Lee, Richard Henry

Richard Henry Lee, von Zeitgenossen als „Cicero“ der amerikanischen Revolution bekannt, war ein Politiker und Pflanzer aus Virginia, der für die Gründung der Vereinigten Staaten unverzichtbar war. Lee war die treibende Kraft hinter der Schaffung der interkolonialen Korrespondenzkomitees; entwarf und führte die Resolution ein, die die amerikanische Unabhängigkeit erklärte; diente als Präsident des Kontinentalkongresses; und wurde Virginias erster Senator der Vereinigten Staaten gewählt.

Lee wurde am 20.Januar 1732/33 in Westmoreland County, Virginia, geboren und besuchte 1748 die Queen Elizabeth Grammar School in Wakefield, West Yorkshire, England. Beide Eltern von Lee starben, während er an Wakefield (Wakefield) war, seinen ältesten Bruder, Phillip Ludwell Lee (Phillip Ludwell Lee), jetzt Haupt Familie auffordernd, seine unmittelbare Rückkehr nach Hause zu verlangen. Stattdessen trotzte Lee seinem Bruder und verließ England nach Europa, das er mindestens ein Jahr lang bereiste, bevor er 1751 nach Virginia zurückkehrte. Sein erstes öffentliches Amt war eine Ernennung zum Friedensrichter für Westmoreland County im Jahr 1757. Im folgenden Jahr wurde er in das Virginia House of Burgesses gewählt. Lees erste Rede in der Legislative war eine leidenschaftliche zur Unterstützung einer Pflicht, die Einfuhr von Sklaven zu verlangsamen. Lee nutzte es als Gelegenheit, die gesamte Institution als gegen christliche Werte verstoßend zu verurteilen. Er erlangte schnell den Ruf eines der eloquentesten und eifrigsten politischen Akteure in der Kolonie.

1764 erfuhr Lee von dem bevorstehenden Briefmarkengesetz. Seine erste Reaktion war, sich für einen der Stempelverteilerjobs zu bewerben, die das Gesetz für jede Kolonie ernennen würde (Benjamin Franklin bewarb sich auch) — eine Aktion, für die er später zur Rechenschaft gezogen werden würde. Sein Landsmann Virginian George Mercer — der zu dieser Zeit in London war – erhielt stattdessen den Posten. Als die verfassungsrechtlichen Auswirkungen des Gesetzes deutlicher wurden, Lee wurde zu einem seiner lautstärksten Gegner. Im November überzeugte er das House of Burgess, mit Botschaften an den König und das Parlament dagegen zu protestieren, die den Grundstein für alle zukünftigen Widerstände gegen parlamentarische Auflagen legten, indem er argumentierte, dass die britische Verfassung garantiere, dass Subjekte nicht ohne ihre Zustimmung besteuert werden könnten. Im September 1765 inszenierte er eine Mock, rituelle Hängung von Mercer und George Grenville, der Premierminister, der den Stamp Act eingeführt. Am 27. Februar 1766 ging er noch weiter und organisierte mehr als 100 seiner Nachbarn, um ihre Namen an die virulenten Leedstown (oder Westmoreland) Resolves anzuhängen, die er entwarf. Die Resolutionen verpflichteten ihre Unterzeichner, das Inkrafttreten des Stempelgesetzes „bei jeder Gefahr zu verhindern, und, ohne Rücksicht auf Gefahr oder Tod,“Und um sicherzustellen, dass jeder, der versuchte, es durchzusetzen, „sofortiger Gefahr und Schande ausgesetzt wäre.“ 1766 wurde jedoch Lees früher Versuch, sich einen Job als Briefmarkenverteiler zu sichern, aufgedeckt, der ihn aufforderte, seine Position in Briefen an Männer wie George Wythe zu rechtfertigen. Einmal erklärte er, Lee sprach nie wieder über die Angelegenheit.

