschichte „gelebt“ hat, als auch für Menschen, die an diesem Ort leben und spielen, aber wenig oder nichts über seine Geschichte wissen.

Das Potenzial ist enorm und der Zeitrahmen offen. Als erstes Projekt des Workshops arbeiten wir mit Capitol Broadcasting, mehreren Einheiten der Universitätsbibliothek, der Braswell Memorial Public Library und Freiwilligen der Gemeinde zusammen, um zwei parallele Archive zu erkunden: das Community-basierte Archiv mit Erinnerungen und Geschichten, die mit den Rocky Mount Mills verbunden sind, und das institutionelle Archiv von Dokumenten, die die Geschichte der Mühle widerspiegeln.

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