Porträt von Natacha Rambova von Svetoslav Roerich (1926). Roerich Museum Sammlung

“ Ruhm ist wie ein riesiges Röntgenbild. Sobald Sie darunter ausgesetzt sind, werden die Schläge Ihres Herzens einer klaffenden Welt gezeigt.“ – Natacha Rambova in „Photoplay“ Dezember 1922.

 MDie meisten Leute, die von Natacha Rambova gehört haben, kennen sie als die Frau des Hollywood-Stummfilmzeit-Matinee-Idols und Megastars Rudolph Valentino, aber ihre Zeit mit ihm war relativ kurz. Bevor sie ihn traf und nach seinem Tod im Jahr 1926 war Rambova ein bekannter Name in ihrem eigenen Recht. Schön, reich, talentiert und intelligent, Sie zeigte eine Willensstärke und ein Händchen für Neuerfindung, das mit jedem konkurrieren könnte, der heute lebt.

Tempelplatz in Salt Lake City, Utah (1897). Gemeingut.

Das Mädchen, das Natacha Rambova werden sollte, wurde 1897 in Salt Lake City, Utah, als Winifred Kimball Shaughnessy geboren. Ihr Vater, Michael Shaughnessy war ein irisch-katholischer Geschäftsmann, ursprünglich aus New York City, der im Bergbau arbeitete. Ihre Mutter, Winifred Kimball Shaughnessy, stammte aus einer prominenten Familie in Salt Lake City und war die Enkelin von Heber Kimball, einem Mitglied des ursprünglichen Kollegiums der Zwölf Apostel der Kirche der Heiligen der Letzten Tage.

Die frühen Jahre des kleinen Winifred waren von familiärer Zwietracht geprägt. Ihr Vater war Alkoholiker und verkaufte den Besitz ihrer Mutter, um seine Spielschulden zu begleichen. Als Kind wurde sie auf Geheiß ihres Vaters katholisch getauft, aber nach der Scheidung ihrer Eltern wurde sie auf Drängen ihrer Mutter in die HLT-Kirche getauft. Der Kampf um die Seele des Mädchens würde letztendlich von beiden verloren gehen.

1900 zogen Winifred und ihre Mutter nach San Francisco. Ihre Mutter heiratete noch zweimal, zuerst kurz mit Edgar de Wolfe (dem Bruder der berühmten französischen Designerin Elsie de Wolfe) und dann erfolgreicher mit dem Millionärs-Parfüm- und Kosmetikmogul Richard Hudnut, der Winifred adoptierte und ihr seinen Namen gab.

Winifred Hudnut: Verhalten unbecoming eine Dame

Werbung für die Eröffnung von Richard Hudnuts Parfümerie in der 400 Fifth Avenue in New York City im Jahr 1916. Gemeingut.

Die Ehe ihrer Mutter mit Richard Hudnut gab Winifred häusliche und finanzielle Sicherheit. Trotzdem entwickelte sie sich zu einem schwierigen und rebellischen Teenager. In Verzweiflung, Ihre Mutter packte sie zum Leatherhead Court, Ein englisches Internat, wo sie sich für die griechische Mythologie interessierte und entdeckte, dass sie ein Talent für Ballett hatte. Aber wenn Leatherhead Court Winifreds Rebellion unterdrücken sollte, war der Plan ein Misserfolg. Sie wurde wegen „Benehmens einer Dame“ ausgewiesen, was zu dieser Zeit alles hätte sein können, von kurzbettigen Betten bis hin zu Fluchen wie ein Seemann (eine Gewohnheit, für die sie übrigens später im Leben bekannt sein würde).

Winifred hatte eine Beziehung zu ihrer Stieftante Elsie de Wolfe und verbrachte Zeit mit ihr in Paris. Tante Elsies Einfluss war wahrscheinlich für Winifreds Interesse am Design verantwortlich, und sie war es, die Winifred mitnahm, um die legendäre Primaballerina Anna Pavlova in einer Pariser Produktion von Swan Lake zu sehen. Die Erfahrung weckte in dem Mädchen den Wunsch, professionell zu tanzen. Es würde ihr Leben radikal verändern. Winifred (Senior) war nicht begeistert. Sie betrachtete Ballett als etwas, das junge Damen nur studierten, um Anmut und Haltung zu erlangen. Sie war sicherlich nicht damit einverstanden, dass ihre Tochter auf einer öffentlichen Bühne auftrat. Ihre Schwester, Teresa Kimball Werner, war jedoch sympathischer. Sie bot an, ihre Nichte nach New York zu begleiten, um ihren Traum zu verwirklichen. Unter diesen Umständen stimmte Winifreds Mutter widerwillig zu.

