Fast ein Jahrtausend lang war die französische Stadt Reims ein Synonym für ihre hoch aufragende gotische Kathedrale Notre-Dame. Nicht zu verwechseln mit der gleichnamigen Kathedrale in Paris, war die Reims-Kirche das Herz und die Seele der Region, ihre höchsten Türme ragten 265 Fuß über die 50.000 Einwohner der Stadt, ihre prächtigen Säle für die Krönung von fast jedem Monarchen seit dem 13. Aber am Vorabend des Ersten Weltkriegs im Jahr 1914 brachte die Pracht der Kathedrale eine andere Art von Aufmerksamkeit: die eines leichten Ziels.

Als die Kämpfe im August desselben Jahres begannen, überwältigte die eindringende deutsche Armee schnell den Nordosten Frankreichs, einschließlich Reims, und verwandelte die Kathedrale in eine Krankenstation. Sie füllten die Kirche mit 3.000 Feldbetten und 15.000 Ballen getrocknetem Gras als Paletten — die alle nach dem 4. September im Gebäude verblieben, als die alliierten Streitkräfte Frankreichs und des Vereinigten Königreichs die Deutschen nach der Ersten Schlacht an der Marne auf einen schnellen Rückzug schickten. Da Reims nur noch wenige Kilometer von der Front entfernt war, begann die eigentliche Zerstörung.

Fünf deutsche Artilleriegranaten trafen die Kathedrale am 18.September und stürzten in die mittelalterliche Struktur, aber der verheerendere Angriff kam einen Tag später. „Die Geschosse, vielleicht Brandstifter, zündeten zuerst das Gerüst und dann das Heu an. Man hätte keinen brennbaren Zunder mehr entwickeln können, und es war kein Beschleuniger mehr erforderlich „, schreibt der Historiker Jan Ziolkowski. Blei aus dem brennenden Dach strömte durch die Mündungen der steinernen Wasserspeier der Kirche; Fenster explodierten; Die lächelnde Engelsstatue, die jahrhundertelang in der Nähe der Eingangstür gestanden hatte, verlor den Kopf.

Im Gegensatz zum jüngsten Brand in Notre Dame de Paris dauerte der Angriff auf die Kathedrale von Reims vier Jahre lang an. Rund 300 deutsche Granaten nach dem ersten Brand in Notre Dame de Reims eingeschlagen; rund 85 Prozent der Gebäude in der Stadt wurden ebenfalls zerstört. Am Ende des Krieges war die berühmte Kathedrale ein Skelett ihres früheren Selbst und ein Symbol für die unverständliche Brutalität des Konflikts.

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Von Anfang an war die Stadt Reims (ausgesprochen rahnce) ein kultureller Scheideweg. Als eine der größten Städte des Römischen Reiches beherbergte sie Kaufleute aus dem ganzen Kontinent und wurde 496 auch zum Zentrum der französischen Christenheit. Nach einem Bericht, der lange nach der Tat geschrieben wurde, In diesem Jahr war die Taufe von König Clovis. Der fränkische Führer hatte bereits die umliegenden Gebiete zu Frankreich vereinigt; Jetzt verwandelte er die religiöse Landschaft der Region. Es schien nur passend, dass etwa 700 Jahre später an derselben Stelle eine massive Kathedrale errichtet werden sollte.

Die Frage, wann mit dem Bau von Notre Dame de Reims begonnen wurde, wird seit Jahrzehnten diskutiert. „Es gibt dieses Dokument, das über ein Feuer spricht und ein Datum von 1210 angibt“, sagt Rebecca Smith, Kunsthistorikerin am Wake Tech Community College, die ausführlich über die Ursprünge der Kathedrale geschrieben hat. „Sie erwähnen nicht, was brennt oder wie viel Schaden es gibt, aber alle gingen davon aus, dass die Kathedrale um 1211 direkt nach dem Brand mit dem Bau begonnen haben muss.“

Jüngste archäologische Analysen der Forscher Willy Tegel und Olivier Brun haben jedoch etwas anderes gezeigt. Sie verwendeten geborgene Holzfragmente aus der Zeit um 1207, um zu beweisen, dass die Kathedrale früher als angenommen im Bau war.