Nachdem Lee 1768 einen Unfall erlitten hatte, der ihn mehrere Finger an seiner linken Hand kostete (die danach in ein schwarzes Seidentaschentuch gehüllt wurde, was er gelegentlich für dramatische Effekte in seinem Oratorium einsetzte) und die imperiale Krise abgekühlt war, beschäftigte er sich mit anderen Arten von transatlantischen Angelegenheiten, wie der Gründung seiner jüngeren Brüder in London — William als Kaufmann für Virginia-Tabak und Arthur als Anwalt und so etwas wie ein Wachhund für Virginias Interessen. Doch die Politik blieb im Vordergrund seines Denkens. 1769 schloss er sich George Washington und 86 anderen Bürgern an, um George Masons Non-Importation Association zu unterzeichnen, um gegen die Townshend-Zölle zu protestieren, obwohl sie nicht so weit gingen, wie Lee es gewollt hatte. Er versuchte auch 1770, eine einflussreichere politische Position einzunehmen, und drängte seine Brüder in London, sich dafür einzusetzen, dass er in den Gouverneursrat berufen wurde (ein früherer Versuch, 1762, war erfolglos geblieben). Aber Arthur hatte solche Feindschaft unter Beamten wie Lord Hillsborough verdient, dass William „kleine Hoffnungen“ auf Erfolg hatte. William sagte: „Amerikanische Patrioten sind dem gegenwärtigen Ministerium überhaupt nicht angenehm.“ Während der imperialen Krise blieben Lees Brüder eine konstante, wenn auch nicht immer genaue Informationsquelle für Lee über amerikanische Angelegenheiten in London.

Lee schrieb auch eine Korrespondenz mit John Dickinson in Pennsylvania und Samuel Adams in Boston und befürwortete ein zuverlässigeres System für den Austausch interkolonialer Informationen. Im März 1773 setzte Lee — mit Hilfe von Patrick Henry, Thomas Jefferson und einigen anderen — seine Idee in die Tat um, als sie das erste interkoloniale Korrespondenzkomitee gründeten, das am 13. Lee teilte Dickinson am 4. April glücklich mit, dass die Versammlung von Virginia „eine Maßnahme angenommen habe, auf die sie sich vom Beginn des gegenwärtigen Streits an hätten festlegen sollen, um zu dieser Vereinigung und dem vollkommenen gegenseitigen Verständnis zu führen, von dem die politische Rettung Amerikas so eminent abhängt. Er fügte hinzu: „Sie werden bemerken, Sir, dass einem großen und gründlichen Zusammenschluss von Räten der volle Spielraum eingeräumt wird“ und drückte seine Hoffnung aus, dass „jede Kolonie auf dem Kontinent diese Korrespondenz- und Untersuchungsausschüsse annehmen wird. Adams schrieb am 10. April an Lee: „Der Empfang der wahrhaft patriotischen Beschlüsse des Hauses der Bürger von Virginia erfreut die Herzen aller, die mit der Freiheit befreundet sind.“

Das Tempo der Verfassungskrise beschleunigte sich im Frühjahr 1774 erheblich, als die Amerikaner die Reaktion der britischen Regierung auf die Boston Tea Party erwarteten. Die Nachricht von der ersten der Zwangshandlungen, das Boston Port Act, erreichte Williamsburg im Mai, während das House of Burgesses tagte. Thomas Jefferson erinnerte sich später daran, dass er, Lee, Henry, und einige andere zogen sich dann in die Ratskammer zurück, um John Rushworths historische Sammlungen — eine Reihe von Büchern über die englischen Bürgerkriege, mit denen Lee wahrscheinlich vertraut war — auf einen Präzedenzfall zu untersuchen, um Opposition auszudrücken. Sie beschlossen, den 1. Juni, den Tag der Schließung des Bostoner Hafens, als Tag des Fastens, der Demütigung und des Gebets für die Bürger festzulegen, eine Anordnung, die am 24. Als der Gouverneur Lord Dunmore von dem Schritt erfuhr, tat er das einzige, was in seiner Macht stand, nämlich die Versammlung am 26. Mai aufzulösen. Er befürchtete, dass schärfere Maßnahmen, die die Autorität des Parlaments in Frage stellen, folgen würden. Diese von Lee geschriebenen Maßnahmen folgten tatsächlich, als sie am nächsten Tag einer großen Sammlung ehemaliger Bürger vorgestellt wurden. Treffen in der Taverne von Raleigh, Sie stimmten einer neuen Vereinigung zu, um die Einfuhr britischer Waren zu verbieten, und forderten einen Kontinentalkongress, Erklären „dass ein Angriff, gemacht auf eine unserer Schwesterkolonien, um die Unterwerfung unter willkürliche Steuern zu erzwingen, ist ein Angriff auf ganz Britisch-Amerika.“