Natacha Rambova: Aus Russland mit lust

Rambova und Kosloff in Kostümen, die sie für eine aztekische Tanznummer entwarf, die sie auf der Vaudeville-Strecke aufführten. Kosloff trug seine wieder in Cecil B. DeMilles „Die Frau, die Gott vergaß“ (1917). Gemeingut.

Entschlossen, eine professionelle Ballerina zu werden, ging der 17-jährige Winfred 1914 nach New York, um Ballett bei der Imperial Russian Ballet Company des russischen Tänzers und Choreografen Theodore Kosloff zu studieren. Es dauerte nicht lange, bis sie und Kosloff romantisch verwickelt wurden, sehr zum Entsetzen ihrer Mutter. Kosloff war 32 Jahre alt, verheiratet und Vater einer kleinen Tochter. Mrs. Hudnut versuchte, ihn wegen gesetzlicher Vergewaltigung festnehmen zu lassen. Die Liebenden flohen ins Ausland, Winifred posierte als Kindermädchen von Kosloffs Tochter, bis ihre Mutter sich zurückzog und zustimmte, sie professionell tanzen zu lassen. Da die Ballettkompanie russisch war, hielt Kosloff „Winifred Hudnut“ für einen lächerlichen Namen für eine Ballerina. Er benannte sie nach einer seiner alten Freundinnen in „Natacha Rambova“ um. Stehend bei 5 Füße, 8 Zoll, Rambova war technisch zu groß, um eine klassische Ballerina zu sein, aber Kosloff besetzte sie wiederholt in Hauptrollen in New York und in ganz Amerika, wo das Unternehmen auf dem Keith Orpheum Vaudeville Circuit tourte. Einer seiner größten Fans war Agnes de Mille, Nichte des Filmregisseurs Cecil B. DeMille. Es war die 13-jährige Agnes, die ihren Onkel ermutigte, Kosloff nach Hollywood zu bringen. Im Austausch für Tanzstunden für Agnes, Kosloff würde eine Chance bekommen, es auf der Leinwand zu schaffen. Agnes de Mille wurde später Tänzerin und Choreografin, gefeierter als Kosloff selbst.

Rambova begleitete Kosloff nach Kalifornien und entwarf weiterhin Kostüme und Bühnenbilder, diesmal für Filme, die Kosloff als seine eigenen ausgab. 1919 wurde er von der russischen Schauspielerin und Filmproduzentin Alla Nazimova engagiert. Als die Schauspielerin um Änderungen an einigen „seiner“ Skizzen bat, bemerkte sie, dass es Rambova war, die sie schnell und in derselben Hand machte. Die Stichprobe war für Kosloff so weit wie Nazimova betroffen war. Sie stellte Rambova ein, um stattdessen für sie zu arbeiten.

Die Beziehung zu Kosloff war turbulent. Irgendwann schoss er ihr mit einem Schrot aus seinem Jagdgewehr ins Bein. Sie musste durch ein Fenster fliehen. Die Beziehung ging jedoch weiter, bis Rambova seine ständigen Affären mit anderen Tänzern satt hatte und ihn verließ. Sie entwickelte sich zu einer kreativen Kraft und es gab reichlich Beschäftigung. Sie konnte alleine stehen und hatte keinen Grund zu bleiben.

Es ist kompliziert: Frau Rudolph Valentino

Eine Kostümskizze von Natacha Rambova für „Forbidden Fruit“ (1921). Gemeingut.

Als Art Director und Kostümbildner für Nazimovas Produktionsfirma bei Metro Pictures Corporation (aus der später MGM wurde) verdiente Rambova 5.000 US-Dollar pro Bild (entspricht heute etwa 64.000 US-Dollar). 1920 arbeitete sie an dem Film Billions for Nazimova und an Why Change Your Wife? und etwas zum Nachdenken für Cecil B. DeMille. Im folgenden Jahr diente sie als Art Director auf dem Film Verbotene Frucht, Co-Gestaltung einer aufwendigen Cinderella-inspirierte Traumsequenz. Sie war an der Spitze ihres Spiels. Gerade als ihre Karriere als Designerin begann, in Tangos Rudolph Valentino, die größte Abendkasse seiner Generation.