Was niemand bezweifelt, ist die Bedeutung der Kathedrale von Anfang an. Zu Beginn des 13.Jahrhunderts nahm die Zahl der gotischen Kathedralen dramatisch zu. Der architektonische Stil war extravagant, mit religiösen Gebäuden, die von Strebepfeilern und kunstvollen Dekorationen geschmückt waren. Das Ziel für diese Kirchen, sagt Smith, war es, „das Buntglas zu zeigen, größer und dünner zu sein und in den Himmel zu drängen, zu Gott.“ Und da die Kathedrale von Reims ungefähr zur gleichen Zeit wie Notre Dame de Paris errichtet wurde, entstand ein Element des Wettbewerbs zwischen den Städten.

Aber die Kathedrale von Reims sicherte sich schon früh in ihrem 75-jährigen Bau ihren Platz in der religiösen Hierarchie. Als ein 12-jähriger Ludwig IX. 1226 gekrönt wurde, erklärte er, dass alle zukünftigen Monarchen in Notre Dame de Reims gekrönt werden würden, was auf die Geschichte von Clovis als Frankreichs erstem christlichen König zurückgeht. Dieses Dekret wurde in den nächsten 500 Jahren weitgehend befolgt, einschließlich einer berühmten Episode im Jahr 1429, als Jeanne d’Arc an gegnerischen Streitkräften vorbeikämpfte, um den französischen Prinzen nach Reims zu bringen, wo er rechtmäßig gekrönt werden konnte Karl VII.

 Zeichnung der Kathedrale Notre-Dame de Rheims, Frankreich 1857. Illustriert in 'Voyages pittoresques et romantiques' (Malerische und romantische Reisen im alten Frankreich), von Isidore Taylor, (Baron Taylor) 1857.
Zeichnung der Kathedrale Notre-Dame de Rheims, Frankreich 1857. Illustriert in ‚Voyages pittoresques et romantiques‘ (Malerische und romantische Reisen im alten Frankreich), von Isidore Taylor, (Baron Taylor) 1857. (Universal History Archive / UIG über Getty Images)

Die Kathedrale überlebte auch mehrere Katastrophen. 1481 brannte ein Feuer durch das Dach, und ein Sturm am Ostersonntag 1580 zerstörte eines der großen Fenster. Die Kirche überlebte sogar die Französische Revolution von 1789, als die Monarchie vorübergehend gestürzt wurde. Die Krönungskathedrale blieb trotz Kämpfen im ganzen Land intakt; Die Bürger erkannten ihre historische Bedeutung und konnten es nicht ertragen, sie verwüstet zu sehen.

Diese jahrhundertelange Verbundenheit mit der Kathedrale machte ihre Zerstörung im Ersten Weltkrieg umso verheerender. Als der französische Schriftsteller Georges Bataille nach den Kämpfen nach Reims zurückkehrte, schrieb er: „Ich hatte gehofft, trotz ihrer Wunden in der Kathedrale wieder ein Spiegelbild vergangener Herrlichkeit und Freude zu sehen. Nun war die Kathedrale in ihrer abgebrochenen und verbrannten Steinspitze ebenso majestätisch, aber mit geschlossenen Türen und zerbrochenen Glocken hatte sie aufgehört, Leben zu geben … Und ich dachte, dass Leichen selbst den Tod nicht mehr widerspiegelten als eine zerbrochene Kirche, die in ihrer Pracht so leer war wie Notre-Dame de Reims.“

Als Frankreich am Ende des Krieges 1919 ein Gesetz verabschiedete, das den Wiederaufbau beschädigter Denkmäler unterstützte, brachen heftige Debatten darüber aus, welche Arbeiten an der Kathedrale von Reims durchgeführt werden sollten. Viele sprachen sich dafür aus, es als Ruine zu verlassen. „Die verstümmelte Kathedrale sollte in dem Zustand belassen werden, in dem wir sie am Ende des Krieges vorgefunden haben“, argumentierte der Architekt Auguste Perret. „Man darf die Spuren des Krieges nicht auslöschen, sonst wird seine Erinnerung zu früh ausgelöscht.“ Laut dem Historiker Thomas Gaehtgens plädierte Perret sogar dafür, ein Betondach über der bröckelnden Kathedrale zu bauen, damit alle die Zerstörung sehen konnten, die die deutsche Armee angerichtet hatte.