Im August wurde Lee mit sechs anderen ausgewählt, um Virginia beim Ersten Kontinentalkongress zu vertreten, der im September in Philadelphia tagte. Dort baute er seine briefliche Beziehung zu Samuel Adams auf, um schnelle Freunde und politische Verbündete zu werden. Lee schlug eine Ausweitung der Nichteinfuhrvereinigung Virginias auf alle Kolonien vor, auf die ein Jahr später ein Exportverbot für Waren nach Großbritannien folgte. Später, 1775 und 1776, gehörte er zu den ersten, die Thomas Paines gesunden Menschenverstand annahmen, um den König und nicht das Parlament als Mittelpunkt des kolonialen Zorns ins Visier zu nehmen, und identifizierte zusammen mit Adams und seinem Cousin John die Unabhängigkeit von Großbritannien — und nicht irgendeine Form der Versöhnung — als das einzig mögliche Mittel zur Wahrung der amerikanischen Freiheit. Durch seinen Bruder Thomas Ludwell, Mitglied des Fünften Virginia Convention Meeting in Williamsburg, setzte er sich von Philadelphia aus dafür ein, dass die Virginier für die Unabhängigkeit stimmen, damit der Kongress darauf reagieren kann. Am 18. Mai 1776 konnte Thomas Ludwell aus Williamsburg berichten, dass der Konvent eine Resolution verabschiedete, um seine Vertreter im Kongress anzuweisen, auf Unabhängigkeit zu drängen, „zur unendlichen Freude der Menschen hier. Deshalb führte Lee am 7. Juni die Resolution ein, die erklärte: „Die Vereinigten Kolonien sind und sollten zu Recht freie und unabhängige Staaten sein“, die am 2. Juli verabschiedet wurde.

Lee diente weiterhin im Kongress bis Mai 1779, während dieser Zeit half er, die erste amerikanische Regierung durch die Artikel der Konföderation zu gestalten. Es war jedoch keine Zeit ohne Probleme, da Lee und sein Bruder Arthur in eine Kontroverse über Silas Deane verwickelt waren, einen diplomatischen Vertreter des Kongresses, der in Europa diente und beschuldigt wurde, sein öffentliches Amt für private Zwecke genutzt zu haben, was zu seinem Rückruf führte. Schlechte Gesundheit zwang Lee, nach Virginia zurückzukehren, wo er 1780 einen Sitz im Abgeordnetenhaus einnahm — damals mitten in der Überarbeitung des gesamten Gesetzes von Virginia – und sich in der neuen Hauptstadt Richmond traf. Er blieb in Virginia bis 1784, als er gut genug war, um nach Philadelphia zurückzukehren, wo er zum Präsidenten des Kongresses gewählt wurde. 1787 half Lee bei der Ausarbeitung der Landmark Charter für das Northwest Territory. Im selben Jahr lehnte er die Teilnahme am Verfassungskonvent ab und lehnte das von ihm erstellte Dokument energisch ab. In dem Glauben, dass die Verfassung die Art von Missbrauch der Regierungsgewalt, die zur Revolution geführt hatte, zulassen, wenn nicht sogar einladen würde, arbeitete Lee mit seinem alten Verbündeten Patrick Henry zusammen, um ihre Ratifizierung in Virginia zu vereiteln. Als es knapp vorbei war, half Henry sicherzustellen, dass Lee in den ersten Senat der Vereinigten Staaten gewählt wurde, wo er maßgeblich an der Ausarbeitung der Bill of Rights beteiligt war. Am 18. April 1792 wurde er zum Präsidenten gewählt pro tempore des Senats (um in Abwesenheit des Vizepräsidenten dem Gremium vorzusitzen und als dritter in der Reihe der Präsidentennachfolge zu dienen), aber Krankheit zwang ihn im Oktober zum Rücktritt. Lee kehrte dann nach Virginia zurück, wo er am 19.Juni 1794 starb. Das Epitaph auf Lees Grabstein ist eine Aussage von George Mason in einem Brief an Lee am 18.Mai 1776, in dem er ihn bat, nach Virginia zurückzukehren, um bei der Schaffung seiner neuen Regierung zu helfen: „Wir können nicht ohne dich auskommen.“

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