rita NGF

Rita Levi-Montalcini blev født den 22.April 1909 i Torino, Italien. Rita og hendes tvillingesøster Paola var den yngste af fire børn født af Adamo Levi og Adele Montalcini. Hendes mor var maler, og hendes far var matematiker og elektroingeniør; begge kom fra jødiske familier, hvis rødder strakte sig tilbage til Romerriget. I den post-victorianske æra blev mænd betragtet som familiens leder, mens kvinder generelt var begrænset til roller i hjemmet. Adamo var stærkt imod sine døtre, der gik på universitetet, da det ville forstyrre deres primære roller som kone og mor.

i en alder af 20 besluttede Levi-Montalcini, at hun ville have et andet liv end det, som hendes far forestillede sig for hende; specifikt ville hun gå på medicinsk skole og studere for at være læge. Hun forklarede i sin selvbiografi fra 1988 i ros for ufuldkommenhed: “min oplevelse i barndommen og ungdommen af den underordnede rolle, som kvinden spillede i et samfund, der udelukkende drives af mænd, havde overbevist mig om, at jeg ikke var skåret ud til at være en kone.”

med sin mors opmuntring henvendte Levi-Montalcini sig til Adamo for at fortælle ham om sit ønske om at studere medicin. “Han protesterede mod, at det var et langt og vanskeligt studieforløb, uegnet til en kvinde. Da jeg var færdig med skolen tre år tidligere, ville det ikke være let at tage det op igen. Jeg forsikrede ham om, at jeg ikke var bange for det.”Hun lavede sine kurser i løbet af otte måneder og begyndte at studere på Torino School of Medicine i 1930.

mens hun var i Torino, arbejdede hun under vejledning af Giuseppe Levi (ingen relation til Levi-Montalcini), en berømt italiensk histolog, der havde stor indflydelse på hans studerendes arbejdsmoral og videnskabelige nysgerrighed. I løbet af sin tid i Levis laboratorium blev hun forelsket i processen med neurogenese. Nerveceller eller neuroner er aflange celler, der stammer fra rygsøjlen under udvikling. En del af nervecellen, aksonen, strækker sig udad fra rygsøjlen og migrerer til sin endelige destination i forskellige perifere organer og væv. Aksonet modtager signaler i disse væv, der overføres tilbage til rygmarven og hjernen. På det tidspunkt var det ukendt, hvordan neuroner bestemmer deres endelige placering og de forskellige processer, der styrer deres spredning, differentiering og overlevelse. De færdigheder, Levi-Montalcini perfektioneret i Levis laboratorium, ville med tiden give et svar på mange af disse presserende spørgsmål.

Levi-Montalcini dimitterede summa cum laude fra Torino School of Medicine i 1936 og begyndte et treårigt stipendium inden for neurologi og psykiatri, mens hun fortsatte sin forskning i udviklingen af nerveceller. Inden for denne tidsramme blev det stadig farligere at være jødisk statsborger i Europa. Mussolini kom til magten i 1922, og i 1938 vedtog han manifestet pr. I overensstemmelse med Hitlers antisemitiske synspunkter erklærede disse racelove, at “rene” italienere var efterkommere af den ariske race. Denne politik var en begrundelse for strengere love, der skulle komme, og senere i 1938 blev et sæt racelove vedtaget for yderligere at fratage jødiske borgere deres borgerrettigheder.

i 1939 tog hun den vanskelige beslutning om at afslutte sit arbejde ved Universitetet i Torino og ikke ville bringe kolleger i fare ved deres tilknytning til en jødisk videnskabsmand. Hun fortsatte sin forskning i Belgien, hvor hun havde modtaget en invitation til at udføre forskning på et neurologisk Institut. Men denne pusterum skulle ikke vare. Da Hitlers indflydelse i Europa spredte sig, frygtede hun for sin familie og vendte hjem til Torino i begyndelsen af 1940.

selv med verden kommer fra hinanden omkring hende, Levi-Montalcini var fast besluttet på at fortsætte sin forskning. Efter at have vendt tilbage til Torino oprettede Levi-Montalcini et lille laboratorium i sit soveværelse komplet med et mikrotom og mikroskop til undersøgelse af neurogenese i kyllingembryoet. Bombningen i Torino intensiverede i 1941 og tvang hendes familie til at flytte til landet. Ufortrødent, hun pakkede sit udstyr op og oprettede sit soveværelseslaboratorium en anden gang.

 en håndlavet statuette af Rita Levi-Montalcini på San Gregorio Armeno i Napoli, Italien.
en håndlavet statuette af Rita Levi-Montalcini på San Gregorio Armeno i Napoli, Italien. (BigStock foto)