Aber Paul Léon, Direktor für Denkmalpflege im Kulturministerium, dachte anders. „Glaubt wirklich jemand, dass die Einwohner von Reims den Anblick der verstümmelten Kathedrale im Herzen ihrer Stadt ertragen könnten?“ Außerdem würde das kalte und feuchte Klima von Reims es außerordentlich schwierig machen, die Ruinen zu erhalten.

Nach monatelangen Debatten und Schadensgutachten begann schließlich Ende 1919 der Wiederaufbau. Die Kathedrale von Reims wurde zu einer globalen Cause Célèbre, und Spenden strömten aus Ländern auf der ganzen Welt ein. Zu den größten Spenden gehörten mehrere von Ölbaron John D. Rockefeller, der mehr als 2,5 Millionen Dollar (fast 36 Millionen Dollar in den heutigen Dollar) für den Wiederaufbau mehrerer französischer Denkmäler zur Verfügung stellte. Bis 1927 war ein großer Teil der Arbeiten abgeschlossen, obwohl die Restaurierung der Fassaden, Strebepfeiler und Fenster bis zum 10.Juli 1938 dauerte, als die Kathedrale für die Öffentlichkeit wiedereröffnet wurde.

Ein Großteil der Kathedrale wurde wie vor dem Krieg restauriert, obwohl der Chefarchitekt, der den Wiederaufbau beaufsichtigte, Henri Deneux, zunächst dafür kritisiert wurde, Stahlbeton anstelle von Holz für das Dach zu verwenden. Was die beschädigten Skulpturen betrifft, so blieben einige dort, wo sie waren, mit immer noch ausgeschlagenen Chips. Dazu gehörten Wasserspeier mit erstarrtem Blei, das immer noch aus dem Mund tropfte. Was die berühmten Buntglasfenster betrifft, so wurden einige im Laufe des Krieges gerettet, während viele andere von Künstlern neu gemacht wurden, die sich auf andere Kunstwerke des Mittelalters bezogen, anstatt zu versuchen, eine Pastiche zu schaffen.

Natürlich konnten die Architekten und Künstler, die am Wiederaufbau arbeiteten, nicht voraussagen, dass bald ein weiterer Krieg den Kontinent verschlingen würde. Obwohl die Kathedrale im Zweiten Weltkrieg erneut einige Schäden erlitt, erhielt sie weitaus weniger Angriffe und blieb weitgehend intakt.

 Architektonische Fassade von Notre-Dame de Reims
Architektonische Fassade von Notre-Dame de Reims (artJazz/iStock)

“ Kathedralen sind lebendige Gebäude „, sagt Smith, der Kunsthistoriker. „Sie werden ständig gereinigt, sie werden ständig restauriert und renoviert. Sie wurden immer so verstanden, dass sie sich biegen müssen.“ Für Smith erfordert die Entscheidung, wie mittelalterliche Architektur wieder aufgebaut oder restauriert werden soll, ein empfindliches Gleichgewicht zwischen der Bewahrung der Vergangenheit und der Löschung, um Platz für die Zukunft zu machen. Aber das haben Architekten, die an Notre Dame de Reims gearbeitet haben, immer berücksichtigt.

In Bezug auf Notre-Dame de Paris laufen Untersuchungen, um zu verstehen, was das verheerende Feuer verursacht hat, das einen Großteil des Daches der Kathedrale verschlungen hat. Bauarbeiter haben sich beeilt, weitere Einstürze der bröckelnden Struktur zu verhindern, aber mehr als 1 Milliarde US-Dollar wurden bereits für den Wiederaufbau des Pariser Denkmals aufgebracht.

Aber es lohnt sich, über das Beispiel der Kathedrale von Reims nachzudenken und zu wissen, dass diese mittelalterlichen Wunderwerke mit Blick auf Langlebigkeit gebaut wurden. Sie waren physische Darstellungen des Versuchs der Menschheit, das Göttliche von unserem niedrigen Platz auf der Erde aus zu erreichen. Es ist ein Gefühl, das unzählige Katastrophen überstanden hat – und wahrscheinlich noch viele mehr überleben wird.

Anmerkung der Redaktion, 19. April 2019: Dieses Stück wurde korrigiert, um festzustellen, dass Rebecca Smith nicht zur Analyse der frühen Holzfragmente aus der Kirche beigetragen hat.

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