Die beiden trafen sich am Set von Uncharted Seas (1921) und arbeiteten im selben Jahr an Nazimovas Camille zusammen. Der Film war eine Katastrophe für Nazimova. An der Abendkasse lief es so schlecht, dass sie ihren Vertrag mit Metro Pictures verlor. Rambova war ebenfalls arbeitslos, machte sich aber keine Sorgen. Sie hatte sich in Rudolph Valentino verliebt.

Porträt von Rudolph Valentino und Natacha Rambova (1921). Gemeingut.

Es gab nur ein Problem. Rudolph Valentino war mit der Schauspielerin June Aker verheiratet. Die Ehe, keine glückliche, wurde Berichten zufolge nie vollzogen, aber bis Rudy sich scheiden lassen konnte, Er und Natacha müssten getrennt leben, oder zumindest scheinen. Als die Scheidung abgeschlossen war, überquerten Valentino und Rambova die Grenze und heirateten am 13.Mai 1922 in Mexicali, Mexiko. Aber obwohl Aker zahlreiche weibliche Liebhaber hatte, selbst als sie noch mit Valentino verheiratet war (einschließlich, wie sich herausstellte, Alla Nazimova), ging sie nicht leise. Sie klagte auf das gesetzliche Recht, sich „Mrs. Rudolph Valentino.“ Als die Behörden feststellten, dass Valentino nach seiner Scheidung kein ganzes Jahr gewartet hatte, um wieder zu heiraten, wie es das kalifornische Gesetz zu dieser Zeit verlangte, wurde er verhaftet, wegen Bigamie angeklagt und ins Gefängnis geschickt. Rambova war zu der Zeit unterwegs, und das Studio weigerte sich, ihn zu retten, also stellten einige seiner Freunde das Geld auf. Es wurde vereinbart, dass die Anklage fallen gelassen würde, wenn er und Nazimova bis zum Ablauf der erforderlichen Zeit mit Mitbewohnern getrennt voneinander lebten. Ihre mexikanische Ehe wurde für ungültig erklärt, und als sie wieder heiraten konnten, taten sie dies am 14.März 1923 in Crown Point, Indiana. Im selben Jahr sah eine von Rambovas größten künstlerischen Leistungen: das Set- und Kostümdesign von Nazimovas visuell atemberaubendem, aber kontroversem Film Salome (1923). Rambova ließ sich von den Illustrationen von 1897 inspirieren, die Aubrey Beardsley für die veröffentlichte Ausgabe des Oscar Wilde-Stücks lieferte, auf dem der Film basierte. Unglücklicherweise, trotz einiger Kritikerlob, Es floppte an der Abendkasse und Nazimova erholte sich finanziell nie.

“ Der Pfauenrock“, Illustration von Aubrey Beardsley für Oscar Wildes „Salome“, 1897. Gemeingut.

Nazimova in einem Standbild aus dem Film „Salome“ (1923). Gemeingut. Rambova basierte ihre Kostüm- und Bühnenbilder auf Beardsleys Originalillustrationen für Oscar Wildes gleichnamiges Stück.

Jetzt legal verheiratet, Valentino und Rambova wurde Hollywoods Power-Paar, abgeordnet nur von den großen Douglas Fairbanks und Mary Pickford. Aber es war kein reibungsloses Segeln. Die Leute in der Filmindustrie begannen, Rambova mit Ärger und sogar Verachtung zu betrachten. Viele seiner Freunde mochten sie nicht. Sie ärgerten sich über den Einfluss, den sie auf ihren Ehemann hatte, und betrachteten sie zunehmend als ehrgeizigen Svengali, der Rudys Fäden zog und nicht immer in dem handelte, was sie für sein Bestes hielten. Er verließ sich in rechtlichen Angelegenheiten auf sie wegen ihrer Intelligenz und weil, als gebürtiger Italiener, Er war sich seines Englischs nicht sicher. Dies bedeutete, dass diejenigen, die mit Valentino arbeiteten, mit Rambova zu kämpfen hatten. Die Tatsache, dass sie starke Ideen und Meinungen zu fast allem hatte, half nicht.

Lobbyplakat für „Monsieur Beaucaire“ (1924). Gemeingut.