Levi-Montalcini blev fascineret af et papir fra 1934 fra Viktor Hamburger, hvor han testede kravet om forskellige væv til udvikling og migration af nerveceller bestemt til det samme væv. Kyllingembryoet er et fremragende modelsystem til disse eksperimenter, fordi det har et meget konsistent mønster af neuronal migration, så sensoriske neuroner kan observeres på hvert trin, når de strækker sig til deres endelige destination i perifere væv. Hamburger fandt ud af, at tab af vingeknoppen resulterede i, at mindre og færre nerveceller voksede ud fra rygsøjlen, og kom til den konklusion, at lemmeknoppen indeholdt en organiserende faktor, der kræves for nervecellevækst, udvikling og innervering af vingen.

Levi-Montalcini var nysgerrig, og ønskede at se nærmere på disse nerveceller i lemmer-bud mangelfulde chick embryoner og sunde embryoner. Hun brugte kun udstyret i sit hjemmelaboratorium og overbeviste nabobedrifter om at sælge sine befrugtede kyllingæg til sin forskning. Processen var omhyggelig, da hun sektionerede og farvede kyllingembryoner på hvert udviklingsstadium, med eller uden vingeknoppen fjernet, overvågning af udviklingen af sensoriske neuroner.

hun opdagede noget helt nyt.

i modsætning til hvad hun forventede migrerede et normalt antal neuroner mod den fraværende vingeknop i de mutante embryoner. Det var senere under udvikling, at et stort antal af disse neuroner døde, hvilket resulterede i neuronal hypoplasi observeret af Hamburger. Derudover bemærkede hun en betydelig mængde celledød i sunde embryoner, hvilket tyder på, at celledød var en normal del af neuronal udvikling.

Levi-Montalcini kom til en konklusion, der adskiller sig fra Hamburger. I stedet for en perifer arrangør, der fremmede vækst af neuronale celler, konkluderede Levi-Montalcini, at lemknoppen producerede en pro-overlevelsesfaktor, som en overflod af udviklende neuroner konkurrerer om at overleve og innervere den udviklende fløj. Neuroner, der ikke skaber stærke forbindelser og ikke innerverer, dør som en normal del af neural udvikling.

det var næsten umuligt for hende at offentliggøre i akademiske tidsskrifter i Italien under Anden Verdenskrig. Med hjælp fra sin tidligere rådgiver, Giuseppe Levi, sendte hun manuskripter til Belgien og offentliggjorde sine resultater i 1942 og 1943. I efteråret 1943 blev hun og hendes familie tvunget til at flytte igen, denne gang til Florence, hvor de forblev under jorden indtil August 1944. Efter at amerikanske tropper tvang tyskerne ud af Florence, arbejdede hun som læge og hjalp med at behandle flygtninge indtil krigens afslutning i 1945.

i løbet af denne tid tog Hamburger stor interesse for Levi-Montalcinis arbejde og bad hende om at besøge sit laboratorium på St. Louis, MO. I 1947 rejste hun til USA og begyndte sit samarbejde med Hamburger ‘ s lab. Selvom hun kun var beregnet til at blive et semester, tilbragte hun i sidste ende 30 år på universitetet og blev fuld Professor i 1958 og havde denne stilling indtil sin pensionering i 1977. I 1962 oprettede Levi-Montalcini et andet laboratorium i Rom og delte sin tid mellem USA og Italien. I 1969 blev hun den første direktør for Institut for cellebiologi i det italienske Nationale Forskningsråd, også i Rom. Hun fungerede som direktør indtil sin pensionering i 1979 og fortsatte derefter som gæsteprofessor.

en af de vigtigste opdagelser, hun gjorde i løbet af sin tid i USA, var at udvikle en in vitro-kulturteknik, der gjorde det muligt for hende at dyrke neuroner i en skål uden for embryoet. Det begyndte med observationen, at en musetumorcellelinie forårsagede øget nervecellevækst. Når de blev podet på et kyllingembryo, tiltrak og stimulerede disse kræftceller neuronal vækst, hvilket tyder på, at disse kræftceller indeholdt den formodede Pro-overlevelse eller “trofiske” faktor. Levi-Montalcini besøgte Herta Meyers laboratorium ved University of Brasilien i begyndelsen af 1950 ‘ erne, hvor hun udviklede teknikker til at dyrke nerveceller og karakterisere faktorer, der fremmer neuronal vækst.

derudover rekrutterede Hamburger en talentfuld ung biokemiker ved Stanley Cohen for at hjælpe med molekylær karakterisering af den trofiske faktor. Cohen foreslog at anvende nukleinsyrehæmmere til at bestemme, om den trofiske faktor havde en essentiel DNA-eller RNA-komponent. Et afgørende eksperiment udnyttede slangegift, som var kendt for at nedbryde både RNA og DNA. Kontroleksperimentet afslørede, at selve giftet faktisk indeholdt potente mængder af pro-overlevelsesfaktoren, hvilket indikerer, at submandibulære kirtler kunne bruges som kilde til at isolere og rense den ukendte faktor. Faktisk var musens submaksillære kirtler en rig kilde til denne faktor, som gav rigelige ressourcer til eksperimenter og molekylær karakterisering.

Levi-Montalcini og Cohen udviklede et antiserum til denne sekretion, som de brugte til at blokere dens funktion under musens embryonale udvikling. Påfaldende fandt de, at behandling med dette antiserum næsten fuldstændigt afskaffede sympatisk nerveudvikling, sammenlignelig med fænotypen, der skyldtes ablation af vingeknoppen i kyllingembryoner. Dette var et bemærkelsesværdigt gennembrud, da det endeligt viste, at perifere væv hemmelige en faktor, der direkte påvirker neuronal overlevelse hos pattedyr.

deres opdagelse blev offentliggjort i 1960, og de kaldte stoffet “nervevækstfaktor” eller NGF. NGF var kun den første af en hel klasse af kemotaktiske faktorer, senere betegnet neurotrophiner, som fremmer væksten og overlevelsen af specifikke undergrupper af neuroner. En anden funktion af NGF er at beskære eller fjerne nerveceller med dårlig forbindelse. Levi-Montalcini observerede denne effekt tidligt i sine eksperimenter, da hun bemærkede den høje celledød i den tidlige embryonale udvikling. Denne” synaptiske beskæring ” er afgørende for udviklingen af nervesystemet.

efterhånden som området for molekylær neurovidenskab skred frem, blev det tydeligt, at neurotrofiner også har roller i den voksne hjerne. De fremmer læring og hukommelse via deres indflydelse på overlevelsen af nye synaptiske transmissioner. Der er overbevisende tegn på, at nedsatte neurotrofiske faktorer falder sammen med udviklingen af neurodegenerativ sygdom, som f.eks. I 1986 Rita Levi-Montalcini og Stanley Cohen delte Nobelprisen i fysiologi eller medicin, fremhæver betydningen af deres arbejde og de umådelige virkninger, det har haft på flere områder af videnskabelig forskning.

Rita Levi-Montalcini havde en utrolig karriere, og NGF er kun en del af historien. Hun var en åbenlyst fortaler for videnskabelig finansiering og for kvinder inden for videnskab. I en samtale med Scientific American i 1993 forklarer hun: “Jeg kan gøre ting, der er meget, meget vigtige, hvilket jeg aldrig ville have været i stand til, hvis jeg ikke modtog det . Det har givet mig muligheden for at hjælpe mange mennesker.”Hun begyndte sit eget fundament i 1992 med sin søster, Paola, for at yde rådgivning og mentorer til børn. I 2001 udvidede hun dette fundament, som nu yder uddannelsesstøtte og stipendier til afrikanske kvinder og børn.

Italien gjorde Levi-Montalcini til Senator for livet i 2001, og i 2006 havde hun et berygtet opgør med italienske politikere fra den yderste højrefløj over et budgetforslag, der reducerede finansieringen til forskning. (Ja, hun vandt den kamp.) Hun fortsatte med at være en aktiv deltager i forskningsmiljøet og grundlagde European Brain Research Institute i 2002 og fungerede som leder af dette institut indtil hendes død i December 2012.

Rita Levi-Montalcini var et af de største videnskabelige sind i det 20.århundrede. Hun kæmpede gennem dybt forankret seksisme og den svimlende antisemitisme i Anden Verdenskrig for at gøre det, hun elskede mest. Anerkendelser og priser var aldrig målet. Efter at have lært, at hun vandt Nobelprisen i 1986, kommenterede hun, at “det var en stor ære. Alligevel er der ingen stor spænding som opdagelsesøjeblikket.”

Ellen Elliott, Ph. D., er postdoktor ved Jackson Laboratory for Genomic Medicine i Farmington, Conn. Ellen arbejder i laboratoriet hos Adam Uilams, Ph. D., hvor hun studerer funktionen af lange ikke-kodende RNA ‘ er i TH2-celler og astma. Følg Ellen på kvidre på @ EllenNichole.

Skriv et svar

Din e-mailadresse vil ikke blive publiceret.