Es wäre kein so großes Problem gewesen, wenn ihre Zusammenarbeit an der Abendkasse erfolgreich gewesen wäre, aber das waren sie nicht. Als Valentino-Filme wie The Young Rajah (1922) floppten, wurde sie oft zu Unrecht beschuldigt. Die Verfilmung von Booth Tarkingtons Monsieur Beaucaire (1924) ist ein gutes Beispiel. Valentino-Fans, besonders im amerikanischen Kernland, wurden von dem Film abgeschreckt, Die Hauptbeschwerde war, dass Valentino, die opulenten Rüschen tragen und nachahmen, was sie als die weiblichen Gesten der französischen Aristokratie des 18. Sie argumentierten, dass ihr Idol, der Inbegriff sinnlicher Männlichkeit, der in Filmen wie The Sheik (1921) und Blood and Sand (1922) einen Feuersturm weiblicher Anbetung und Sehnsucht entfachte, von seiner „künstlerischen“ Frau in die Irre geführt worden war.

Bevor Rambova auf die Bühne kam, wurden die Fans mit vier bis sechs Valentino-Filmen pro Jahr verwöhnt. Während seiner kriegerischen und rechtlichen Schwierigkeiten war Valentino auch von finanziellen Problemen geplagt. Er streikte aus seinem Atelier und verlangte ein höheres Gehalt und machte daher 1923 überhaupt keine Bilder. Er war jetzt über 80.000 Dollar verschuldet. Das Studio stimmte einer großzügigen Gehaltserhöhung zu, aber seine Rückkehr auf die Leinwand im Jahr 1924 mit Monsieur Beaucaire war ein Misserfolg, ebenso wie A Sainted Devil, der einzige andere Film, den er in diesem Jahr drehte. Um diese Zeit begann sich die Beziehung zwischen Rambova und Valentino zu entwirren. Sie reichten 1925 Scheidungspapiere ein und die Trennung war so heftig, dass sie nach seinem plötzlichen Tod an einer Bauchfellentzündung im August 1926 entdeckte, dass er ihr nur einen Dollar in seinem Testament hinterlassen hatte.

Nach der Auflösung ihrer Ehe wechselte Rambova zu anderen Projekten. Sie entwarf und patentierte eine Puppe und produzierte und spielte in dem Film Do Clothes Make the Woman? Bei ihrer Freilassung war sie entsetzt, als sie feststellte, dass der Distributor, um aus ihrer Scheidung Kapital zu schlagen, den Titel in When Love Grows Cold (1926) geändert und sie als „Mrs. Valentino.“ Als Beleidigung für die Verletzung haben die Kritiker den Film geschwenkt. Eine besonders bösartige Rezension in Picture Play nannte es „das ärmste Bild des Monats oder fast jedes Monats“ und fügte hinzu: „Die Innenräume sind schlecht, die Kostüme grausam. Miss Rambova ist weder gut gekleidet noch filmt sie im geringsten gut.“ Sie war so beleidigt, dass sie nie wieder einen Film gemacht hat. (Zweifellos wäre sie erleichtert zu wissen, dass der Film seitdem verloren gegangen ist und heute keine bekannte Kopie davon existiert.)

Autor, Modedesigner, Ägyptologe: Rambova wird ihre eigene Frau

Seidensamt Abendkleid entworfen von Natacha Rambova für die Schauspielerin Beulah Bondi irgendwann zwischen 1928 und 1931, ein Produkt ihres High-End-Modesalons in New York. (über arizonafashioninstitute.com)

Nach Valentinos Tod zog Rambova nach New York City, wo sie im Vaudeville am Palace Theatre auftrat und ein semi-autographisches Stück namens All That Glitters schrieb. Sie veröffentlichte auch eine Abhandlung mit dem Titel Rudy: Ein intimes Porträt seiner Frau Natacha Rambova (1926) und gefolgt von Rudolph Valentino Erinnerungen (1927). In dieser zweiten Abhandlung brachte Rambova ihren Glauben an den Spiritismus zum Ausdruck, indem sie ein letztes Kapitel enthielt, das angeblich ein Brief ihres verstorbenen Mannes war, den er ihr angeblich von der Astralebene aus über automatisches Schreiben mitgeteilt hatte.

1928 eröffnete Rambova in New York einen High-End-Bekleidungssalon mit ihren Originaldesigns und bietet maßgeschneiderte Couture-, Großhandels- und Einzelhandelsmode an. Sie sagte Reportern, dass sie nicht wegen des Geldes in das Kleidergeschäft eingestiegen sei, sondern um „einen künstlerischen Drang“ zu befriedigen.“ Dies war höchstwahrscheinlich wahr, da sie eine beträchtliche Summe von ihrem Stiefvater Richard Hudnut erben sollte, der übrigens später im selben Jahr starb.

Die Weltwirtschaftskrise löste Besorgnis über das finanzielle und soziale Klima in den Vereinigten Staaten aus, so dass Rambova beschloss, ihren Laden zu schließen und sich vom kommerziellen Modedesign zurückzuziehen. Sie zog 1932 nach Frankreich und heiratete ihren zweiten Ehemann, den spanischen Aristokraten Álvaro de Urzáiz, den sie auf einer Kreuzfahrt über die Balearen kennenlernte. Das Paar ließ sich auf der Insel Mallorca nieder und nutzte Rambovas Erbe von Hudnut, um in die Restaurierung verlassener spanischer Villen für Touristen zu investieren.

Fragment des vergoldeten hölzernen Schreins mit Szenen von Tutanchamun und Ankhesenamun, Ägyptisches Museum, Kairo. Rambova erhielt ein Mellon-Stipendium, um die altägyptische Symbolik an Orten wie den Gräbern von Tutanchamun und Ramses VI. im Tal der Könige zu studieren. (über wsimag.com)

Während ihrer Ehe mit Urzáiz reiste Rambova zum ersten Mal nach Ägypten. 1936 besuchte sie Memphis, Luxor und Theben und war fasziniert von dem, was sie sah.

“ In den ersten Tagen, in denen ich dort war, konnte ich die Tränen nicht stoppen, die aus meinen Augen strömten. Es war keine Traurigkeit, sondern eine emotionale Auswirkung aus der Vergangenheit – eine Rückkehr an einen Ort, den man einst nach zu langer Zeit geliebt hatte.“ – Natacha Rambova

Rambovas Ehe endete während des spanischen Bürgerkriegs (1936-1939), als ihr Ehemann Marinekommandeur für die profaschistische nationalistische Seite wurde. Sie floh nach Frankreich und blieb dort bis zum Einmarsch der Nazis im Juni 1940. Dort entwickelte sie ihr Interesse an Mythen, Symbolik und vergleichender Religion weiter. Sie veröffentlichte Artikel über Heilung, Yoga, Astrologie und andere Themen, die in Publikationen wie American Astrology und Harper’s Bazaar erschienen.

Der Zweite Weltkrieg endete 1945. Im folgenden Jahr erhielt sie ein Mellon-Stipendium und kehrte nach Ägypten zurück, um Symbolik und Glaubenssysteme zu studieren. Sie traf und begann eine Zusammenarbeit mit dem russischen Ägyptologen Alexandre Piankoff, mit finanzieller Unterstützung eines zweiten Mellon-Stipendiums, das sie erhalten hatte. In Zusammenarbeit mit der amerikanischen Ägyptologin Elizabeth Thomas kopierte Rambova Inschriften auf dem reich verzierten Grab von Ramses VI., dem Goldenen Schrein von Tutanchamun und den Pyramidentexten in der Unas-Pyramide in Sakkara. Neben der Bearbeitung von Piankoffs Englisch und der Vorbereitung seiner Manuskripte für die Veröffentlichung trug Rambova ein eigenes wissenschaftliches Kapitel zu seinen mythologischen Papyri (1957) bei. Nach Abschluss der Expedition kehrte sie in die Vereinigten Staaten zurück und ließ sich in New Milford, Connecticut, nieder, wo sie weiterhin Piankoffs wissenschaftliche Arbeit herausgab. 1954 schenkte sie ihre umfangreiche Sammlung ägyptischer Artefakte dem Museum of Fine Arts der University of Utah.

Rambovas spätere Jahre waren von körperlichen und psychischen Erkrankungen geprägt. Sie entwickelte Sklerodermie, die ihre Schluckfähigkeit beeinträchtigte. Dies führte zu einer paranoiden Psychose, die durch Unterernährung hervorgerufen wurde. Ihre Cousine Ann Wollen verlegte sie von Connecticut nach Kalifornien, um ihre Pflege zu überwachen.

Natacha Rambova starb am 5. Juni 1966 im Alter von 69 Jahren in einem Pflegeheim in Pasadena an einem Herzinfarkt und hinterließ ein unvollendetes 1000-seitiges Manuskript zum Thema des Mythenmusters. Obwohl auf dem Woodlawn Cemetery im Stadtteil Bronx von New York City ein aufwändiges Familiengrundstück auf sie wartete, wurde ihr Körper nach ihren Wünschen eingeäschert und ihre Asche in einem Wald im Norden Arizonas verstreut. Es ist, wie es sein sollte, denn es könnte kein passenderes Denkmal geben als das vielfältige und beeindruckende Werk, das sie hinterlassen hat.

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